Seguridad nacional y nuestra ventaja tecnológica

He estado compitiendo en el negocio de la ciencia y la tecnología durante casi medio siglo. Cada nueva experiencia ha confirmado lo que aprendí como adolescente, cuando me ha podido ganar un concurso de violín, y logré capturar una beca universitaria muy necesaria. Pensé: no es suficiente realizar con la mayor precisión técnica; […]
Seguridad nacional y nuestra ventaja tecnológica

Llevo casi medio siglo compitiendo en el negocio de la ciencia y la tecnología. Cada nueva experiencia ha confirmado lo que aprendí cuando era adolescente, cuando planeé ganar un concurso de violín y logré obtener una beca universitaria que tanto necesitaba. Pensé: No basta con actuar con la mayor precisión técnica; hay que sonar mejor para los jueces. Así que aposté todos mis ahorros en un violín italiano.

No basta con amar lo que la tecnología puede hacer. El romance tiene que ser atenuado por un cálculo genial; hay que entender el mundo empresarial en el que la tecnología se pone en marcha. Sin embargo, aunque que la regla básica no ha cambiado, muchas otras cosas lo han hecho y siguen cambiando a un ritmo cada vez más rápido. Cuando se trata del impacto del gobierno en el avance tecnológico, ciertamente estamos presenciando el final de una era y el comienzo de una nueva. Nuestro gobierno solía establecer la «demanda» de alta tecnología. Su principal responsabilidad, a medida que la tecnología se vuelva omnipresente, será el «suministro» crítico: personas que tengan la habilidad para jugar.

Tecnología bajo demanda

Después de la Segunda Guerra Mundial, Dean Woolridge y yo construimos, en Hughes Aircraft, la mayor concentración de talento técnico de esta nación dedicada a la tecnología militar fronteriza. Basándonos en el historial que habíamos acumulado en 1953, pudimos fundar la Corporación Ramo-Woolridge; antes de que terminara el año, nos invitaron («redactar» sería la palabra correcta) para proporcionar la ingeniería de sistemas y la dirección técnica general del programa ICBM. Fue una carrera contra la Unión Soviética; nuestra financiación inmediata, tanto del Departamento de Defensa como de Wall Street, reflejaba que este era el programa de mayor prioridad y mayor escala de su época.

En 1958, cuando Estados Unidos alcanzó un ICBM operativo, superando a los rusos, nos fusionamos con nuestros patrocinadores, Thompson Products, para crear TRW. Más allá del ICBM, estaba el programa espacial, el alunizaje y muchos componentes y sistemas para armas sofisticadas. Y ponemos lo que aprendimos en nuestra investigación de defensa de alta tecnología en el desarrollo de productos de consumo como sistemas informatizados de datos crediticios y componentes electrónicos para automóviles. Sabíamos de antemano que teníamos los ingredientes de una gran empresa.

No podría suceder hoy. Nadie invertiría en formar un nuevo y enorme equipo de expertos necesario para manejar los sistemas de armas. Nadie les proporcionaría ni podría proporcionarles, prácticamente de la noche a la mañana, las costosas instalaciones obligatorias, esperando plenamente el apoyo inmediato del gobierno para dirigir el proyecto técnico de mayor prioridad en la agenda de la nación.

Es cierto que el avance tecnológico en armamento seguirá siendo necesario en el futuro previsible. Las políticas y acciones gubernamentales (y, en algunos casos, el patrocinio) seguirán ejerciendo una poderosa influencia en las oportunidades de negocio de las empresas tecnológicas bien gestionadas. Pero la defensa ya no dominará ni conducirá la frontera. Si ahora intentas escribir una fórmula para el éxito, ya sea para emprendimientos emergentes o para el crecimiento de grandes corporaciones establecidas, tendrás que trabajar con ecuaciones nuevas y más completas.

Mira hacia adelante. El siglo XXI será omnipresente tecnológico. Todas las naciones compartirán la convicción de que la tecnología —más exactamente, la atmósfera que produce la aplicación creativa de la tecnología— será fundamental para el crecimiento económico, la seguridad nacional y la estabilidad social. Además, la totalidad de los avances producidos en todas partes trascederá en gran medida la tecnología que se origina en cualquier lugar. Ningún país dependerá únicamente de sus propios recursos para competir en el escenario mundial.

Un ingeniero, científico o corporación individual puede ocurrir en un gran descubrimiento o invención y poseer una superioridad inicial del producto. Pero si el avance es realmente significativo, los competidores agresivos aparecerán casi instantáneamente en partes remotas del mundo. A medida que la generación, la difusión y la aplicación de la tecnología se acepten como predominantemente globales, todas las naciones inevitablemente se ajustarán a un mundo más abierto de intercambio de tecnología, alianzas e investigación.

Los nuevos imperativos de la seguridad

Sorprendentemente, los conceptos de seguridad nacional inmensamente alterados ayudarán a elevar a las sociedades tecnológicas mundiales hacia nuevas mesetas de apertura y avance. La estrategia militar producirá más productos de consumo tecnológicos que en el pasado reciente. Mientras tanto, la distinción entre I+D militar y civil tenderá a desvanecerse.

No podemos estar seguros de que las recientes negociaciones sobre reducciones de armamentos aceleradas conduzcan a nuevas reducciones a gran escala de las armas nucleares ofensivas, pero la probabilidad debe calificarse como muy fuerte. Por lo tanto, las mismas superpotencias que hasta ahora han dedicado enormes recursos a los imperativos de la preparación militar y la disuasión —y al establecimiento de barreras a la internacionalización de la tecnología puntera— tendrán que concentrarse ahora en los imperativos de la verificación.

Los acuerdos negociados suplantarán en gran medida la lógica de disuasión ansiosa de la fuerza estratégica y la contrafuerza. Pero, ¿cómo verifica que se han cumplido los acuerdos? Por supuesto, habrá un mayor desarrollo de sistemas de sondeo a distancia, como los satélites espías. También habrá una nueva dimensión: inspección acordada, cercana y detallada por tierra y aire de las instalaciones y la producción de los demás, con la ayuda de dispositivos tecnológicos de nueva creación. Sin un grado de apertura sin precedentes, el riesgo de que la otra parte hiciera trampa habría evitado el acuerdo en primer lugar.

Es perfectamente realista esperar que reduzcamos las fuerzas ofensivas actuales en un factor de 10 a 1.000 cabezas nucleares, en lugar de 10 000, y esto cambiará en gran medida la forma en que se considera la guerra nuclear estratégica. Una disminución tan grande de la ofensiva, mantenida a ese nivel mediante una verificación profunda constante, haría posible que ambas superpotencias pusieran en marcha nuevos sistemas defensivos, ideados para derribar a la mayoría de los cabezas de guerra entrantes, a un costo razonable. Tales sistemas protegerían contra trampas, un lanzamiento accidental o un ataque aislado de una nación terrorista.

En el teatro europeo, el avance tecnológico pronto hará impensable contar la fuerza militar contando soldados, tanques y aviones. La electrónica avanzada y los robots ya pueden hacer que un ejército convencional defensivo sea más efectivo que un ejército ofensivo más grande en términos de potencia de fuego pura. Las armas robóticas inteligentes pueden detectar y destruir tanques enemigos, aviones y concentraciones militares. Una guerra electrónica superior puede permitir que las fuerzas de la OTAN bloqueen las comunicaciones rusas al tiempo que impiden que atasquen las nuestras. Del mismo modo, la gestión asistida por ordenador de la información de batalla hace posible una acción militar altamente enfocada.

Por lo tanto, el negocio del mundo militar se caracterizará por una mayor apertura, más tecnología de verificación y muchas más armas defensivas. Este mundo requerirá una producción de gran volumen de chips semiconductores, equipos informáticos y equipos electromecánicos de precisión. Las bombas H no conducen directamente a los productos industriales de consumo, pero sí las redes informáticas militares, los semiconductores rápidos y los robots electromecánicos. Son primos cercanos de los aparatos tecnológicos básicos para la fabricación más eficiente de casi cualquier cosa; y prometen mejorar todo tipo de actividades civiles, industriales, de consumo, gubernamentales y profesionales.

Dados estos imperativos estratégicos, todas las naciones buscarán ávidamente el hardware y el software civiles que fluirán automáticamente de la investigación militar; mientras tanto, la línea entre lo que es de importancia puramente para el consumidor y el valor militar se difuminará cada vez más. Las corporaciones tecnológicas multinacionales de los estados no comunistas entrarán gradualmente en más proyectos con la Unión Soviética y los estados de Europa del Este, programas que acelerarán la transferencia de tecnología y aumentarán la producción basada en tecnología en estos países. Sus líderes serán conscientes de que el crecimiento económico solo continuará si aseguran una apertura recíproca con el mundo exterior.

Cableado del mercado mundial

Las corporaciones tecnológicas multinacionales ya ubican sus operaciones (investigación, desarrollo de productos, fabricación, almacenamiento) en cualquier lugar del mundo en el que valga la pena hacerlo. Se preguntan: ¿Qué combinación de mercados, infraestructura, geografía y recursos humanos produce ventajas de costo y valor agregado?

Algunos sistemas tecnológicos internacionales, una vez instalados, diluirán aún más la autonomía y la soberanía nacionales. Tomemos, por ejemplo, las redes electrónicas de información. Para reducir los costos de fabricación y responder rápidamente a los mercados cambiantes, las grandes corporaciones dependen del flujo de información que rige la producción de sus materiales y componentes, la programación de la fabricación de piezas, los ensamblajes y las pruebas, la asignación de mano de obra y la distribución de productos terminados . Esta información debe cruzar las fronteras nacionales sin trabas y de forma prácticamente instantánea. Las empresas que utilizan tecnología de red computarizada tendrán una ventaja tan notable sobre sus competidores que todas las empresas tendrán que emular su éxito.

Por lo tanto, las redes se volverán universales rápidamente, y un país que limite la expansión y el funcionamiento de la red en su territorio correrá el riesgo de ser eludido. Simultáneamente, debemos esperar un avance de orden de magnitud en la velocidad del cambio corporativo, el número de elementos críticos para la estrategia corporativa y las fuentes de nueva tecnología. También debemos esperar nuevas variedades de alianzas corporativas y una mayor variedad de cuestiones políticas que requieren consideración al lanzar y ejecutar operaciones corporativas.

Los riesgos de fracaso empresarial se verán agravados por la necesidad de gestionar una complejidad de cambios tan grande. Las posibles recompensas por un rendimiento excepcional aumentarán en consecuencia. De hecho, deberíamos anticiparnos a una nueva era de emprendimiento tecnológico ampliado. ¿Qué se necesita para que esto suceda? ¿Qué puede hacer el gobierno ahora que el gasto militar deja de ser el motor primordial de la tecnología innovadora?

Nunca hemos utilizado incentivos fiscales deliberadamente para fomentar la superioridad tecnológica, y deberíamos hacerlo ahora. Fomentamos un consumo excesivo y un ahorro muy bajo. Debemos reestructurar nuestras leyes y prácticas antimonopolios. Estos últimos se formaron en su mayoría hace casi un siglo para una nación mucho más pequeña y aislada. No son adecuados para la sociedad actual, compleja, dinámica, de alta tecnología y competitiva a nivel mundial. Debemos permitir que las empresas estadounidenses se fusionen o trabajen juntas de cualquier manera que puedan para desafiar a la competencia extranjera cuando amenaza con abrumarlas.

Debemos cambiar nuestras políticas de inmigración para facilitar que la capacidad intelectual tecnológica de los países extranjeros se convierta en estadounidense, tan fácil como para los tenedores extranjeros de capital convertirse en inversores aquí. Cuanto más nos volvamos, y se nos vea, una tierra emprendedora, de libre empresa y de bajos impuestos, más atraeremos a la crema de los tecnólogos del mundo. Y los necesitamos a todos: inventores, científicos, ingenieros de diseño y fabricación de productos, comercializadores.

Educación: trabajar en el lado de la oferta

En el pasado, los ejecutivos de las corporaciones tecnológicas solían proceder de las filas de científicos investigadores o ingenieros de desarrollo de productos. Las circunstancias de sus carreras, me acuerdo de las mías, hacen que abandonen tareas estrictamente especializadas y adquieran habilidades para manejar asuntos de organización, personal, financiamiento, presupuestos y marketing. En la línea de fuego, dedican gran parte de su tiempo a vender sus proyectos a patrocinadores y usuarios potenciales, aprendiendo en el proceso cómo competir contra sus rivales, obtener financiación y obtener resultados.

No hay nada malo en que un país produzca ejecutivos de tecnología de esta manera, a menos que otros países lo hagan mejor. En mi opinión, no podemos confiar solo en la escuela de los golpes duros para enseñar sobre el mundo de la tecnología y las grandes empresas. Otros países, sobre todo en la cuenca asiática, han golpeado más fuerte a su gente. Tenemos que dar a nuestros hijos la ventaja que necesitan en la escuela.

Pero, ¿fomentan nuestras escuelas la competitividad tecnológica? ¿Están sentando una base adecuada? Ya es hora de que nos demos cuenta de que, aunque los requisitos del gobierno dejarán de ser el mercado impulsor de los productos tecnológicos, el gobierno tiene la responsabilidad principal de preparar el talento para la competencia tecnológica. Queda un largo camino por recorrer.

Lamentablemente, nuestros jóvenes dedican mucho menos tiempo a las matemáticas y las ciencias que sus homólogos extranjeros. Ahora solo hay un instructor de ciencias con licencia por cada dos escuelas secundarias en los Estados Unidos y más de la mitad de nuestras escuelas secundarias ya no ofrecen cursos de física. No es de extrañar que las pruebas estándar que se dan a nivel internacional evalúen la comprensión de nuestros hijos de matemáticas y ciencias elementales, vital para desarrollar habilidades tecnológicas, como la de todas las demás naciones industrializadas.

Los éxitos de las empresas tecnológicas estadounidenses se verán limitados incluso por la escasez de personal de fábrica, oficina y otro personal de apoyo suficientemente capacitado. Uno de los tres estudiantes que ingresan a la escuela secundaria abandona la escuela antes de graduarse.

Los graduados universitarios llenarán la mayoría de los rangos de liderazgo en todas las facetas de la vida estadounidense. La mayoría de las universidades estadounidenses hoy en día siguen concediendo títulos a estudiantes que eligen tomar solo un curso de ciencias durante toda su experiencia universitaria, y muchos de estos cursos son encuestas superficiales o cursos de apreciación científica, lo que les da a los estudiantes poca comprensión del enfoque científico o de cómo se relacionan la ciencia y la tecnología con la vitalidad de la nación. Nuestro proceso educativo actual, desde la escuela primaria hasta la universidad, está produciendo en gran medida analfabetos científicos.

Un tercio de los maestros de las escuelas de ingeniería actuales están programados para jubilarse en 1995, y no tenemos forma de reemplazarlos a menos que una depresión provoque despidos masivos en nuestra industria tecnológica. Además, muchos más estudiantes de primer año calificados tendrán que ingresar a las escuelas de ingeniería de lo que están solicitando ahora, un requisito que es poco probable que se cumpla en vista de las deficiencias de la educación primaria y secundaria de los Estados Unidos.

Además, solo 7 de cada 1.000 estudiantes universitarios estadounidenses eligen ingeniería. Para Japón, la cifra es 40. Para adaptarse a una sociedad cada vez más tecnológica, el número de personas de la población con doctorados en ingeniería y ciencias físicas menores de 40 años (el período en que la creatividad es más alta) debería aumentar rápidamente. Pero el número de estadounidenses en este grupo, un indicador fundamental del futuro avance tecnológico, ha ido disminuyendo. Durante la década de 1980, alrededor de 1.500 ciudadanos estadounidenses recibieron anualmente un doctorado en ingeniería. El número máximo, 2.500, se alcanzó en 1970.

Por lo tanto, es probable que Estados Unidos comience el próximo siglo con nuestra fracción de ingenieros del mundo muy por debajo de la participación que tuvimos durante las últimas décadas, a menos que, por supuesto, podamos atraer ingenieros del extranjero. El resultado será que la mayoría de los avances tecnológicos y de gran envergadura se originarán en otros lugares. Casi la mitad de las nuevas concesiones de patentes estadounidenses ya se conceden a los no ciudadanos, y el número que se concede anualmente a los estadounidenses está disminuyendo.

Mayor ingeniería

Entonces, ¿no deberíamos buscar más en nuestras universidades técnicas para producir a nuestros gerentes? No tenemos elección. Pero no nos engañemos a nosotros mismos tampoco. La educación universitaria estadounidense, especialmente en ingeniería, contrasta salvajemente con la ingeniería del mundo real.

Supongamos que fuéramos a médicos graduados cuyos cursos universitarios se limitaban a las ciencias biológicas. Al graduarse, iban a trabajar a hospitales donde, bajo la tutela de médicos en ejercicio, aprenderían por primera vez sobre los síntomas de las enfermedades humanas y el arte del diagnóstico. Imagine que nuestros aspirantes a médicos se sorprendieron al descubrir que la mayoría de los médicos aplican medicamentos y cuchillos a los pacientes, no se dedican a la investigación. ¿Estaríamos orgullosos de esta formación médica?

La mayoría de las escuelas de ingeniería educan bien en la ciencia que subyace a la ingeniería, pero la ingeniería implica actividades que apenas se abordan en el aula o en el laboratorio: diseñar productos y sistemas de calidad que puedan fabricarse, implementarse y utilizarse de manera rentable. ¿Y qué pasa con el rendimiento del capital invertido, qué pasa con los requisitos de seguridad y protección del medio ambiente? Muchos graduados en ingeniería abandonan la universidad sin darse cuenta de que tales asuntos constituyen el corazón de su profesión elegida.

Una «ingeniería mayor» tiene que evolucionar. Por supuesto, no sería realista redefinir la ingeniería para que las escuelas técnicas se atrevan a enseñar todos los aspectos del complejo proceso de explotación de la tecnología, desde la ciencia subyacente hasta la economía, la gestión empresarial, la sociología, la política, el gobierno y la psicología. Sin embargo, ¿no podría nuestro gobierno encabezar un impulso serio para desarrollar un programa académico de ingeniería real y con una fracción del costo anual de los subsidios al cultivo del tabaco?

Mientras tanto, nuestras mejores escuelas de negocios deberían crear un nuevo programa de doctorado especialmente para estudiantes que tengan alguna experiencia en gestión empresarial y que quieran volver a la escuela para estudiar ciencias e ingeniería también. El trabajo del curso podría tratar sobre la interacción entre la sociedad, la política y la tecnología y podría centrarse en la aplicación industrial de la tecnología en los mercados globales. El plan de estudios preguntaría: ¿Cómo establecemos mejor las prioridades nacionales en ciencia y tecnología? ¿Cuáles son las funciones adecuadas para el gobierno y el sector privado en la búsqueda de la excelencia estadounidense? ¿Cómo podemos cultivar la creatividad y la innovación tempranas?

Cuando he tenido la oportunidad de sugerir este enfoque a los líderes universitarios, suelen responder que tales programas ya existen en forma de centros interdisciplinarios. Los profesores clave de estos centros suelen ser elegidos, a tiempo parcial, de otros departamentos universitarios, y los estudiantes obtienen doctorados híbridos (mezclando, por ejemplo, gobierno, economía y ciencia).

Sin embargo, me doy cuenta de que los principales actores de estos centros, tanto estudiantes como profesores, suelen ser politólogos (además de un refugiado ocasional de la física nuclear) que sobresalen en ensayos sobre política exterior y desarme nuclear. Muchos han ocupado cargos en el gobierno, donde han aprendido mucho sobre las frustraciones de la política y la burocracia, y han tenido que dejar atrás tareas inconclusas. Ahora están ansiosos por proponer cómo, en retrospectiva, deben manejarse esas tareas. Lo que no están ansiosos por hacer es dirigir negocios.

Para formarse para el liderazgo tecnológico industrial, los programas necesitan ser dominados por las escuelas de negocios y, más concretamente, por aquellas con experiencia práctica tanto en gestión como en ingeniería. En cualquier caso, la verdadera respuesta a nuestro problema de competitividad es la educación en todas sus fases. Necesitamos un apoyo público masivo para la reforma educativa; todos los sectores de la sociedad deben pedir cambios y las empresas deben liderar el camino. Debemos declarar el singular apalancamiento de la educación en el próximo mundo más tecnológico y poner a disposición fondos para buscar enfoques innovadores en ella. Si el presidente va a ser realmente el «presidente de educación», él también tendrá que actuar. Tendrá que usar su plataforma única para educar a los estadounidenses sobre la importancia de la educación. Tenemos más que temer que temer a sí mismo.


Escrito por
Simon Ramo



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