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Henry Ford, innovación y esa cita de «caballo más rápido»

“Si hubiera preguntado a la gente lo que querían, habrían dicho caballos más rápidos”. Todos hemos estado en conversaciones sobre los temas de la creatividad y la innovación cuando el adagio más famoso de Henry Ford es (excusa del juego de palabras), generalmente acompañado por una sonrisa de la sonrisa y el aire de la autoevaluación. Las líneas de batalla se dibujan rápidamente. Un lado […]
Henry Ford, innovación y esa cita de «caballo más rápido»

«Si hubiera preguntado a la gente qué quería, habrían dicho caballos más rápidos».

Todos hemos estado en conversaciones sobre temas de creatividad e innovación cuando Henry Ford adagio más famoso es (disculpe el juego de palabras), generalmente acompañado de una sonrisa sabia y un aire de evidencia propia. Las líneas de batalla se trazan rápidamente. Una parte argumenta con vehemencia los méritos de innovar frente a los comentarios de los clientes; la otra sostiene que la verdadera innovación la crean visionarios singularmente dotados que ignoran las aportaciones de los clientes y, en cambio, fabrican innovación basándose únicamente en su visión profética de un futuro mejor.

Habiéndome cansado de ambos lados del debate, tenía curiosidad; ¿Ford pronunció esas palabras? ¿Y qué significaron para los primeros días de Ford Motor Company y, por extensión, para los emprendedores que buscan aprender a innovar?

Permítanme disipar con el suspenso; no parece que Henry Ford haya pronunciado alguna vez esta famosa y polarizante frase. No tenemos pruebas de que Ford haya dicho esas palabras. (Mi metodología para determinar la inexistencia de esta cita es una nota al pie de página de esta publicación de blog).

Sin embargo, incluso si Ford no verbalizó sus pensamientos sobre la aparente incapacidad de los clientes para comunicar sus necesidades insatisfechas de productos innovadores (la historia indica que Henry Ford seguramente pensó en ese sentido) y su sordera a las necesidades de los clientes (explícita o implícita), tuvo una impacto negativo en los inversores, empleados y clientes de Ford Motor Company.

La genialidad de Henry Ford no residía en inventar la línea de montaje, las piezas intercambiables o el automóvil (no inventó ninguno de ellos). En cambio, su ventaja inicial vino de la creación de un círculo virtuoso que apuntaló su visión del primer automóvil duradero del mercado masivo. Adaptó el proceso de la línea de montaje móvil para la fabricación de automóviles, lo que le permitió fabricar, comercializar y vender el Model T a un precio significativamente inferior al de su competencia, lo que le permitió crear un mercado nuevo y en rápido crecimiento.

Pero al hacerlo, Henry Ford congeló el diseño del Modelo T. La congelación del diseño del Model T catalizó la velocidad de este círculo virtuoso, lo que le permitió refinar mejor el proceso de la línea de montaje en movimiento, lo que a su vez le permitió reducir aún más los costos, bajar aún más los precios e impulsar el crecimiento de Ford Motor Compañía de 10.000 automóviles fabricados en 1908 a 472.350 automóviles en 1915 a 933.720 automóviles en 1920.

Mientras el diseño del Model T se mantuviera por delante de la competencia, siempre y cuando compitiera en precio y las necesidades del mercado permanecieran estáticas, se trataba de una estrategia de innovación exitosa y disruptiva, ya que Ford no tenía ninguna razón convincente para innovar en ningún otro ámbito que no fuera la reducción de costes y precios.

Pero todo cambió con el inicio de las innovaciones introducidas por General Motors en la década de 1920, que tomó lo contrario de la rumbo de Henry Ford de «Cualquier color… siempre y cuando sea negro» y se resume mejor en la investigación del consumidor de Alfred Sloan «Un coche para cada bolso y propósito» que tenía por objeto producir automóviles para distintos segmentos del mercado con la ayuda de:

  • Venta a plazos
  • Intercambio de autos usados
  • Modelos de automóviles cerrados
  • Cambios de modelo anuales

A la luz de esto, Ford perseveró obstinadamente con su ciclo (ahora ya no disruptivo ni virtuoso) y como tal, la respuesta de Ford a estas nuevas innovaciones solo puede describirse como tibia en el mejor de los casos. Ford Motor Company introdujo un modelo T de carrocería cerrada, y lo hizo sin alterar significativamente su diseño de cuerpo abierto, lo que la mayoría de los observadores en ese momento consideraron que equivalía a una reticente idea de último momento.

En 1921, la Ford Motor Company vendió cerca de 2/3 de todos los automóviles construidos en Estados Unidos. En 1926, esta proporción había caído a aproximadamente 1/3. Y en 1927, cuando Ford respondió tardíamente (con un enorme costo financiero y conflictos internos) a los cambios en los gustos del mercado y la innovación competitiva cerrando temporalmente la producción para reequipar sus fábricas y llevar el Modelo A al mercado, ese porcentaje cayó a alrededor del 15%.

Estaba claro lo que quería la gente, y no eran caballos más rápidos. Fueron mejores coches, con mejores opciones de financiación. Atribuyo el fracaso de Ford para responder de manera oportuna y eficaz a la innovación competitiva en el mercado a una actitud resumida en una cita que nunca pronunció.

Ahora se podría pensar que la lección que hay que aprender de los caballos más rápidos de Henry Ford es que cuando se busca la innovación, es peligroso ignorar a los clientes. Sin embargo, ese no es el punto de esta publicación.

Sí, algunos clientes de ciertos tipos de negocios son bastante capaces de verbalizar con precisión qué tipo de producto innovador se podría construir y vender. Y, por supuesto, los clientes de otros tipos de negocios son totalmente incapaces de verbalizar, con cualquier tipo de fidelidad, qué necesitan y por qué lo necesitan.

Un innovador debe comprender a sus clientes y sus problemas mediante métodos empíricos, observacionales, anecdóticos o incluso intuición. También deberían sentirse libres de ignorar las aportaciones de los clientes. Porque a estas alturas debería estar claro que la adhesión de Ford a su visión del automóvil del mercado masivo y cómo materializar esa visión fue fundamental tanto en su éxito inicial en el crecimiento de Ford Motor Company como en su posterior fracaso para responder de manera oportuna y eficaz a la rápida innovación en el mercado.

La verdadera lección aprendida no fue que el fracaso de Ford fuera no escuchar a sus clientes, sino de su negativa a poner a prueba continuamente su visión contra la realidad, lo que llevó al fracaso de la innovación continua de Ford Motor Company, lo que resultó en una pérdida catastrófica de cuota de mercado de la que nunca recuperado.

Metodología:

Mi metodología consistió en buscar en el corpus de Google Books, lo que muestra que la cita no aparece hasta que:

2002 en «Más allá de la disrupción: cambiar las reglas del mercado» de Jean-Marie Dru
2003 en «Valor añadido: la alquimia del crecimiento liderado por la marca» por Mark Sherrinton

En Fundamentos informáticos ubicuos (2009), editado por John Krumm, en el capítulo 6, titulado «From GUI to UUI: Interfaces for Ubiquitous Computing», escrito por Aaron Quigley, la cotización proviene de «El primer Henry Ford: un estudio de personalidad y negocios» (1970) de Anne Jardim.

Una búsqueda del libro de Jardim aparece no se menciona la frase «caballo más rápido».

También compré un ejemplar del libro para leerlo y no pude encontrar el presupuesto.

Todo esto se produjo porque Hago (y respondí) esta pregunta en Quora.

Además:

Tom Wood se puso en contacto con el Museo Henry Ford para preguntar sobre la procedencia de la cita. Recibió la siguiente respuesta:

«En el pasado, la investigación sobre este tema no ha arrojado resultados satisfactorios ni para el investigador ni para el personal investigador. El Sr. Ford escribió numerosos artículos para diversas publicaciones periódicas y periódicos y las citas que se le atribuyeron eran variadas y a menudo carentes de fundamento».

Investigador de cotizaciones tampoco encuentra atribución a Henry Ford.


Escrito por
Patrick Vlaskovits




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