Transformar la vida, transformar los negocios: la revolución de las ciencias de la vida

Los avances en la investigación genética están estableciendo una convergencia industrial que tendrá implicaciones profundas para la economía global. Los agricultores, las empresas informáticas, los farmacéuticos, los procesadores químicos y los proveedores de atención médica se llevarán a cabo en la nueva industria de la ciencia de la vida. Para hacer la transición con éxito, tendrán que cambiar la forma en que piensan en sus negocios ...

Transformar la vida, transformar los negocios: la revolución de las ciencias de la vida

Nota de los editores

La velocidad con la que Internet transformó los negocios durante la última década sorprendió a muchas personas. En esta década, la primera del siglo XXI, podemos ver una transformación igualmente dramática, impulsada no por las computadoras y las comunicaciones, sino por la ingeniería genética.

Hasta la fecha, las noticias sobre ingeniería genética han estado dominadas por la controversia en torno a los alimentos modificados genéticamente. Se ha prestado mucha menos atención a los cambios aún más profundos que están por delante: para las personas, para la sociedad y, sobre todo, para las empresas. En este importante artículo, Juan Enríquez y Ray A. Goldberg describen cómo la capacidad de manipular los códigos genéticos de los seres vivos desencadenará una convergencia industrial sin precedentes: agricultores, médicos, farmacéuticos, procesadores químicos, empresas informáticas y de comunicaciones, compañías energéticas y muchas otras las empresas comerciales se incorporarán al negocio de las ciencias de la vida.

Esta transformación promete ser tan desgarradora como la desencadenada por Internet. Los desafíos son tan grandes como las oportunidades. Esperamos que este artículo alerte a la gente sobre las implicaciones trascendentales de la ingeniería genética para las empresas e inicie un debate amplio y muy necesario sobre los muchos problemas que deberán resolverse a medida que se acelera el ritmo del avance científico.

En 1990, el gobierno de los Estados Unidos lanzó el proyecto biológico más grande y ambicioso jamás concebido: el mapeo del genoma humano. Dirigido por el Departamento de Energía y los Institutos Nacionales de Salud, el proyecto contaba con un presupuesto de$ 2.000 millones y pronto llegaron a involucrar a más de 350 laboratorios de todo el mundo. El objetivo era completar el mapa en 2005.

Sin embargo, el progreso se produjo lentamente. En su punto medio en 1997, la iniciativa había pasado por 90% de su dinero pero sólo había secuenciado con precisión 2,68% del genoma. Luego, en mayo de 1998, uno de los principales científicos del proyecto, Craig Venter, lanzó una bomba. Creyendo que el mapeo podría hacerse de forma mucho más rápida y eficiente, Venter anunció que se asociaría con la Corporación Perkin-Elmer para establecer una empresa, Celera Genomics, que cartografiaría el genoma para el año 2000, sin fondos públicos de ningún tipo. UNA Revista New York Times la historia de portada resumió la audacia del plan de Venter: «Era como si la industria privada hubiera anunciado que llevaría a un hombre a la luna antes de que la NASA pudiera llegar allí. Como si una empresa adinista tuviera la intención de construir la primera bomba atómica».

Al trasladar la cartografía del genoma humano del mundo de la ciencia al mundo del comercio, Venter subrayó un hecho que debería repercutir en todos los involucrados en los negocios de hoy: los avances en la ingeniería genética no solo tendrán implicaciones dramáticas para las personas y la sociedad, sino que también remodecerán enormes sectores de la economía mundial. Las fronteras entre muchas empresas que alguna vez se diferenciaron, desde la agroindustria y los productos químicos hasta la sanidad y los productos farmacéuticos, pasando por la energía y la informática, se difuminarán, y de su convergencia surgirá lo que promete ser la industria más grande del mundo: la industria de las ciencias de la vida.

Varias empresas, desde gigantes globales como Monsanto y DuPont hasta start-ups como Geron y Advanced Cell Technology, ya han apostado su futuro por las ciencias de la vida. Se dan cuenta de que desbloquear el código de la vida abre posibilidades comerciales prácticamente ilimitadas. Pero también están descubriendo que operar dentro de esta nueva industria presenta una serie de desafíos desgarradoramente difíciles. Deben replantearse sus estrategias empresariales, financieras y de fusiones y adquisiciones, a menudo desde cero. Deben realizar grandes inversiones en I+D con recompensas lejanas e inciertas. Deben entablar asociaciones y afiliaciones complejas, a veces con competidores directos. Y quizás lo más difícil de todo es que deben enfrentarse a un público que se siente incómodo incluso con la idea de la ingeniería genética, y mucho menos con su práctica.

A medida que se aceleran los avances científicos, cada vez más empresas se verán arrastradas, por elección o por necesidad, al negocio de las ciencias biológicas. Ellos también se enfrentarán a desafíos diferentes a los que se han enfrentado antes. Y la forma en que afronten esos desafíos no solo determinará su éxito comercial, sino que también influirá directamente en el futuro de la vida en nuestro planeta.

Aceleración de los avances

El esfuerzo del hombre por transformar la vida no es nuevo. Durante siglos, los agricultores han estado criando plantas y animales de forma selectiva para aumentar su rendimiento de alimentos y su resistencia a las enfermedades. Pero no fue hasta mediados del siglo XIX, cuando el botánico austríaco Gregor Mendel comenzó sus estudios de herencia, que la cría se transformó de un oficio a una ciencia. A principios del siglo XX, las leyes que rigen la herencia estaban bien entendidas. Sin embargo, el mecanismo subyacente permaneció oscuro hasta la década de 1950, cuando James Watson y Francis Crick descubrieron la estructura molecular del ADN.

El avance de Watson y Crick abrió la puerta a la ingeniería genética. Pero los primeros esfuerzos para descifrar las secuencias de ADN se vieron frustrados por la gran complejidad del desafío. A lo largo de la década de 1980, los investigadores lucharon por mapear los códigos de los genes individuales, sin importar todo el genoma. Sin embargo, durante la última década, el ritmo de descubrimiento se ha acelerado drásticamente. Una serie de avances tecnológicos en disciplinas tan variadas como la espectroscopía, la robótica y la informática han proporcionado a los científicos un nuevo y potente conjunto de herramientas para descubrir, mapear y modificar la información genética. En 1995, se secuenció el primer genoma completo de un organismo vivo, la bacteria que causa la meningitis, y pronto siguió una docena de mapas génicos más. Este año, si el calendario actual se mantiene, veremos la finalización del primer mapa de todo el genoma humano. (Consulte la barra lateral «Mapeo de un genoma»).

A medida que nuestro conocimiento de la ciencia de la vida ha ido avanzando, las posibilidades comerciales se han multiplicado, atrayendo a un conjunto amplio y cada vez más variado de empresas. Para comprender cuán amplio promete ser el impacto empresarial de las ciencias biológicas, es útil trazar una analogía con la tecnología de la información. El desarrollo del código informático binario permitió que todo tipo de información, desde texto hasta sonido y vídeo, se comunicara digitalmente. Industrias anteriormente dispares como la editorial, la televisión, el cine, la radio, las telecomunicaciones y la informática de repente se encontraron usando un lenguaje común: el lenguaje de ceros y unos. Y una vez que compartes un lenguaje común, pronto descubrieron, a menudo compartes un negocio común. En los últimos años, hemos visto cómo todas estas industrias convergen rápidamente a medida que las comunicaciones digitales se han vuelto omnipresentes.

Una dinámica similar se producirá en las ciencias de la vida. El código genético, después de todo, es un tipo de lenguaje. En lugar de ceros y unos, se compone de cuatro letras (A, T, C y G) que representan los cuatro nucleótidos que forman el ADN: adenina, timina, citosina y guanina. Al igual que las alteraciones en el código informático cambian la forma de la información, las alteraciones del código genético cambian la forma de vida. Todas las industrias que se ocupan de seres vivos o de compuestos orgánicos tendrán así un lenguaje común y, a su vez, un negocio común. Convergerán. Además, dado que el código genético es en sí mismo una forma de información y, por lo tanto, está sujeto a manipulación digital, las empresas informáticas y otras empresas de tecnología de la información también desempeñarán un papel central en la industria de las ciencias de la vida.

La gran convergencia

Para ver cómo los avances en genética borran las fronteras entre las industrias, basta con ver lo que le ha sucedido al negocio de las semillas agrícolas durante la última década. Las semillas han pasado de ser productos básicos poco notados a productos calientes, y las valoraciones de las empresas que las distribuyen se han multiplicado a medida que los conglomerados agrícolas, químicos y farmacéuticos han luchado por adquirirlas. Pioneer Hi-Bred, una gran empresa de semillas con sede en Iowa, tenía un valor de mercado de$ 544 millones y una relación precio/beneficio de 9,5 en 1980. En 1997, DuPont compró 20% de la empresa para$ 1 700 millones, lo que le da un valor de mercado de$ 7.050 millones y una relación P/E de 23,8. En 1999, DuPont adquirió los 80 restantes% de Pioneer para$ 7.700 millones, lo que hace que su valor de mercado se acerque a$ 10.000 millones y su relación P/E 31,5.

¿Por qué las semillas se volvieron tan valiosas de repente? Porque las semillas son el mejor medio para vender plantas modificadas genéticamente a los agricultores. Una empresa puede modificar la composición genética de una planta, criar la nueva planta, encapsular la información genética en semillas y luego distribuir enormes volúmenes de esas semillas a las granjas. Además, el control de las semillas proporciona control sobre el capital intelectual que contienen, lo cual es esencial para recuperar las enormes inversiones necesarias para la ingeniería genética.

Por supuesto, las semillas modificadas genéticamente eran de interés inmediato para los conglomerados agrícolas. Los cultivos de nuevo diseño prometieron ser más fáciles de cultivar, procesar y enviar. Las semillas también eran de gran interés para las empresas químicas, que las veían como amenazas directas para sus negocios de pesticidas y herbicidas. Al plantar cultivos diseñados para ser resistentes a las plagas comunes, los agricultores podrían reducir su dependencia de productos químicos costosos y mitigar el daño que sus cultivos causan al medio ambiente. Muchas grandes empresas químicas leen la escritura en la pared y se sumergen en el negocio de las semillas como parte de un cambio más general hacia la biotecnología. En una de las transformaciones empresariales más notables de la historia, Monsanto separó sus negocios de productos químicos básicos en una nueva empresa, Solutia, en septiembre de 1997 e invirtió$ 8 000 millones en varias empresas biotecnológicas y de semillas. DuPont adquirió intereses en Pioneer y otras empresas de semillas y anunció que las ciencias de la vida serían su centro de atención para el siglo XXI. Dow Chemical invirtió en empresas de semillas y otros agronegocios a través de su unidad de Agrociencias.

Compañías farmacéuticas como Novartis, Zeneca y Schering-Plough también se sumaron a la guerra de ofertas para las empresas de semillas. También ellos veían las semillas modificadas genéticamente como una amenaza para su negocio tradicional. Al igual que los cultivos pueden diseñarse para que tengan un mayor valor nutricional, también pueden diseñarse para que tengan un mayor valor medicinal. Se sabe que el brócoli, por ejemplo, activa las defensas del organismo contra el cáncer. Algunos laboratorios de agronegocios están tratando de tomar las características de un brócoli italiano salvaje, que parece ser 100 veces más eficaz para desarrollar defensas contra el cáncer, y convertirlas en variedades comerciales. Otras compañías están tratando de crear maíz biodiseñado que atacará y envenenará las células cancerosas, combatirá la osteoporosis y reducirá las enfermedades cardíacas. Otros están reprogramando los genes de algunas frutas y verduras para convertirlas en vacunas contra la diarrea, el tétanos, la difteria, la hepatitis B y el cólera. Para vacunarse en el futuro, es posible que no necesite vacunarse. Tal vez tengas que comerte una manzana.

A medida que se desvanecen las distinciones entre alimentos y medicamentos, veremos una proliferación de medicamentos basados en cultivos o «productos agrícolas». El desdibujamiento de la agricultura y los productos farmacéuticos tampoco se limita a las semillas y las plantas. Los animales también se están convirtiendo en instalaciones de fabricación de fármacos. Genzyme Transgenics ha diseñado a las cabras para que les den leche que contiene anticuerpos que pueden servir como medicamentos para humanos. Las compañías farmacéuticas como BASF y Bristol-Myers Squibb y los principales especialistas en cáncer como la Dra. Judah Folkman están trabajando con Genzyme para que las cabras produzcan grandes volúmenes de proteínas para el tratamiento del cáncer. Un solo rebaño de cabras pronto sustituirá a un$ 150 millones de fábricas de medicamentos. Varias empresas incluso están tratando de producir antígenos en la saliva de los mosquitos, convirtiéndolos en vacunas vivas para diversas enfermedades. Algún día la gente puede hacer todo lo posible para que los mosquitos les picen.

Un solo rebaño de cabras pronto sustituirá a un$ 150 millones de fábricas de medicamentos.

Hay otra razón por la que las compañías farmacéuticas están invadiendo el césped de sus contrapartes químicas y agrícolas. Se dan cuenta de que cada vez más descubrimientos con implicaciones importantes para la salud humana saldrán de los laboratorios de investigación agrícola y química. A medida que los organismos evolucionan, suelen retener muchos de sus genes antiguos, lo que significa que la mayoría de las formas de vida comparten estructuras genéticas similares. Casi todos los genes del ratón, por ejemplo, tienen una contraparte dentro del genoma humano, y los humanos y los chimpancés comparten casi el 99%% de todos los genes conocidos por influir en sus procesos biológicos. Como resultado de la coherencia de la composición genética, los avances en el tratamiento genético de las enfermedades de los animales suelen ser la clave para tratar las enfermedades humanas. Si puedes curar un tipo de cáncer en un ratón, a veces puedes usar terapias similares para tratar cánceres relacionados en humanos. Las grandes compañías farmacéuticas no tienen más remedio que jugar en este juego.

Efectos ondulación

La convergencia de las industrias agrícola, química y farmacéutica es solo el comienzo. A medida que crezca nuestro conocimiento del código genético y cómo manipularlo, los efectos dominó se sentirán en muchas industrias. (Vea la exposición «Sumergirse en el acervo genético»). Tomemos el cuidado de la salud, por ejemplo. La capacidad de entender a qué enfermedades podrían estar predispuestas las personas, cómo podrían reaccionar a medicamentos específicos y qué podrían hacer para prevenir enfermedades futuras cambiará la práctica de la medicina. Empresas como Affymetrix ya están construyendo chips de silicio incrustados con fragmentos híbridos de ADN que pueden probar 6.000 afecciones genéticas en cualquier individuo. Los chips del tamaño de un cuarto pronto podrán probar hasta 400.000 afecciones y, una vez que el genoma humano esté disponible, podrán detectar casi todas las enfermedades y defectos genéticos conocidos. Estas potentes herramientas de diagnóstico darán lugar a tratamientos médicos altamente personalizados y, al mismo tiempo, volverán a centrar gran parte de la práctica médica en la prevención y no en la intervención. William Haseltine, CEO de Human Genome Sciences, una compañía farmacéutica líder, cree que veremos un cambio enorme en la relación entre las facturas de los médicos y los costos farmacéuticos. La relación actual es de aproximadamente 9 a 1. Predice que podría convertirse en 1 a 1 en los próximos 25 años.

Transformar la vida, transformar los negocios: la revolución de las ciencias de la vida

Sumergirse en la reserva genética La industria de las ciencias biológicas, que ya abarca algunas de las empresas más grandes del mundo, se expandirá para involucrar a muchos más tipos de empresas.

Los vehículos de entrega de medicamentos también proliferarán. Los productos cotidianos como jabones, cosméticos, alimentos y bebidas pueden dispensar recetas médicas preventivas diarias. No sería sorprendente ver a empresas de bienes de consumo como Procter & Gamble y compañías de cosméticos como L’Oréal forjar alianzas o fusionarse con empresas de genómica, agroindustria y farmacéuticas. También es probable que surjan nuevos canales de distribución. Además de distribuirse a través de dispensarios tradicionales como HMO y farmacias, los productos genéticamente modificados podrían entregarse a través de puntos de venta como supermercados e incluso gimnasios.

Dado que la investigación genética implica el procesamiento de grandes cantidades de datos, las empresas de hardware y software informáticos también se están incorporando cada vez más al sector de las ciencias de la vida. De hecho, el enfoque de la investigación médica, que durante el siglo pasado pasó del estudio in vivo de organismos vivos a los experimentos in vitro dentro de los laboratorios, ahora se está desplazando hacia la investigación «in silico» utilizando bases de datos informáticas. Compaq ya ha construido uno de los ordenadores más potentes del mundo para ayudar a Celera a secuenciar el genoma humano. IBM ha lanzado DiscoveryLink, un intento de unificar las bases de datos farmacéuticas, biotecnológicas y agrícolas, y recientemente anunció el inicio de un período de cinco años,$ 100 millones de esfuerzos para construir una nueva supercomputadora, denominada «Blue Gene», que se utilizará para la investigación genética. Además de las grandes empresas informáticas, muchas empresas emergentes de alta tecnología como Pangea, Gene Logic, Sequana, Incyte y Compugen son pioneras en la «bioinformática»: el uso de software para facilitar el descubrimiento de fármacos.1

La investigación médica, que ha pasado del estudio in vivo de organismos vivos a los experimentos in vitro en laboratorios, se está desplazando hacia la investigación «in silico» con computadoras.

Los avances genéticos tendrán aplicaciones más allá de los alimentos, la salud y la medicina. Considera el negocio de la energía. Hace tiempo que es posible convertir la energía almacenada en las plantas en etanol, un sustituto de la gasolina, pero los precios de la energía nunca han sido lo suficientemente altos como para que el procedimiento sea rentable; por lo tanto, ha requerido enormes subsidios gubernamentales. Sin embargo, si los genomas de las plantas se diseñaran de manera que sus almidones se transformaran en alcohol a mayores volúmenes, las compañías petroleras podrían producir sustitutos de la gasolina económicamente atractivos. En el futuro, la energía de los automóviles puede provenir de fuentes renovables de plantas, no de pozos. Las plantas modificadas genéticamente también podrían ser la fuente de derivados petroquímicos complejos como los textiles artificiales. DuPont ya ha desarrollado una bacteria que convierte el azúcar en poliéster; seguro que le seguirán otros plásticos y fibras artificiales. Incluso las empresas mineras y de servicios medioambientales se están moviendo hacia las ciencias biológicas. Las bacterias resistentes a la radiactividad se utilizan ahora para limpiar suelos contaminados y extraer uranio de baja calidad.

En un futuro no muy lejano, parece claro que el lenguaje del código genético será compartido por innumerables empresas que alguna vez tuvieron poco que ver entre sí. Es probable que veamos una convergencia industrial de una magnitud aún mayor que la generada por el desarrollo del código informático digital.

Una transición difícil

Sin embargo, la convergencia no será fácil. Las vastas oportunidades que ofrecen las ciencias de la vida van acompañadas de los enormes desafíos que implica capitalizarlas. Muchos de los primeros pioneros de la industria luchan por crear negocios exitosos. Monsanto es un buen ejemplo. Su decisión muy publicitada de abandonar su negocio tradicional de productos químicos y rehacerse a sí misma como una empresa de ciencias de la vida fue recibida con gran entusiasmo. Los inversores, al ver un repunte inicial de la rentabilidad de la empresa y al darse cuenta de que los márgenes y las valoraciones de mercado en el sector farmacéutico son mucho más elevados que en los productos químicos o la agricultura, pujaron al alza las acciones de Monsanto, lo que hizo que la relación P/E de la compañía pasara de un promedio de 10 en 1990 a 114 en 1998.

Pero la industria agrícola mundial cayó en una depresión al final de la década. Las grandes inversiones de Monsanto en semillas y otras preocupaciones relacionadas con el agronegocio comenzaron a pesar sobre la empresa, y sus beneficios se erosionaron. Además, a medida que otras empresas agroquímicas comenzaron a consolidarse, la empresa vio cómo su participación en el mercado de protección de cultivos, una vez líder, se redujo a solo el 12%.%, poniéndolo en desventaja de escala. Cuando se canceló la fusión propuesta de Monsanto con American Home Products en octubre de 1998, comenzó a quedarse sin el dinero necesario para financiar sus agresivos programas de I+D. Bajo asedio, el fundador y líder de la industria de las ciencias de la vida comenzó a buscar un pretendiente amistoso. En diciembre pasado, anunció que se fusionaría con la farmacéutica Pharmacia & Upjohn, y las dos compañías indicaron que venderían parte del negocio agroquímico de Monsanto en una oferta pública.

Dow Chemical se ha enfrentado a frustraciones similares. Un recién llegado relativamente tarde a las ciencias de la vida, se encontró teniendo que ponerse al día con DuPont y Monsanto. Pero no fue tarea fácil. Muchos de los nichos de mercado más atractivos ya estaban ocupados, y las empresas farmacéuticas y de semillas tenían precios enormes. En lugar de gastar su dinero en efectivo tratando de desarrollar una amplia capacidad de ciencias de la vida, Dow finalmente decidió retirarse. En agosto de 1999, compró Union Carbide, lo que indica su intención de centrarse en los productos químicos tradicionales.

Si los desafíos son grandes para las empresas químicas, son aún mayores para las compañías farmacéuticas. Después de todo, cuando las compañías farmacéuticas se expanden a la agricultura, se están trasladando a un negocio con menor rentabilidad que su negocio tradicional. La experiencia de Novartis, el gigante suizo de la droga, revela las dificultades de tal movimiento. Cuando Novartis se formó en 1996 a través de la fusión de Sandoz y Ciba, su entonces presidente, Alex Krauer, anunció su intención de mantener «una posición de liderazgo mundial en las ciencias de la vida». Tras separar sus unidades de productos químicos especiales y químicos para la construcción, la compañía continuó reforzando sus capacidades de ciencias biológicas invirtiendo en empresas de semillas y otros activos de agronegocios. En 1998, la compañía tenía la mayor operación de protección de cultivos del mundo, el tercer negocio de semillas más grande y una importante unidad de sanidad animal.

Pero los agronegocios tienen características comerciales muy diferentes a las de los productos farmacéuticos. No solo sus márgenes son más bajos, sino que son mucho más cíclicos. A medida que la demanda de productos agrícolas se suavizó a finales de la década de 1990, Novartis sufrió. En el primer semestre de 1999, las ventas de sus unidades de agronegocios cayeron un 10%% respecto al año anterior; sus ingresos de explotación cayeron un 41%%. Al mismo tiempo, la creciente reacción del público europeo contra los alimentos modificados genéticamente amenazaba con convertirse en una pesadilla de RR.PP. para la empresa. Su propia división de alimentos para bebés, Gerber, dejó de utilizar alimentos producidos con semillas genéticamente modificadas de Novartis.

En diciembre de 1999, Novartis anunció que salía del agronegocio para centrar sus energías en el cuidado de la salud. Fusionaría sus activos de agronegocios con los de AstraZeneca, otro fabricante de medicamentos europeo que lucha con la transición a las ciencias biológicas, y los convertiría en una nueva empresa llamada Sygenta. «Tras una revisión exhaustiva de su estrategia de cartera de negocios», declaró Novartis en un comunicado de prensa, «los beneficios de concentrarse en las empresas de atención médica superan las modestas sinergias entre las actividades de atención médica y agroindustria».

Los problemas a los que se enfrentan Monsanto, Dow, Novartis y otros pioneros de las ciencias biológicas son desalentadores. Pero sería un error interpretarlos como una señal de que nunca se va a crear una industria integrada de las ciencias de la vida. Más bien, son los dolores de parto inevitables que acompañan la formación de cualquier nueva industria grande. Todavía se desconoce la estructura óptima de la industria de las ciencias biológicas y de las empresas que la componen. Estamos en un período de prueba y error en el que las empresas están experimentando con diferentes estructuras operativas y financieras. El precio de esta experimentación es muy alto, sobre todo cuando muchas empresas están pujando por los mismos activos, y sin duda se producirán errores y fracasos. Ampliar el desafío es la confusión que sienten los analistas bursátiles y los inversores cuando ven que industrias con características financieras muy diferentes comienzan a fusionarse. No tienen reglas generales para medir el valor de las nuevas entidades y carecen de paciencia con cualquier experimento que debilite el resultado final. Es necesario desarrollar un conjunto completamente nuevo de supuestos financieros, y eso también lleva tiempo.

Los problemas a los que se enfrentan los pioneros de las ciencias de la vida son los inevitables dolores de parto que acompañan a la formación de cualquier nueva industria.

Sin embargo, la convergencia y la consolidación se producirán. Los enormes costos que implica la producción de productos de ciencias biológicas hacen que sea esencial que las empresas desarrollen una escala enorme en sus esfuerzos de I+D. La industria farmacéutica siempre ha gastado mucho en investigación. Para introducir un solo medicamento nuevo en el mercado, una empresa típicamente tamiza miles de compuestos, prueba unos cientos y lleva a cabo ensayos muy costosos con hasta diez. El proceso puede llevar más de una década y costar 500 millones de dólares. Pero con los medicamentos basados en genes, el proceso de descubrimiento se vuelve aún más complejo y costoso. Las computadoras potentes pueden diseñar millones de compuestos que pueden justificar su estudio, e incluso es posible personalizar los tratamientos para cada paciente. Los ciclos de vida de las drogas en algunos casos colapsarán de décadas a meses. El oleoducto tradicional, diseñado para permitir a las empresas introducir uno o dos medicamentos al año, tendrá que ser sustituido por un modelo mucho más rápido y flexible. (Consulte la barra lateral «Patentar la vida»).

Los gastos en I+D necesarios son asombrosos. Incluso frente a la suave demanda en muchos de sus mercados, Monsanto aumentó sus gastos en I+D 35% durante 1998 a más de$ 1.200 millones, mientras que también gastan más de$ 4 mil millones para adquirir empresas de semillas. DuPont, que gastó menos de 3% de sus ingresos en I+D en 1980, gastó 11% en 1998. Las actuales discusiones sobre la fusión entre Pfizer, Warner-Lambert, American Home Products, SmithKline Beecham, Glaxo y otros gigantes farmacéuticos se ven impulsadas por la necesidad de desarrollar una escala de I+D (así como de aumentar la eficiencia en la marketing y la distribución). Uno de los grandes desafíos a los que se enfrentan las empresas de ciencias biológicas es trazar una estrategia de fusiones y adquisiciones que proporcione la escala necesaria de I+D sin dejarlas paralizadas financieramente. Y luego, por supuesto, tienen que integrar las empresas que compran, lo que siempre es una empresa compleja y peligrosa.

Incluso los megamergers exitosos no serán suficientes. Las empresas también tendrán que asociarse con otros actores, grandes y pequeños, para garantizar que tengan acceso a los últimos avances en ciencia y procesamiento de datos, y para difundir los enormes riesgos económicos inherentes al desarrollo farmacológico. Las compañías farmacéuticas externalizarán aproximadamente 20% de su I+D este año, frente a solo 4% en 1994, y ese porcentaje promete seguir aumentando. La gestión de redes de alianzas cada vez más complejas supondrá otra gran prueba para los directivos de las empresas de ciencias de la vida.

Manejar el miedo del público

Si bien los desafíos financieros, organizativos y operativos a los que se enfrentan las empresas de ciencias biológicas son grandes, el mayor desafío de todos pueden ser las preocupaciones del público sobre la ingeniería genética. Desde que el Dr. Frankenstein creó su monstruo tan incomprendido, cualquier intento de modificar la vida se ha encontrado con miedo y, a menudo, con un pánico absoluto. El instinto de la gente cuando se enfrenta a la posibilidad de la ingeniería genética no es concentrarse en los beneficios potenciales (curas para enfermedades, vidas más sanas y prolongadas, alimentos más nutritivos, menos contaminación) sino en la posibilidad de accidentes y abusos.

Ese instinto se ha visto reforzado por la forma en que el negocio de las ciencias biológicas ha evolucionado hasta el momento. Hasta la fecha, la mayoría de los productos de la ingeniería genética han tomado la forma de cultivos modificados genéticamente. Aunque muchos de ellos han hecho que la producción y la distribución de alimentos sean más eficientes, no han proporcionado a los consumidores alimentos significativamente más baratos, seguros o sabrosos. Dado que los beneficios no están claros, las personas se centran naturalmente en los riesgos. Cuando oyen hablar del maíz dulce modificado genéticamente, no se apresuran a comprarlo. En cambio, les preocupa si pueden sufrir problemas de salud a largo plazo al comerlo o si su introducción podría alterar el equilibrio de la naturaleza. A medida que las preocupaciones del público han aumentado, las agencias gubernamentales han puesto en marcha esfuerzos para examinar cómo los productos modificados genéticamente podrían estar mejor regulados y etiquetados, y estos esfuerzos han hecho que la gente se desconfíe aún más. Una vez en movimiento, el ciclo del miedo se vuelve difícil de contrarrestar.

Los temores públicos son especialmente agudos en Europa, donde una serie de temores alimentarios, que van desde la enfermedad de las vacas locas hasta la coca cola contaminada, han socavado la confianza de la gente en las autoridades reguladoras. Si bien 90% de los estadounidenses creen que las declaraciones del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos sobre biotecnología, solo 12% de los europeos confían en sus reguladores nacionales. En el Reino Unido, el porcentaje de personas que se oponen firmemente a los alimentos modificados genéticamente alcanzó casi el 40%.% en 1998, un 11% salta de dos años antes. Las manifestaciones contra la ingeniería genética se han vuelto comunes en las capitales europeas. En lugar de intentar disibar los temores del público, muchas empresas europeas están jugando con ellos. Nestlé, Carrefour, Danone, Marks & Spencer y Unilever son productos de marketing agresiva que garantizan estar libres de alteraciones genéticas.

En comparación con los europeos, los estadounidenses han sido bastante plácidos con respecto a la ingeniería genética. Pero, a pesar de las ilusiones de muchos ejecutivos de la industria, esa tranquilidad puede no durar. Como ha señalado el destacado analista de riesgos Peter Sandman, muchos de los factores que llevan a una indignación generalizada están presentes en la batalla por los productos modificados genéticamente: grandes riesgos, emociones fuertes, impacto global, amplias diferencias de opinión y poderosos antagonistas, entre otros. En este entorno, los eventos aislados pueden hacer una bola de nieve fácilmente, como vimos en dos ocasiones durante 1999. A principios de año, un estudio que indicaba que el polen de plantas de maíz genéticamente modificadas estaba matando las orugas de las mariposas monarca recibió una atención generalizada de los medios de comunicación, lo que elevó el temor del público y provocó protestas por una regulación más estricta. Y a finales de año, la muerte de un joven sometido a terapia génica experimental —la primera muerte de este tipo en miles de ensayos— llevó a muchos a exigir que se redujeran o suspendieran por completo dichos tratamientos.

La creciente oposición pública representa la mayor amenaza para el crecimiento exitoso del negocio de las ciencias biológicas. Si no se controla, obligará a las empresas a gastar una cantidad cada vez mayor de tiempo y dinero para calmar al público y superar los obstáculos regulatorios. Y socavará la demanda y los precios de los alimentos modificados genéticamente e incluso de los medicamentos. Ya estamos viendo cómo esta dinámica se está llevando a cabo en muchos mercados de alimentos básicos. La soja «totalmente natural», por ejemplo, se vende por una prima significativa sobre la soja que ha sufrido modificaciones genéticas. Si los productos modificados genéticamente terminan vendiéndose con descuento, las empresas tendrán pocos incentivos para hacer las grandes inversiones necesarias para producirlos. En una reveladora presentación a la Comisión de Bolsa y Valores a finales del año pasado, Monsanto advirtió que la creciente reacción del público contra la investigación genética podría perjudicar considerablemente sus resultados financieros.

La creciente oposición pública representa la mayor amenaza para el crecimiento exitoso del negocio de las ciencias biológicas.

Las propias empresas de ciencias biológicas tienen gran parte de la culpa de la situación actual. Con demasiada frecuencia, han ignorado o ridiculizado a sus críticos, insistiendo en que las tecnologías de las que son pioneras son perfectamente seguras y que las preocupaciones sobre ellas carecen de fundamento. Han hecho poco para enseñar al público acerca de la ingeniería genética y sus beneficios, y no han explicado claramente los regímenes de pruebas intensivos y las salvaguardias incorporadas en el proceso de desarrollo de organismos modificados genéticamente. La combinación de silencio y actitud defensiva simplemente ha aumentado la desconfianza del público en general y ha inflamado las pasiones de los opositores.

Afortunadamente, las empresas de ciencias biológicas están empezando a entablar un diálogo público. Monsanto, DuPont, Pioneer Hi-Bred y otros están dedicando gran parte de sus sitios web a la información sobre la investigación genética y sus beneficios, y sus ejecutivos hablan públicamente sobre los problemas. Algunos incluso mantienen conversaciones con feroces adversarios. El pasado mes de octubre, por ejemplo, el CEO de Monsanto, Robert Shapiro, habló sobre biotecnología en una conferencia de Greenpeace en Londres. Tales conversaciones pueden ser dolorosas (las emociones se disparan por todos lados), pero son necesarias. Cualquier empresa interesada en las ciencias de la vida que no participe en esfuerzos educativos y de comunicación está poniendo en riesgo su futuro.2

El camino por delante

A medida que el impacto de la ingeniería genética se desplaza de la granja al hogar, sus atractivos serán mucho más evidentes para la gente. Los beneficios del maíz resistente a los hongos pueden parecer remotos para el consumidor promedio, pero los beneficios de las terapias génicas que ayudan a los niños a combatir enfermedades debilitantes como la fibrosis quística o los productos agrícolas que aumentan la esperanza de vida serán muy reales. La aversión de los consumidores a los productos modificados genéticamente y a las terapias genéticas dará lugar al deseo de comprarlos, y la falta de oferta puede convertirse en un problema mucho mayor que la falta de demanda. Una encuesta reciente muestra que más de 60% de los estadounidenses les gustaría que se les hiciera un perfil genéticamente para identificar su predisposición a las enfermedades, y un número igual estaría dispuesto a pagar más por medicamentos genéticamente personalizados. Con el tiempo, la marea de la opinión pública parece cambiar con certeza, y los productos de la ingeniería genética se venderán a un precio muy bajo.

Pero aún estamos lejos de ese punto. Este año, el primero de un nuevo milenio, promete ser un hito en el surgimiento de las ciencias biológicas como industria. La finalización de la secuenciación del código genético humano preparará el escenario para avances espectaculares en la medicina y, al mismo tiempo, centrará la atención del público en la biotecnología como nunca antes. Las fusiones, las desinversiones y las asociaciones seguirán alterando la estructura de la industria joven y pondrán en riesgo millones, incluso miles de millones de dólares. Las acciones que los ejecutivos tomen ahora, tanto para dar forma a sus negocios como para dar forma a la opinión pública, contribuirán en gran medida a determinar el papel fundamental que desempeñan sus empresas en la industria más grande e importante del mundo.

1. El CEO de Monsanto lo expresó bien cuando dijo en una entrevista de HBR que «la biotecnología es realmente un subconjunto de la tecnología de la información porque se trata de información codificada por ADN». Véase Joan Magretta, «Crecimiento a través de la sostenibilidad global: una entrevista con el CEO de Monsanto, Robert B. Shapiro» (HBR enero-febrero de 1997).

2. Para un modelo de comunicación eficaz y directa sobre las ciencias de la vida, recomendamos un discurso pronunciado por el CEO de DuPont, Chad Holliday, ante el Chief Executives Club de Boston el 22 de septiembre de 1999.

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