Vidas de las que podemos aprender

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Memorias de tres hombres sabios.

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Vidas de las que podemos aprender
Hayley Warnham

Los líderes concienzudamente piensan largo y duro acerca de sus legados. Preguntan,¿Cómo seré recordado? ¿Qué voy a transmitir? ¿Qué ideas y valores sobrevivirán a mí? Estas preguntas pueden sentirse tan abrumadoras que es tentador simplemente vivir su vida y dejar que otros escriban el elogio (o, como mi profesor favorito una vez bromeó, «dejarlo todo al gato»), pero las memorias reflexivas tienen una forma de luchar con ellos. Tres publicados este año, de grandes pensadores y hacedores que escriben tarde en sus vidas, proporcionan valiosas ideas sobre lo que importa y lo que perdura.

Empecemos con Breve Vela en la Oscuridad, por el biólogo evolutivo Richard Dawkins. Aunque Dawkins es conocido por su irreverencia, lo que realmente impulsa este libro es su sensación de asombro. Sigue siendo, a los 74 años, absolutamente golpeado por el mundo natural, y su pasión por la evidencia es infecciosa. Dice que uno de los mayores errores que puedes cometer es dejar de investigar cuando obtienes los resultados que quieres. Está hablando de ciencia, pero en una era de análisis, este es el consejo que todos pueden usar.

Dawkins también tiene una fuerte angustia por la defensa del diablo, lo que me sorprendió, dado su habitual tía como provocador. Él ve el debate tradicional (y la abogacía en los tribunales, para el caso) como un enfoque ineficaz de «tirón de la guerra para llegar a la verdad», donde dos bandos discuten como locos hasta que se elige un ganador. Preferiría que todos se sentaran juntos y consideraran congénicamente los hechos.

Así es como recuerda su trabajo estrecho con Alan Grafen, un estudiante suyo en Oxford, y Jane Brockmann, que era una compañera postdoctoral. Lo describe como «un tiempo mágico, uno de los períodos más constructivos de mi vida laboral». (Los tres hicieron un análisis económico del comportamiento de las avispas excavadoras y aprendieron que las hembras persiguen costos hundidos: cuanto más trabajan creando madrigueras y almacenando katydids, más duro pelean por ellos, vale la pena o no.) Dawkins también relata, con gratitud y admiración, relaciones fructíferas con miríadas de otros brillantes, como el autor de ciencia ficción Douglas Adams y el «nuevos ateos» Christopher Hitchens, Sam Harris, y Daniel Dennett.

Así, en sus años eméritos, Dawkins ofrece un mandato implícito a la próxima generación de rompedores en cualquier disciplina: Sé curioso, lógico y colaborativo.

El ex presidente estadounidense Jimmy Carter, autor de Una vida plena, resulta que son todas esas cosas. También es silenciosamente evangélico, pero es el tipo racional de creyente que incluso Dawkins podría respetar. (Por ejemplo, hace más de seis años Carter cortar lazos con la Convención Bautista del Sur debido a su postura rígida contra la igualdad de la mujer). Al describir su infancia en la granja familiar, sus años como submarinero en la marina, su tiempo en cargos políticos y sus esfuerzos filantrópicos desde entonces, Carter transmite un gran aprecio por los logros humanos, incluso cuando el trabajo es agotador e ingrato.

La gente generalmente admira a Carter más por su liderazgo postpresidencial que por su tiempo en la Casa Blanca. Él reconoce francamente que su «compromiso con los derechos humanos fue derogado… como ingenuo y un signo de debilidad» cuando estaba en el cargo, y que la fallida misión de helicóptero para rescatar a los rehenes en Irán no ayudó. Pero también, más bien de hecho, expone las contribuciones que hizo, como persuadir al rey de Arabia Saudita para que ayudara a hacer frente a Idi Amin; asumir Big Oil y ganar el apoyo del Senado para proteger grandes extensiones de Alaska de las perforaciones; y negociar conversaciones delicadas con Deng Xiaoping en China, Anwar Sadat y Menachem Begin en Camp David, y muchos otros líderes extranjeros. Y se nos recuerda que Carter mantuvo presión sobre Irán durante su oferta de reelección de 1980, lo que finalmente resultó en la liberación de los rehenes minutos después de que su sucesor, Ronald Reagan, asumiera el cargo.

En el clima político divisivo de hoy, podríamos usar unos cuantos líderes más con el paciente estilo de negociación y diplomacia de Carter. Incluso después de que el cáncer se extendiera a su cerebro este verano, continuó utilizando esos talentos en su trabajo humanitario, tratando de reforzar el legado de su país como nación compasiva. Su propio legado, como uno de los mejores servidores públicos del mundo, ya está sellado.

Oliver Sacks, el neurólogo y autor de En movimiento, también tenía cáncer. Murió en agosto, pocos meses después de que saliera su libro, así que sus reflexiones, como las de Carter, se sienten intensamente significativas y conmovedoras.

Sacks pasó décadas tratando y estudiando a personas con desórdenes confundentes: pacientes icónicos como Witty Ticcy Ray y el hombre que confundió a su esposa con a Sombrero y escribiendo historias de casos convincentes sobre ellos. Era un médico devoto, pero las ideas también lo excitan, y siempre estaba haciendo conexiones entre los mundos de la experiencia y la teoría. Sus compañeros no tomaron su trabajo en serio al principio, porque golpeaba la escritura popular. (Neurología moderna estaba prácticamente desprovista de casos clínicos cuando llegó.) Realizando entrevistas intensivas y escuchando con un oído del investigador, Sacks llevó su disciplina y la comprensión del público a un lugar completamente nuevo.

En este libro ofrece su propia historia de casos, una que está llena de obstáculos y contradicciones. Era un tímido, cara ciega Doctor que hizo su negocio llegar a conocer gente hasta la sinapsis. Cuando era joven, ganó competiciones de levantamiento de pesas en Muscle Beach y en silencio tenía relaciones amorosas con los hombres en un momento en que la sociedad lo hacía extremadamente difícil. «Un drogadicto precipitado en la década de 1960», tuvo que patear su adicción a las anfetaminas antes de poder progresar con su psicoterapia dos veces por semana, que continuó hasta el final de su vida.

Al ponerse desnudo, Sacks nos da aún más información sobre lo que filósofos y artistas llaman la condición humana. El suyo es el tipo de libro que te saca de tu rueda de hámster, no importa lo que hagas para ganarte la vida o los síntomas que tengas o no tengas. Esto arroja luz sobre las decisiones que tomamos, la forma en que nos comportamos, las relaciones que construimos y rompemos.

Cada una de estas memorias ofrece una pieza de entendimiento que es más grande que cualquier vida, pero también el sentido de que una vida contiene multitudes. Los autores no pronuncian grandes pronunciamientos sobre lo que todo esto significa al final. Todo lo contrario: Sus percepciones son tan nítidas y resonantes porque son tan personales.


Escrito por
Lisa Burrell




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