Una lista de lectura para Bill Gates y usted: una conversación con el crítico literario Harold Bloom

¿Quién tiene tiempo para la literatura más? Probablemente PARA NO, pero lo que debe, dice uno de los mayoría de los estudiosos influyentes de Estados Unidos. Comience con Shakespeare y al final con Freud, y ver cómo su visión de la vida y de trabajo cambios.
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En la década de 1950, un educador y empresario llamado Frederic E. Pamp, Jr., publicó un artículo en estas páginas argumentando que el estudio de las humanidades era quizás más relevante para los directivos que todos los cursos impartidos en la escuela de negocios. Pero, ¿podría hacerse el mismo caso en el mundo actual impulsado por la tecnología? ¿Quién tiene tiempo para recoger una novela de 400 páginas cuando hay cientos de correos electrónicos urgentes para responder, seminarios de capacitación para asistir y publicaciones comerciales para escanear? El canón—una vez la lista de escritura indispensable de la academia —parece más irrelevante para los empresarios ahora que nunca.

Eso no es, por supuesto, del todo cierto. Todo individuo, independientemente de su profesión, necesita estirar su mente y reflexionar, de vez en cuando, sobre la condición humana. Literatura llama, pero qué obras deben ser leídas, y por qué? Para ayudar a responder a estas preguntas, la editora senior de HBR Diane L. Coutu se reunió recientemente con Harold Bloom, el profesor Sterling de Humanidades en la Universidad de Yale y el profesor Berg de inglés en la New York University Graduate School. Ganadora del Premio MacArthur, Bloom ha editado más de 1.200 libros de crítica literaria y ha escrito 24 libros, entre ellos los más vendidos como Shakespeare y El Canon Occidental. En una amplia conversación en su casa en New Haven, Connecticut, Bloom discutió lo que podemos aprender de la literatura y lo que no podemos.

¿Para qué literatura deberían hacer tiempo los ejecutivos ocupados? Si Bill Gates, por ejemplo, te pidiera una lista de lectura, ¿qué recomendarías?

Bueno, nunca he conocido a Bill Gates, y no es probable que lo haga nunca. Así que a riesgo de sonar demasiado predecible, tendría que empezar recomendando las obras de William Shakespeare. Todo lo que podríamos querer saber de nosotros mismos podemos encontrar en Shakespeare. Se inventó tan brillantemente que inventa a todos los demás. Es a la vez el mejor, el más original, el escritor cognitivo y estético más fuerte que haya existido, en cualquier idioma. Y sin embargo, también es un artista. Él está directamente preocupado en cada momento de mantener la obra en movimiento.

Encuentro que leer Shakespeare es como sobreoído usted mismo, que, por cierto, es muy diferente de escucharse a sí mismo. Cuando te escuchas a ti mismo, casi no sabes que eres el orador. En otras palabras, usted aprende acerca de sí mismo sin ninguna conciencia de sí mismo. Hay este momento de no reconocimiento literal, en el que estás sorprendido de que estás hablando. Para las personas a las que les resulta difícil hablar consigo mismas —y sospecho que esto es cierto para muchas personas en negocios— leer Shakespeare es una manera increíble de aprender sobre sí mismas.

El único rival posible de Shakespeare en la literatura imaginativa de los últimos cuatro siglos es Miguel de Cervantes, quien escribió el clásico, Don Quijote. Cervantes sigue siendo el mejor de todos los novelistas, así como Shakespeare sigue siendo el mejor de todos los dramaturgos. Hay partes de ti que nunca conocerás completamente hasta que conozcas a Don Quijote y Sancho Panza. Pero hay una diferencia fundamental entre Cervantes y Shakespeare: Sancho y el Don desarrollan egos más nuevos y más ricos hablando entre sí. Falstaff y Hamlet realizan el mismo proceso a través de soliloquios solitarios.

También creo que Bill Gates, que parece estar interesado en las tendencias sociales, podría beneficiarse de leer a Ralph Waldo Emerson. Emerson no es fácil de leer, pero fue y sigue siendo el sabio estadounidense, particularmente en su gran ensayo «Autosuficiencia». Más que cualquier otro estadounidense —escritor o no— Emerson captura el ethos del espíritu americano. Él sabe lo que es exclusivamente americano —individualismo— y, sin embargo, también proporciona continuidad con las aspiraciones humanas generales a través de los siglos. En un mundo cada vez más americanizado, todos deberíamos leer a Emerson.

En un mundo cada vez más americanizado, todos deberíamos leer a Emerson.


Por último, recomendaría los escritos de Sigmund Freud. Los empresarios no deben dejar de lado el hecho de que es considerado el padre del psicoanálisis, que es casi una secta dentro de la medicina psiquiátrica estadounidense. No hay ningún escritor del siglo XX —ni siquiera Proust, Joyce o Kafka— que rivaliza con Freud como la imaginación central de nuestra época. Freud es un poderoso retórico, un sutil ironista, y el más fascinante de todos los escritores polémicos de la tradición intelectual occidental. De hecho, creo que las concepciones de Freud son tan magníficas que ahora forman la única mitología occidental que los intelectuales contemporáneos tienen en común.

Para aprender de la literatura, parece como si usted debe ser un «buen» lector. Sin embargo, no todo el mundo puede reconocer en Shakespeare o Cervantes lo que ves. ¿Qué puede decirle a nuestros lectores sobre cómo leer bien?

No hay una sola manera correcta de leer bien. El otro día estaba enseñando el ensayo de Emerson sobre autosuficiencia. Y llegué a ese gran pasaje, que me ha fascinado durante años, donde Emerson dice que en cada obra de genio contemplamos nuestros propios pensamientos rechazados, vuelven a nosotros brillando con cierta majestad alienada. Si algo puede tocarte, si puede alcanzarte, es porque en cierto sentido, ya era tuyo. Leer bien, creo, es apoderarse de algo que ya es de su propiedad.

Sin embargo, creo que es posible enseñar a la gente a leer mejor, y eso es en última instancia midiendo un trabajo contra otro, aunque el juicio probablemente sea mejor dejar implícito. Hoy en día, el mejor estándar para hacer estos juicios es Shakespeare. No hay otro estándar realmente disponible para nosotros en inglés.

¿Crees que las humanidades son útiles como educación para los negocios?

Esa idea fue toda la rabia cuando empecé a enseñar en Yale en 1955. Desafortunadamente, las universidades ahora hacen un trabajo muy pobre al ayudar a las personas a estudiar humanidades. Las universidades del mundo occidental, y la parte de habla inglesa en particular, han estado en terrible declive durante los últimos 30 años aproximadamente. Tenemos esta curiosa amalgama del llamado feminismo, marxismo y fantasía francesa que ha ido destruyendo progresivamente el estudio de la literatura. Conozco a una joven, por ejemplo, que está escribiendo una tesis doctoral en literatura comparada en Yale. Su tesis es sobre la historia de las representaciones del pecho femenino en novelas inglesas. La visión Secret de la literatura inglesa de Victoria se ha ganado en universidades y colegios occidentales. Esto es un desastre para los estudios literarios; sólo puedo imaginar lo que presagia para los negocios.

Entonces, ¿las humanidades tienen algo que ofrecer negocios?

No soy un hombre de negocios, pero creo que las humanidades, si se enseñaran apropiadamente, podrían ofrecer mucho a los empresarios. Mediante la lectura, la gente puede volverse más consciente y adquirir una gama más amplia de sensibilidad. Pero no estoy de acuerdo en que el estudio de la literatura hará más moral a los empresarios. He estado íntimamente familiarizado con poetas, novelistas y críticos literarios toda mi vida, personas que han tenido la conciencia más sutil y comprensiva, y son algunos de los más grandes sinvergüenzas que he conocido. Además, estoy muy descontento con cualquier intento de poner las humanidades, y la literatura en particular, al servicio del cambio social. Muchas novelas hoy en día están sobrevaloradas con fines sociales, y como resultado, lo que debería considerarse ficción de supermercado es canonizado por las universidades. Esto es un terrible mal servicio para el público de lectura.

Mucha gente está leyendo ficción popular hoy en día, y algunos han argumentado que abre la puerta a la literatura. ¿Estás de acuerdo?

Me alimentaron ese argumento cuando el Diario Wall Street me pidió que revisara Harry Potter. Salí y compré una copia de tapa blanda de Harry Potter y la Piedra del Hechicero, y cuando me senté a leerlo, descubrí que es un cliché largo. Nadie da un paseo en un libro de Harry Potter, solo estira las piernas. No quiero leer un libro en el que no puedas dar un paseo.

Si usted piensa que la lectura Harry Potter significa que con el tiempo vas a seguir leyendo un libro real, estás bastante equivocado.

Después de mi revisión, recibí un montón de cartas de gente preguntando, ¿no es mejor leer Harry Potter que no leer en absoluto? No, no es mejor. Si usted piensa que la lectura Harry Potter significa que con el tiempo vas a seguir leyendo un libro real, estás bastante equivocado. La prueba de ello fue dada por no menos un personaje que ese eminente pensador, el propio Stephen King, que revisó el cuarto volumen de la serie de Harry Potter en ese gran emporio intelectual, el New York Times Book Review. Dio todo el asunto cuando terminó su crítica diciendo, esencialmente, esto es genial, si los niños están leyendo Harry Potter Cuando tengan 11 o 12 años, estarán listos para leer a Stephen King cuando tengan 15 años. Descanso mi caso.

Dices que América está perdiendo el gusto por la poesía. Pero el poeta corporativo David Whyte lee su verso en AT&T y Boeing. Y la popular poeta Maya Angelou leyó en la inauguración del presidente Clinton. ¿Esto realmente pinta una imagen de una tierra nocturna de alta cultura occidental?

El arte popular es sin duda un logro extraordinario. Desafortunadamente, no hay artistas populares en los Estados Unidos hoy en día. Eso es porque el país no tiene sentido de la ironía. No conozco a David Whyte, pero Maya Angelou no es artista. El poema que leyó en la toma de posesión del presidente Clinton estaba lleno de tópicos bien intencionados. Pensando en la Srta. Angelou, siempre recuerdo a Oscar Wilde. Si pudiera, habría inscrito en letras grandes sobre la puerta de entrada de todos los colegios y universidades de América —de hecho, en el mundo occidental— la advertencia de Wilde de que «toda mala poesía es sincera».

La gran literatura, por el contrario, es casi siempre irónica. Shakespeare era el maestro ironista de todos los tiempos — Hamlet dice una cosa y significa otra. La ironía es también Thomas Mann en La Montaña Mágica asegurándote constantemente que Hans Castorp es un hombre muy ordinario sin cualidades o características especiales. De hecho, es un joven extraordinario, con visiones místicas y una capacidad de desarrollo sin fin. No creo que haya una frase unirónica en ninguna parte de Thomas Mann. Pero creo que ya nadie lee a Mann. Es demasiado difícil para la gente leer la ironía.

Pasemos a temas específicos que conciernen a los empresarios. Uno de los temas más irritantes en los negocios es el cambio. ¿Qué puede aprender sobre el cambio de la literatura?

Los empresarios se están engañando a sí mismos si creen que el yo puede cambiar fácilmente. Pero si están tan interesados en el tema, entonces deberían —y digo esto a riesgo de sonar repetitivo— leer Shakespeare, porque nadie antes o desde entonces ha captado el cambio de manera tan efectiva. Para mí, la representación paradigmática de un momento de cambio está en la escena final de Rey Lear, cuando el moribundo Edmund, que ha ordenado la muerte de Lear y Cordelia, experimenta un repentino y completo cambio de corazón. Las dos hijas malvadas de Lear, ambas locamente enamoradas de Edmund, acaban de morir: una asesinada por la otra, que luego se suicidó. Hasta este punto, Edmund no ha experimentado ni una sola emoción a lo largo de la obra. Pero cuando traen los cadáveres y Edmund los mira, pronuncia una línea increíble: «Sin embargo, Edmund fue belov». Es como si Edmund se hubiera escuchado a sí mismo por primera vez y, como resultado, un cambio increíble llega sobre él. «A pesar de mi propia naturaleza», dice, con la esperanza de que todavía pueda ser posible salvar a Cordelia y Lear. Siempre he estado completamente fascinado por esa transformación porque es el momento más extraordinario de cambio en todo Shakespeare, y viene de pura autoaudición. Su lector podría reflejar la frecuencia con la que ella misma está consciente de la voluntad de cambiar después de tener la sorpresa de escucharse por casualidad.

¿Estás sugiriendo que a través del cambio te conviertes en una mejor persona, quizás más cariñosa o incluso más productiva?

No, para nada. Edmund cambia tanto que al final no tiene identidad. Al morir, él no sabe quién es, y nosotros tampoco sabemos. Y considera el Odiseo de Homero. Él cambia todo el tiempo, pero no querrías estar en un barco con él porque te ahogarías y él sobreviviría. Es sólo una de esas personas. Es como un negocio que es absorbido por otro negocio y todos son despedidos excepto el Odiseo local, que no se hunde, que no puede hundirse. Él lata cambio, pero ese tipo de mutabilidad es moralmente neutral.

Considera el Odiseo de Homero. Él cambia todo el tiempo, pero no querrías estar en un barco con él porque te ahogarías y él sobreviviría.

Al mismo tiempo, creo que la literatura tiene una verdad fundamental que enseñar con respecto al cambio: el cambio siempre surge de lo inesperado. Puede ser lo inesperado del autoconocimiento a través de escucharte a ti mismo o puede ser algo impuesto sobre ti por eventos externos. Al leer una gran literatura imaginativa, puede prepararse para la sorpresa e incluso obtener una especie de fuerza que acoge y explota lo inesperado. Mi verdadero reto como profesor es alejar a mis alumnos del estado pasivo de sorpresa a uno activo en el que puedan explotar la maravilla de la sorpresa y poder sorprender a los demás. En otras palabras, creo que la literatura puede aumentar nuestra capacidad de dominar el cambio.

«Creo que la literatura tiene una verdad fundamental que enseñar con respecto al cambio: el cambio siempre surge de lo inesperado. Puede ser lo inesperado del autoconocimiento a través de escucharte a ti mismo o puede ser algo impuesto sobre ti por eventos externos. Al leer una gran literatura imaginativa, puedes prepararte para la sorpresa e incluso obtener una especie de fuerza que acoge y explota lo inesperado».

—Harold Bloom

La sociedad estadounidense se caracteriza por su devoción tanto al capitalismo como a la religión. Como observador agudo de la condición humana, usted está más interesado en la religión que en los negocios. ¿Por qué?

De hecho, puede ser cierto que los negocios de Estados Unidos son negocios y siempre han sido negocios y siempre serán negocios. Pero creo que la preocupación final de Estados Unidos, para bien y para mal, es la religión. Creo que la religión explica en gran medida el genio de este país. Por ejemplo, creo que es la religión en este país la que refuta a Marx. Como he dicho tantas veces, la religión no es el opiáceo del pueblo americano; es su poesía.

Lo sorprendente de los Estados Unidos no es que 93% de nosotros decimos que creemos en Dios, que es, de hecho, excepto la República de Irlanda, el porcentaje más alto del mundo. Lo realmente impactante es que 89% de nosotros, y este número debe incluir a los empresarios, dicen que Dios lo ama personalmente. Creo que las consecuencias de nueve de cada diez estadounidenses realmente creyendo que Dios los ama individualmente es lo más importante que se puede saber sobre este país. Produce algunas oportunidades muy singulares y algunos peligros muy extraños.

Creo que entender la religión americana, que es una religión indígena con casi nada en común con el protestantismo europeo, debería ser el punto de partida en cualquier consideración que tengamos de la literatura americana e incluso de los negocios estadounidenses. Como Ralph Waldo Emerson escribió una vez: «Todos los estadounidenses son poetas y místicos». Supongo que eso incluye también a los capitalistas.


A version of this article appeared in the
May 2001 issue of
Harvard Business Review.


Diane Coutu
Via HBR.org

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