Tenemos que dejar ir la curva de campana

A menudo asumimos que las cosas se distribuyen de manera más uniforme de lo que realmente son, y esto influye en cómo tomamos decisiones y gestionamos el riesgo.

Tenemos que dejar ir la curva de campana

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Resumen.

La mayoría de las actividades humanas, así como muchas disciplinas, desde la física y la biología hasta la lingüística, las finanzas y la informática, siguen una distribución de Pareto en lugar de una curva gaussiana «normal». En las distribuciones de Pareto, un pequeño cambio en una variable se asocia con un cambio grande en otra, porque refleja variables multiplicadas entre sí en lugar de sumarse entre sí, como en la distribución normal. Esto también se conoce como «ley de poder». Este no es un punto intelectual oscuro, sino que conlleva graves consecuencias prácticas. Debido a este error, nuestro enfoque de la mayoría de los problemas es, en el mejor de los casos, subóptimo. ¿Qué significa esto para los líderes empresariales? El autor presenta tres implicaciones prácticas para la innovación, la gestión de riesgos y las personas.


Hace poco tuve una conversación con uno de nuestros altos directivos sobre la nueva división bancaria de nuestra empresa; me dijo que solo el 21% de nuestros titulares de tarjetas representan el 80% de los gastos. Esa situación sesgada le preocupaba mucho, y se preguntaba qué podíamos hacer para difundir nuestro libro de préstamos de manera más uniforme. He tenido conversaciones similares con la gerente de recaudación de fondos de una organización sin fines de lucro que presido: La mayor parte de la financiación proviene de unos 20 donantes, que ella me dice que es insostenible. La forma en que ella lo ve, la organización se dirige hacia un acantilado. Ambas reacciones revelan un error cognitivo común que tiene profundas implicaciones para el liderazgo.

Al igual que el gerente de banca y la recaudación de fondos, la mayoría de nosotros vemos el mundo como en gran medida gaussiano, lo que significa que creemos que la mayoría de las cosas se distribuyen, o deben distribuirse, de acuerdo con las curvas de campana. En este mundo, la mayoría de los titulares de tarjetas y donantes, por ejemplo, gastarían o contribuirían cerca del promedio, y las personas restantes se desplegarían simétricamente en cada lado de esa cantidad promedio de dinero. La media, la mediana y la moda coincidirían; la mitad de las personas caería por debajo del promedio y la otra mitad por encima. En este mundo, las variables son independientes y no se influyen entre sí.

¿Por qué pensamos así? Primero, nuestros cerebros están programados para encontrar justicia gratificante y edificante y son contrario a la desigualdad. Un mundo gaussiano, con la mayoría de las personas agrupadas en torno a un promedio estable, se siente justo y predecible. También nos parece que la simetría es particularmente agradable, ya sea en rostros, arte o estadísticas. Además, la mayor parte de nuestra educación todavía se basa en distribuciones «normales» y en el pensamiento newtoniano, que descompone la realidad en variables independientes y de causa y efecto. Esta visión del mundo ha impregnado múltiples disciplinas, desde la medicina hasta la estadística y la gestión. Por último, hay fenómenos que siguen a las distribuciones gaussianas. Tomemos las puntuaciones de los exámenes, por ejemplo. Las variables medidas (las puntuaciones de las pruebas) son el resultado de procesos aditivos (la suma de las puntuaciones de cada pregunta).

A pesar de que aprendí sobre una multitud de otras distribuciones estadísticas cuando estudié estadística y teoría de la probabilidad, yo también mantuve la visión intuitiva de que la mayoría de las cosas siguen una distribución en forma de campana.

Sin embargo, no lo hacen. Déjame decirte por qué y por qué es tan importante.

Hace unos 10 años, después de leer sobre sesgos cognitivos, me sorprendió descubrir que la mayoría de las actividades humanas, así como muchas disciplinas, desde la física y la biología hasta la lingüística, las finanzas y la informática, siguen una distribución de Pareto en lugar de una curva gaussiana «normal».

En las distribuciones de Pareto (llamadas así por el economista Vilfredo Pareto, quien a principios del siglo XX th observó que el 20% de las personas en Italia poseían el 80% de la tierra), un pequeño cambio en una variable se asocia con un gran cambio en otra, ya que refleja variables multiplicadas entre sí en lugar de sumarse entre sí, como en la distribución normal. Esto también se conoce como «ley de poder». En lugar de una curva de campana simétrica, la distribución de las observaciones o los resultados se parece a un palo de hockey con una cola larga, como se muestra en la figura a continuación. Hay muchas observaciones de valores bajos y un número pequeño de valores altos o valores atípicos.

Una vez que empieces a buscar, verás ese patrón en casi todas partes, casi todo el tiempo. La frecuencia de las palabras que usamos cuando hablamos, la magnitud de los terremotos y huracanes, el tamaño de las empresas y las ciudades, la venta de libros y el patrón de países que ganan medallas olímpicas siguen las leyes del poder. Las redes sociales no son una excepción; por ejemplo, un estudio de EE. UU. mostró que solo El 25% de los usuarios de Twitter más activos representaron el 97% de los tuits. En nuestro negocio de seguros a corto plazo, Discovery Insure, el peor 30% de los conductores representan el 60% de los accidentes graves. El Covid-19 también se propaga al estilo de Pareto: en dos estados de la India, Se descubrió que el 60% de las nuevas infecciones fueron causadas por menos del 10% de las personas portadoras de la enfermedad — unos cuantos «superesparcidores» — mientras que otro 71% no infectó a nadie en absoluto. (Este patrón de transmisión también se ha observado en otros países).

¿Por qué la distribución de Pareto es la norma real, en lugar de la distribución gaussiana «normal»? Y lo que es aún más importante, ¿por qué lo está haciendo aún más? La mayoría de las cosas siguen las leyes del poder porque así se comportan los sistemas complejos interconectados. Y las leyes de poder son cada vez más ubicuas porque nuestro mundo opera en sistemas complejos cada vez más interconectados. Cuanto más interconectados estén los sistemas complejos, más pronunciada será la ley del poder.

Las economías, las cadenas de suministro, el comercio y los mercados se han vuelto más interrelacionados y globales. La tecnología de la información y el transporte han profundizado exponencialmente la interconexión de los múltiples sistemas de los que formamos parte. En estas redes, las variables no son aditivas, sino que se influyen entre sí, creando procesos dinámicos, de refuerzo y en cascada que son no lineales, multiplicativos y mucho menos predecibles. De hecho, estos sistemas son capaces de tener un comportamiento de «cisne negro», porque en la mayoría de las distribuciones de Pareto (a diferencia de las gaussianas), la varianza, que mide qué tan dispersos están los puntos de datos alrededor de la media en una distribución, no está bien definida.

Además de ser generalizadas, estas leyes de poder también son notablemente obstinadas. Independientemente de lo que hagamos, una pequeña cantidad de puntos de datos (personas, decisiones u otras observaciones) siguen representando la mayoría de los resultados. Los sistemas políticos diseñados para producir una mayor igualdad de ingresos, por ejemplo, luchan por sacar a Pareto del camino. Tomemos a China, que, a pesar de su mayor enfoque en la igualdad de ingresos que la mayoría de los demás países, tiene una mayor Coeficiente de Gini que Alemania y el Reino Unido. Estas distribuciones también se repiten como muñecas rusas, como vemos en nuestro negocio de seguros de salud: el 20% más enfermo de las personas genera el 79% de los costos de atención médica, y la misma distribución sesgada se puede encontrar dentro de ese grupo del 20% (con el 20% más enfermo dentro de ese grupo responsable de casi el 60% de la salud costos de atención). Si sigue profundizando en los números, seguirá descubriendo que un número relativamente pequeño de personas representa la mayoría de los costos.

Esta desconexión entre nuestra percepción gaussiana y la realidad de Pareto no es un punto intelectual oscuro, sino que conlleva graves consecuencias prácticas. Debido a este error, nuestro enfoque de la mayoría de los problemas es, en el mejor de los casos, subóptimo. Malcolm Gladwell, por ejemplo, ha escrito acerca de cómo las soluciones típicas destinadas a abordar la falta de vivienda (refugios y comedores populares) han sido ineficaces porque se basan en la suposición errónea de que la mayoría de las personas sin hogar siguen el promedio: número promedio de días sin techo, costo promedio por persona para el erario público, o razones promedio para no tener hogar. Sin embargo, en todas estas dimensiones, la falta de vivienda también sigue una ley de poder. En palabras del físico ganador del premio Nobel Philip Anderson, necesitamos liberarnos del pensamiento «promedio» o centrarnos en la media, lo que, en la mayoría de los casos, es engañoso. La broma de que cuando Bill Gates entra en un bar, todos en ese bar se vuelven millonarios en promedio, ilustra el punto. Los valores atípicos y las colas se descartan como aberraciones, cuando en realidad tienen el mayor impacto, bueno y malo. Un pequeño evento viral, por ejemplo, se convierte en una pandemia mundial de coronavirus y un desastre económico.

Darnos cuenta de que vivimos en un mundo en gran parte de Pareto, inherentemente injusto, asimétrico e impredecible, puede resultar desagradable al principio. Sin embargo, lo bueno es que el cambio sistémico en un mundo así es mucho más fácil y rápido. En un mundo gaussiano, todos los elementos de un sistema deben cambiar para que toda la construcción cambie, lo cual es laborioso, lento y, a menudo, imposible. En un mundo de Pareto, por otro lado, un cambio en la cola cambia todo el sistema, para bien o para mal.

¿Qué significa todo esto para los líderes empresariales? Estas son tres implicaciones prácticas para la innovación, la gestión de riesgos y las personas.

Innovación

Concéntrese en decisiones audaces en la cola, en lugar de en cambios graduales

En un mundo de Pareto, los problemas aparentemente insolubles se pueden resolver a través de un cambio positivo en la cola. Así es como a algunas ciudades les gusta Denver han podido hacer avances en la falta de vivienda. Diseñaron intervenciones específicas centradas en las personas sin hogar crónicamente, que representan la mayoría de los costos de servicios sociales y atención médica y son los casos más difíciles de resolver, pero que representan una pequeña fracción de toda la población sin hogar.

En un sistema de Pareto, una persona o una decisión pueden hacer una diferencia enorme. La visión y el liderazgo de un emprendedor como Steve Jobs, por ejemplo, pueden terminar dando forma a toda una industria. Para ampliar aún más esta ilustración, imagine el impacto que habría tenido Apple si Jobs hubiera creado la empresa en Johannesburgo en lugar de Silicon Valley; los ingresos brutos de la empresa hoy equivalen a aproximadamente la mitad del PIB de Sudáfrica.

Del mismo modo, el tipo de innovación radical que puede transformar empresas e industrias enteras ocurre en la cola. Esta es la razón por la que la creación del programa Vitality cambió las reglas del juego para Discovery: una decisión atípica tuvo, y sigue teniendo, un enorme impacto en todo nuestro negocio. Unos años después de lanzar nuestro negocio de seguros, una conversación inicial con una cadena de gimnasios sobre la venta cruzada generó una idea completamente diferente: ¿Qué pasaría si creáramos un programa que recompensara a las personas por hacer cosas saludables? ¿Qué pasaría si los miembros que formaron parte de este programa pudieran ir al gimnasio de forma gratuita? Aún recuerdo vívidamente los 10 minutos que tardó esa idea en tomar forma. La decisión de implementarlo transformó profundamente nuestro negocio. Sentó las bases para un nuevo modelo de seguro basado en la economía del comportamiento y el valor compartido, un modelo de negocio en el que tiene sentido que Discovery, sus clientes, sus proveedores y su comunidad local brinden a los miembros de Vitality el conocimiento, las herramientas y los incentivos para vivir una vida más saludable.

Muchas decisiones más pequeñas han contribuido a convertir la idea inicial en lo que es hoy. Pero el éxito de Discovery se remonta a esa decisión inicial de cola, que sigue siendo el núcleo de nuestra identidad y crecimiento y ha tenido un enorme impacto al crear beneficios de valor compartido multiplicativos para los miembros y los accionistas. Era la raíz de un sistema que conectaba el cambio de comportamiento con el riesgo y la recompensa.

No digo que las mejoras incrementales no sean importantes, lo son. Digo que la innovación radical que puede resultar en un cambio sistémico y profundo comienza con decisiones audaces en la cola, por lo tanto, ahí es donde los líderes deben enfocar su tiempo y atención.

Gestión de riesgos

Adopte en lugar de luchar contra la ley del poder e identifique los problemas de la cola

El cambio de perspectiva hacia un mundo de Pareto también tiene implicaciones en la forma en que lidiamos con el riesgo y la incertidumbre. Dedicamos mucho tiempo y energía a tratar de «corregir» fenómenos no lineales, como la recaudación de fondos asimétrica y los préstamos con tarjeta bancaria, que percibimos como anormales y riesgosos. Puede haber consideraciones morales y de equidad que tener en cuenta, pero dado que las distribuciones de la ley de poder son la regla y no la excepción, y dado que son notablemente obstinadas, exigen diferentes soluciones para lidiar con el riesgo y centrarse en la dinámica de la cola.

Así como la innovación en la cola puede cambiar sistemas completos para mejor, una decisión negativa de cola puede hacer caer todo un sistema, un escenario que me mantiene despierto por la noche. Entonces, ¿cómo lidiamos con la incertidumbre y el caos de un mundo de Pareto? ¿Cómo tomamos decisiones? ¿Cómo evitamos las malas decisiones de seguimiento o las corregimos rápidamente antes de que se vuelvan catastróficas?

Una vía prometedora es combinar los resultados extremos y la plausibilidad de varios escenarios futuros (la Teoría de la Sorpresa Potencial del economista George Shackle) para ayudar a lidiar con las decisiones en condiciones de extrema incertidumbre. El uso de probabilidades tradicionales es problemático porque se basan en resultados predefinidos y mutuamente excluyentes que se supone que cubren todos los escenarios posibles, que, por supuesto, nadie puede predecir. Un tomador de decisiones que utiliza la Teoría de la Sorpresa Potencial, por otro lado, elige entre varios escenarios posibles en función de una combinación del grado de incredulidad o inverosimilitud de los posibles resultados. y las ganancias y pérdidas potenciales esperadas asociadas a cada uno. Este enfoque, a diferencia de las probabilidades tradicionales, deja espacio para sorpresas y nuevas posibilidades. Por lo tanto, piensa en la plausibilidad y consecuencias, más que probabilidades. Piense de una manera mucho más amplia sobre las cosas malas que podrían suceder.

De hecho, no podemos predecir o prevenir eventos de cisne negro (es decir, cola mala). Pero aprender a reconocerlas y contenerlas a tiempo puede evitar un desastre. Cuando estalló el Covid-19 en Corea del Sur, por ejemplo, la reacción temprana y decisiva de las autoridades a prueba de aislamiento contenía la propagación de la enfermedad, en comparación con países como los Estados Unidos o el Brasil. Del mismo modo, podemos aprender a reconocer y revertir las decisiones de cola peligrosas. Imagínese lo que se podría haber evitado si Lehman Brothers, por ejemplo, se hubiera identificado como una decisión de cola la expansión de sus hipotecas de alto riesgo y el negocio de derivados respaldados por hipotecas hasta el punto de que una pequeña disminución en el valor de los bienes raíces pudiera acabar con su capital.

Gestión de personas

Crea un equipo A+ para aprovechar el impacto de los jugadores A+.

El rendimiento de las personas a menudo se mide con una curva gaussiana. En realidad, un pequeño número de superadores representan consistentemente la mayor parte del impacto. La implicación es doble.

Primero, reclute y retenga a las mejores personas posibles en todos los ámbitos. Las estrellas de la cola seguirán representando el mayor impacto en los resultados (recuerde que las leyes de poder son obstinadas), pero esto no significa que todos los esfuerzos de reclutamiento y retención deban centrarse en ellas. Atraer y retener constantemente talentos excepcionales en toda la organización elevará toda la curva de talentos, con un impacto profundo en los resultados. Por lo tanto, aunque un pequeño porcentaje de personas sigue representando una proporción relativamente grande de los resultados, tener mejores talentos en todos los ámbitos puede elevar los resultados en términos absolutos.

En segundo lugar, concéntrese en mejorar los entornos y la dinámica del equipo en todos Cuando el complejo sistema que es una empresa se interconecta cada vez más y mejor, el impacto multiplicativo de los artistas estrella en la cola se amplifica en todo el sistema.

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Recalibrar nuestra perspectiva de Gaussiano a Pareto puede parecer arcano, pero las implicaciones prácticas son profundas. Cambiar la perspectiva a través de la cual entendemos el mundo afecta la forma en que abordamos el cambio sistémico, la forma en que tomamos decisiones y manejamos el riesgo, y cómo lideramos. Y debido a que nuestras vidas están formadas por redes intrincadas y complejas de conexiones humanas, desde familias y redes profesionales hasta las comunidades en las que vivimos, toda nuestra vida sigue las leyes del poder: algunas decisiones clave, de quién nos casamos y qué carreras elegimos, terminan teniendo un enorme impacto en nuestro futuro. Creo que nuestro pensamiento sigue la misma ley de poder. Al corregir un puñado de errores cognitivos, empezando por este, podemos transformar radicalmente nuestro rendimiento, nuestro impacto y toda nuestra vida.


Escrito por
Adrian Gore