¿Quién controla Internet?

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¿Quién controla Internet?

Sam Peet

En 1986 Stephen Wolff tomó un trabajo oscuro con el gobierno de los Estados Unidos: director de división para establecer redes en la National Science Foundation. Esto significaba que estaba efectivamente a cargo de Internet, en ese momento, un conducto para los mensajes académicos y el intercambio de archivos. Pero en los próximos años Wolff se dio cuenta de que si hacía bien su trabajo, se dejaría fuera de uno. Él calculó que eventualmente la red que estaba supervisando podía, debería y estaría abierta a todos, y por lo tanto demasiado grande y compleja para que cualquier persona o agencia sea manejada por una sola persona o agencia.

Wolff tenía razón. Como Shane Greenstein, de la Harvard Business School, documenta en su historia ricamente detallada Cómo Internet se convirtió en comercial, la descentralización del control sobre este recurso dio lugar a uno de los períodos más significativos de innovación tecnológica y transformación económica de la historia.

Considere el navegador Mosaic, creado en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign con una beca NSF, que se basa en tecnología desarrollada en un laboratorio de física en Suiza (CERN), comercializado por una empresa start-up en Silicon Valley (Netscape), y eventualmente licenciado a una empresa tecnológica de 20 años ( Microsoft). Esto es lo que Greenstein llama la innovación «aparentemente desde los bordes de la red», no dirigida por una «organización única, jerárquica y deliberada» (como escritores de ciencia ficción como Arthur C. Clarke, el inventor de HAL en 2001: Una odisea espacial, había predicho que la tecnología futura sería) pero que se derivaba de una labor dispersa, acumulativa e impredecible, facilitada por leyes, normas y decisiones institucionales orientadas hacia el futuro.

Mientras que Greenstein analiza el pasado, los autores de varios otros libros publicados recientemente están mirando hacia adelante, imaginando lo que sigue para Internet a medida que se vuelve omnipresente en nuestras vidas. Lo Inevitable, , de Kevin Kelly, cocreador de Alámbrico, ofrece la perspectiva de un futurista; La Tercera Ola, de Steve Case, cofundador de AOL, da a un emprendedor; y Las industrias del futuro, , de Alec Ross, antes del Departamento de Estado, presenta un estadista.

Estos tres libros tienen mucho en común. Todos ellos describen tecnologías que están a punto de cambiar la sociedad: aprendizaje automático, robótica, realidad virtual y productos conectados, entre otras. Todos citan los desafíos planteados por esos acontecimientos, al tiempo que expresan la sincera esperanza de que sus efectos sean ampliamente positivos. Y todos predicen que la innovación seguirá viniendo «de los bordes», aunque cada autor ofrece su propio giro sobre lo que eso significa.

Kelly, cuyo libro es el más vago y especulativo, ve la descentralización como inherente a un mundo en red. Case prevé que Internet se extienda a nuevas industrias y permita «el ascenso del resto», en el que ciudades más allá de Silicon Valley llegan a dominar campos específicos. Y Ross predice una diversificación similar por industria y geografía con una visión aún más global: la aceleración de la banca móvil en África, por ejemplo, y de robots en Japón.

Pero, ¿y si el modelo descentralizado que Greenstein esboza desaparece? Después de todo, Internet de hoy está claramente dominado por lo que Farhad Manjoo, del New York Times, llama a los cinco espantosos: Amazon, Apple, Facebook, Google (ahora una unidad de alfabeto), y Microsoft. ¿Podrían estos titulares estar más inclinados y mejor posicionados que los gigantes del pasado para defender su territorio y mantener el control centralizado?

Por un lado, son dueños de gran parte de la tecnología considerada crítica para la siguiente ola. Facebook ha adquirido una de las principales firmas de realidad virtual, Oculus. Alphabet ha absorbido siete compañías de robótica separadas junto con DeepMind, el equipo de inteligencia artificial que recientemente estableció un hito al derrotar a un campeón mundial en el juego Go. Amazon y Alphabet están experimentando con la entrega de drones, y, por supuesto, Alphabet está desarrollando un coche autónomo.

Los datos son otra ventaja. Los Frightful Five tienen grandes cantidades, que es exactamente lo que necesita para crear aplicaciones de aprendizaje automático. Debido a que han estado en el negocio (y recopilando información sobre sus muchos clientes) durante años, tienen una ventaja dramática, quizás insuperable, en esta área. Como Ross pregunta: «¿Serán los big data para centralizar las empresas, arrastrando más industrias al campo gravitacional de Silicon Valley?»

Case pone su fe en los empresarios y en su historial de desplazamiento de titulares. Después de todo, AOL sobrevivió a los ataques de Microsoft durante su mandato; quizás las nuevas empresas de hoy puedan hacer lo mismo contra los Cinco Ferradores. Pero, como admite, la desastrosa fusión de AOL con Time Warner fue precipitada por decisiones de política pública que denegaron el «acceso abierto», permitiendo a las compañías de cable discriminar a los proveedores de contenido. «Si no pudiéramos asociarnos con una compañía de cable, el pensamiento fue, tal vez necesitábamos comprar uno», escribe Case.

Ese es solo un ejemplo de la facilidad con la que las básculas se pueden apartar del control descentralizado. Greenstein cita otra, la ley antimonopolio, señalando que, aunque la ruptura de AT&T promovió el desarrollo tecnológico, las normas actuales se centran estrechamente en cómo la competencia afecta a los precios al consumidor y no en la necesidad de múltiples perspectivas en el proceso de innovación.

Sería muy duro llamar a Jeff Bezos, Tim Cook, Mark Zuckerberg, Larry Page, o Satya Nadella el «gerente de Internet». Pero las empresas que lideran estas personas representan una centralización del poder, y cada una de ellas tendrá una voz desproporcionada en el futuro de la red. Aunque el potencial de innovación desde los bordes todavía existe, no es inevitable.


Escrito por
Walter Frick




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