Ser virtual: el carácter y la nueva economía

Para prosperar en la nueva economía flexible, las personas, como las empresas, deberán reinventarse. Pero cuando arrojamos nuestros viejos años, ¿también arrojamos nuestras almas?
Ser virtual: el carácter y la nueva economía

La corrosión del carácter: las consecuencias personales del trabajo en el nuevo capitalismo

Richard Sennett

Nueva York: W. W. Norton & Company, 1998

Todos los días nos dicen que las empresas deben ser flexibles, adaptables y ágiles. Frente a inversores impacientes, clientes caprichosos y competidores impredecibles, tienen que estar en un estado constante de regeneración, despojando viejas estrategias y estructuras, eliminando productos antiguos y desarrollando nuevas habilidades. En la nueva economía, cualquier negocio que se detenga está terminado.

También nos dicen que todos los que trabajamos en los negocios, ya sea como ejecutivos en la planta superior o como empleados en la planta de ventas, tenemos que aceptar la turbulencia. Tenemos que seguir la corriente, pasar de una tarea a otra, de un equipo a otro, de una empresa a otra, sin dudarlo ni mirar atrás. Y tenemos que hacernos cargo de nuestras carreras, reinventándonos como agentes libres o «e-lancers».

Todos estos cambios pueden sonar estimulantes. Pero, si se dice la verdad, todos pueden parecer distantes también. Para la mayoría de nosotros, la nueva economía libre sigue siendo más teoría que realidad. Leemos sobre empresas que se han vuelto del revés, pero cuando llegamos a nuestros propios lugares de trabajo todas las mañanas, nuestro trabajo se ve más o menos como lo hacían cuando los dejamos la noche anterior. Nos sentamos en los mismos escritorios o nos paramos en las mismas máquinas. Usamos las mismas habilidades para hacer las mismas tareas para los mismos jefes. Nuestras empresas venden el mismo tipo de cosas a la misma clase de clientes de la misma manera. Es posible que escuchemos consignas sobre el empoderamiento y el cambio, pero las viejas jerarquías siguen pareciendo bastante sólidas, y los comandos y las recompensas siguen fluyendo por canales desgastados.

Puede ser tentador descartar todos los gritos sobre la nueva economía como exageración. Pero sería un error. Aunque el trabajo aún no ha cambiado drásticamente para la mayoría de nosotros, sí lo hará. La expansión global del capitalismo sin trabas, combinada con el avance inexorable del poder de procesamiento informático, está cambiando el cálculo económico que determina la forma en que las empresas se organizan. En el nuevo cálculo, el costo de coordinar el trabajo está bajando tan rápido como aumenta el costo de retrasar el trabajo.

El viejo modelo industrial de organización —grandes grupos de personas que realizan tareas especializadas con coordinación centralizada— tenía sentido desde el punto de vista económico durante la mayor parte de este siglo. Pero cada vez tiene menos sentido hoy en día. Es demasiado costoso y demasiado incómodo. Dejar que el trabajo se mueva libremente entre equipos pequeños y temporales que pueden organizarse y coordinarse en respuesta a los estímulos del mercado es mucho más eficiente. La presión de ser virtual (producir productos reales y ofrecer servicios valiosos sin muchos activos fijos) se está volviendo demasiado fuerte para resistirla.

Frente a la nueva economía, tiene sentido que las empresas busquen niveles de flexibilidad cada vez mayores. Pero, ¿tiene sentido para los seres humanos? ¿De verdad queremos pasar de un trabajo a otro? ¿De verdad queremos ser agentes libres? Muchos expertos en negocios afirman que sí. Ven en flexibilidad la promesa de la liberación, ya que cada individuo se convierte en el CEO de una empresa de uno. Proclaman, parafraseando a un columnista de un periódico, una convergencia armónica del capitalismo y el humanismo: el comienzo de una edad de oro.

Richard Sennett no está de acuerdo. En La corrosión del carácter, Sennett, sociólogo y conocido crítico social, presenta una visión muy diferente y mucho más oscura de la nueva economía. Su visión, si es correcta, es un mal augurio para nosotros como individuos y como sociedad.

Cómo la flexibilidad corroe el carácter

Sennett define sus términos meticulosamente, un rasgo raro en un autor de un libro sobre negocios. Señala que «flexibilidad» significa algo muy diferente ahora de lo que alguna vez lo hizo. Flexibilidad utilizada para denotar la capacidad de adaptarse temporalmente a las condiciones cambiantes sin perder su forma esencial, como un árbol que se dobla con el viento y luego vuelve a su posición vertical original. Hoy en día, la flexibilidad significa la capacidad de moverse rápidamente de una forma a otra, de estar siempre en flujo, de no tener ninguna forma esencial.

Ser flexible en este sentido es carecer de apegos. La empresa flexible debe estar siempre dispuesta a abandonar sus estrategias, sus productos, su gente e incluso sus clientes para entrar en un mercado más lucrativo o adoptar una forma más eficiente de hacer negocios.

Los avatares de la nueva economía (Bill Gates, Andy Grove, Michael Dell) prosperan gracias a este tipo de flexibilidad. Tienen, como dice Sennett, «la capacidad de dejarse llevar». Si tiene sentido económico para Microsoft desechar su producto principal, el sistema operativo Windows, entonces eso es exactamente lo que hará, sin importar las dificultades que esa decisión pueda crear para los clientes u otros desarrolladores de software. Si Dell Computer encuentra la manera de ensamblar y enviar sus productos con la mitad de las personas que necesita ahora, puede apostar que el exceso de empleados estará en la calle en poco tiempo. Hacer esta observación sobre cómo operan los líderes de la nueva economía no es criticarlos. Estos hombres saben que si no lo hacen, si no desgarran constantemente sus propias empresas, como diría Grove, alguien más lo hará.

Pero la mayoría de nosotros no somos como Bill Gates. Una vez que establecemos un apego (con una persona, un lugar, una empresa) no nos gusta romperlo. De hecho, como nos recuerda Sennett, nuestra capacidad de formar y mantener apegos define nuestro carácter. «El carácter de un hombre», escribe, haciéndose eco del poeta romano Horacio, «depende de sus conexiones con el mundo». Al romper esas conexiones, la nueva flexibilidad corroe el carácter. Nos deja a la deriva, dejándonos inseguros de quiénes somos o cómo debemos actuar. En conjunto, erosiona los cimientos de la sociedad. No nos vinculamos con los demás; hacemos «equipo» con ellos. No tenemos amigos; tenemos contactos. No somos miembros de comunidades duraderas y nutritivas; somos nodos en redes utilitarias frías y cambiantes.

No somos miembros de comunidades duraderas y nutritivas; somos nodos en redes utilitarias frías y cambiantes.

A medida que se aflojan nuestros apegos, el tiempo comienza a tomar un significado muy diferente en nuestras vidas. La visión a largo plazo deja de preocuparnos; nuestra mirada se fija en el aquí y en el ahora. Llegamos a pensar en nosotros mismos como trabajadores temporales, ya sea que trabajemos en una gran empresa o que dirigamos nuestro propio negocio. Argumentando que «no a largo plazo» se ha convertido en la lógica gobernante de la nueva economía, Sennett cita a un ejecutivo de AT&T: «Tenemos que promover todo el concepto de que la fuerza laboral es contingente, aunque la mayoría de los trabajadores contingentes están dentro de nuestros muros. Los «puestos de trabajo» están siendo sustituidos por «proyectos» y «campos de trabajo».

La pérdida de la perspectiva a largo plazo elimina, en opinión de Sennett, otro pilar del carácter humano: nuestra capacidad de situarnos en una narrativa, de ver continuidad en nuestras vidas. Sin una narrativa «que dé forma al avance del tiempo», perdemos el sentido del desarrollo personal. El pasado y el futuro se vuelven discontinuos con el presente y, por lo tanto, inmateriales. La vieja ética del trabajo, que nos enseñó que el sacrificio de hoy traería la recompensa del mañana, deja de tener sentido. Si todo va a cambiar de la noche a la mañana, ¿por qué preocuparse por mañana? Nuestras vidas se convierten en ciclos interminables de reinvención mientras luchamos por adaptarnos a condiciones nuevas e imprevisibles. Pero cada vez que nos reinventamos, borramos el significado que nos han otorgado nuestras experiencias pasadas. En lugar de un sentido ético de nosotros mismos como personas con claros apegos, nos queda un sentido irónico de nosotros mismos como invenciones. Nos volvemos irreales, virtuales.

En lugar de un sentido ético de nosotros mismos como personas con claros apegos, nos queda un sentido irónico de nosotros mismos como invenciones.

Sennett, que es novelista además de sociólogo y crítico, da vida a su argumento presentándonos una serie de personajes memorables, todos basados en personas reales pero fuertemente disfrazados. Cada uno es un retrato artísticamente dibujado del malestar profesional. Está Rico, el próspero consultor que lucha por crear una identidad personal a salir de su peripatética vida laboral. Está Rodney, el capataz jamaiquino de una gran panadería de Boston que está alejado de su lugar de trabajo altamente automatizado y desprecia a los trabajadores despreciables que trabajan bajo su mando. Está Rose, la camarera de mediana edad que hace un quijotesco intento de irrumpir en el mundo de la publicidad neoyorquina. Y están los clientes del River Winds Café, un pequeño grupo de programadores de IBM despedido que se pasaron los días reflexionando sobre el significado de sus carreras interrumpidas.

La historia de Rico es la más emblemática de la vida de los trabajadores de la economía flexible. Su esposa Jeannette y él se casaron mientras asistían juntos a la escuela de negocios. Ambos han prosperado en sus carreras, Rico como consultora tecnológica y Jeannette como ejecutiva contable. En los 14 años transcurridos desde que obtuvieron su MBA, se han mudado cuatro veces, buscando mejores empleos y mejores vecindarios. Pero Rico, a pesar de todo su éxito y prosperidad, siente que tiene poco control sobre su vida. Su carrera se siente frágil, su trabajo lo deja a disposición de sus clientes y, debido a la sucesión de mudanzas de su familia, no tiene sentido de pertenecer a una comunidad. Tema, nos dice Sennett, «que las acciones que necesita tomar y la forma en que tiene que vivir para sobrevivir en la economía moderna hayan dejado a la deriva su vida emocional e interior».

Sennett compara la vida de Rico con la del padre de Rico, Enrico, a quien Sennett había entrevistado hace años para un libro anterior. Enrico, un sindicalista con estrechos vínculos con sus compatriotas italoamericanos, pasó toda su carrera como conserje. Su trabajo no cambiaba día a día, pero le permitió construir de forma lenta y constante una vida más cómoda para su familia. Su «logro», como dice Sennett, «fue acumulativo». Él y su esposa, Flavia, «verificaron el aumento de sus ahorros cada semana, midieron su domesticidad por las diversas mejoras y adiciones que hicieron a su rancho».

A pesar de todo el aburrimiento inherente a su obra, Enrico tenía una idea concreta del progreso de su vida. «Se labró una historia clara en la que su experiencia se acumuló material y psíquicamente», escribe Sennett. «Se convirtió en el autor de su vida, y aunque era un hombre bajo en la escala social, esta narrativa le proporcionó un sentido de autoestima». La vida de Enrico tuvo una unidad de la que surgió su identidad como hombre. Rico, por el contrario, es incapaz de extraer ningún sentido de identidad de su carrera. Su trabajo, aunque apasionante en su infinita variación, le proporciona «ningún papel fijo». Él «tiene que seguir un camino y otro en respuesta a los caprichos cambiantes» de sus clientes.

Los sacrificios diarios de su padre para crear una vida mejor para su familia son un ejemplo de carácter personal para sus hijos. Pero Rico teme que su propia carrera no proporcione ese estándar para sus hijos. Su «preocupación más profunda es que no puede ofrecer la esencia de su vida laboral como ejemplo a sus hijos de cómo deben comportarse éticamente». Su rápida movilidad ascendente significa poco para sus hijos; lo dan por sentado. Y su trabajo devalúa el sacrificio y el compromiso. «No te puedes imaginar lo estúpido que me siento cuando hablo con mis hijos sobre el compromiso», confiesa a Sennett. «Es una virtud abstracta para ellos; no la ven en ningún lado». Al hacer imposible elaborar una narrativa que relacione su vida laboral y su vida familiar, la nueva economía deja a Rico frustrado y enojado, en desacuerdo consigo mismo.

El lado más brillante de la flexibilidad

Sennett presenta argumentos firmes e inquietantes a favor de los peligros sociológicos de la flexibilidad. La confusión y la angustia que descubre son reales. Pero si su análisis del panorama general es convincente, sus argumentos se vuelven mucho menos convincentes cuando cambia su discusión al funcionamiento de los negocios. Combine fenómenos que tienen causas muy diferentes, y malinterpreta las opciones disponibles para los directivos, dando muy poco peso a las fuerzas económicas y competitivas más grandes que establecen los parámetros para las decisiones empresariales.

Al hablar de la flexibilidad corporativa, por ejemplo, confunde los programas de reingeniería táctica destinados a hacer que el trabajo fluya de manera más eficiente con iniciativas de reinvención amplias destinadas a cambiar lo que hacen las empresas o cómo compiten. Esa confusión lo lleva a concluir que cuando las empresas intentan hacer cambios fundamentales, a menudo simplemente buscan mejorar la productividad laboral, en resumen, despedir a personas. A continuación, cita algunas estadísticas familiares sobre los resultados mixtos logrados por las empresas que despidieron a muchos trabajadores en las olas de Reducción de personal de la última década, lo que indica, según lo lee, que los programas de reinvención no cumplen sus objetivos.

De hecho, por supuesto, ninguna empresa intenta reinventarse simplemente para obtener una ventaja táctica, y la reinvención no es sinónimo de Reducción de personal. Cuando una empresa se reinventa a sí misma, suele hacerlo porque no tiene otra opción, porque los competidores con productos más atractivos o sistemas de producción más eficientes amenazan con absorber sus beneficios. Si no cambia, perderá a sus clientes, a sus inversores o a ambos, el equivalente comercial de una sentencia de muerte. La economía flexible no es, como a veces implica Sennett, una creación de gerentes; se les impone por fuerzas ajenas a su control del mismo modo que se les impone a todos los demás. La flexibilidad y el cambio no son opciones; son requisitos.

Un defecto más grave en La corrosión del carácter es la ceguera del autor ante las oportunidades que la nueva economía está creando para las personas. Las historias que Sennett cuenta sobre la gente son reveladoras y conmovedoras, pero no son el panorama completo. Si bien la sensación de dislocación de Rico, por ejemplo, es el resultado de la demanda de flexibilidad del mundo empresarial, no todas las frustraciones de su vida se remontan a la nueva economía. La gente siempre ha tenido que moverse para encontrar trabajo o aferrarse a él, y fue decisión de Rico y Jeannette cambiar la estabilidad por una ganancia material; nadie los obligó a arrancarse de raíz ni a sí mismos ni a sus hijos. Además, a medida que las redes informáticas se hacen aún más poderosas y ubicuas, es posible que las personas tengan que hacer menos sacrificios personales para mantener sus carreras. Al hacer que los días de trabajo sean más flexibles y la ubicación menos importante, la economía en red nos dará a muchos de nosotros más control sobre dónde vivimos y cómo repartimos nuestro tiempo, incluso si nos da menos control sobre lo que realmente hacemos.

La historia de la panadería computarizada de Boston, donde la elaboración del pan es más una cuestión de tocar iconos en las pantallas que de amasar masa, pretende ilustrar el vacío de mucha mano de obra de la nueva economía. Separados de los productos que producen, los trabajadores de la planta consideran que sus trabajos son desechables y sus carreras, para usar la palabra de Sennett, son «ilegibles». Pero ese desapego no es peculiar de la nueva economía; también era característico del trabajo en la economía industrial. Aunque Sennett establece una distinción válida entre maquinaria computarizada «inteligente» y maquinaria tradicional «tonta», la distinción es engañosa en el contexto de muchas industrias. Tanto si pulsas un interruptor como si haces clic en un icono, te encuentras a una peligrosa distancia psicológica de los frutos de tu trabajo de parto.

Y de nuevo, la historia es unilateral. Si Sennett hubiera pasado un poco más de tiempo explorando Boston y sus alrededores, habría encontrado muchas panaderías pequeñas donde la gente produce panes gourmet y los vende a restaurantes y particulares apreciados. La proliferación de panaderías artesanales e industrias artesanales similares dedicadas a producir, por ejemplo, quesos finos o a cultivar plantas inusuales o a escribir artículos para compartir elegantes, es un fenómeno reciente que da testimonio del abanico de posibilidades que abre la nueva economía. El aumento de los ingresos disponibles de las personas, combinado con su mayor exposición a otros lugares y culturas, ha creado demanda de muchas artesanías que habían estado latentes o en declive durante mucho tiempo. Además, la disponibilidad de ordenadores baratos, con potentes aplicaciones y capacidades de comunicación para pequeñas empresas, facilita el lanzamiento, el mercado y la administración de microempresas. La flexibilidad está ampliando, no limitando, las oportunidades para que las personas hagan el trabajo que les gusta.

En el intento fallido de Rose, propietaria del bar, de cambiar de profesión, Sennett ve un modelo de frustraciones personales inherentes a la nueva economía. Para ser flexibles, las personas tienen que asumir riesgos constantemente con sus vidas y sus medios de subsistencia, y la toma de riesgos interminables, en opinión de Sennett, altera aún más las narrativas personales y corroe el carácter personal. Pero nadie obligó a Rose a cambiar su carrera. El bar que había tenido durante mucho tiempo no estaba a punto de desmorONARSE. Decidió correr el riesgo de saltar a una nueva y muy diferente línea de trabajo porque, como admite Sennett, «tenía la crisis requerida de la mediana edad». Cualesquiera que sean sus pecados, la nueva economía ciertamente no tiene la culpa de las crisis de la mediana edad y sus consecuencias.

La historia de los antiguos programadores de IBM pretende ilustrar el aumento de la incidencia y el mayor número de fracasos en la nueva economía. Cuando los empleos eran más predecibles, la gente podía asumir que si tenían éxito en sus trabajos hoy, también tendrían éxito en ellos mañana. Hoy en día, cuando todo cambia constantemente y nos enfrentamos al desafío constante de desarrollar y aplicar nuevas habilidades, el éxito presente ofrece pocas garantías de éxito futuro. Cada vez que pasamos a una nueva tarea, nos enfrentamos a la posibilidad de fracasar. Pero si es cierto que nuestra probabilidad de sufrir un fracaso profesional es mayor hoy que a principios de este siglo, parece ser igualmente cierto que la pena por ese fracaso es menor. En Silicon Valley, cuna de la nueva economía, la gente se enorgullece de sus fracasos. Las ven como oportunidades de crecimiento y como evidencia de la voluntad de experimentar. Si nunca has fallado, eres sospechoso.

El fracaso en una economía flexible se convierte necesariamente en algo tan provisional como el éxito. Puede que hayas estropeado tu última tarea, pero hay muchas posibilidades de que la próxima se adapte mejor a tus talentos. El riesgo es eterno, pero también lo hace la esperanza. En muchos sentidos, de hecho, la nueva economía es en sí misma producto de lo que Sennett llamaría «fracaso». Surgió de las reducciones de tamaño de la década de 1980 y principios de la década de 1990. Al alejarse de sus trabajos «seguros», la gente aprendió que tenía que tomar el control de su vida laboral. El resultado fue un estallido de energía empresarial, a medida que se desecharon los viejos supuestos organizacionales y se fundaron nuevas empresas más flexibles e innovadoras. Las reducciones de tamaño causaron dolor pero también abrieron oportunidades. La gente es más resistente de lo que Sennett les da crédito.

El espíritu del 68

El hecho de que Sennett pasa por alto los beneficios que ofrece la nueva economía no significa que sus críticas al respecto carecen de mérito. La corrosión del carácter es un libro reflexivo y humano, que ilumina el mundo de los negocios inspirándose en el mundo más amplio de las ideas. Sennett tiene razón al recordarnos que nuestra vida laboral tiene una influencia directa y formativa en nuestro carácter, y tiene razón al señalar que la flexibilidad, cuando se lleva demasiado lejos, destruye tanto el carácter como la comunidad. Su argumento cuidadosamente dibujado proporciona un contrapeso al boosterismo de cabeza vacía que caracteriza gran parte de la escritura actual sobre la nueva economía.

A pesar de su erudición, La corrosión del carácter es también un libro muy personal. De hecho, el personaje más intrigante que emerge de sus páginas bien puede ser el propio autor. En un pasaje particularmente revelador, Sennett, hijo de izquierdistas radicales, cuenta cómo hace una peregrinación a Suiza cada invierno para codearse culpablemente con la élite empresarial en el Foro Económico Mundial. «Una especie de amargura familiar me ha hecho volver a Davos como observador», explica. «Mi propia generación tuvo que dejar de lado las esperanzas que nos cautivaron en 1968, cuando la revolución parecía estar a la vuelta de la esquina; la mayoría de nosotros hemos descansado incómodamente en esa zona nebulosa a la izquierda del centro, donde las palabras de alto rendimiento cuentan más que los hechos».

El libro es quizás mejor leído como otro producto de la «amargura familiar» de Sennett, un homenaje a sus antepasados radicales y al espíritu de 1968. El objetivo no declarado de Sennett es enunciar una nueva crítica del capitalismo, una crítica que puede ayudar a definir «esa zona nebulosa a la izquierda del centro». Sin embargo, si no alcanza ese objetivo, deja al lector con una profunda inquietud por el curso de la economía moderna. Cualesquiera que sean las fallas de La corrosión del carácter, su diagnóstico de la angustia y la ironía que caracterizan la vida en el próspero Occidente a finales de siglo es difícil de descartar. La pregunta que plantea el libro no es una que podamos ignorar: mientras pasamos nuestros días trabajando en empresas virtuales, ¿estamos destinados a convertirnos en hombres y mujeres virtuales, eficientes y adaptables pero sin sustancia?


Escrito por
Nicholas G. Carr



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