¿Pueden los nuevos jugadores revivir la atención primaria de EE. UU.

Los CVS-Aetna, Walgreens, Walmart, Amazon y Optum-United Health Group son todas las prácticas de compra o la contratación de PCP directamente.

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Resumen.

La atención primaria en los Estados Unidos ha estado infravalorada durante mucho tiempo. ¿Pueden las empresas que se trasladan a este espacio abordar su problema crónico, a saber, que está infravalorado y subcompensado? Hay tres estrategias que podrían emplear: utilizar la atención primaria como líder en pérdidas para su negocio principal; hacer que la atención primaria de pago por servicio sea más rentable al aumentar su productividad; aplicar un modelo de capitación y asumir el riesgo financiero del costo de la atención.


CVS-Aetna, Walgreens, Walmart, Amazon, Optum-United Health Group: todos compran consultorios de atención primaria o contratación de profesionales de atención primaria (PCP) directamente. Nunca antes los titanes del capitalismo habían mostrado tanto interés en el humilde médico de familia. Y ahí radica una historia con implicaciones enormes pero inciertas para la atención médica estadounidense. Esta nueva tendencia podría reforzar en gran medida, o distorsionar peligrosamente, la atención primaria de los EE. UU., un componente fundamental de un sistema de atención médica saludable.

¿Por qué sucede esto?

La base de esta tendencia es el hecho de que la atención primaria en los Estados Unidos está fallando y lo ha sido durante décadas. Millones de estadounidenses tienen problemas para encontrar u obtener acceso a la atención primaria de manera oportuna y conveniente. Los proveedores de atención primaria son cada vez más escasos, incluso en mecas médicas como Boston, Nueva York, Chicago y San Francisco. En América rural, son francamente raros. Entre los países de ingresos altos, Los estadounidenses son los menos probables tener un médico regular o tener una relación de larga data con un PCP.

Pero las partes interesadas habituales en el sistema de atención médica (aseguradoras, profesiones de salud, hospitales, gobiernos estatales y federales) han demostrado ser incapaces o no quieren hacer nada al respecto. Esta es sin duda una de las razones por las que la atención médica en los Estados Unidos cuesta mucho más de lo que debería.

El problema es que en el sistema de pago por servicio de los Estados Unidos, los médicos de atención primaria reciben una compensación menor por su trabajo que los especialistas que realizan procedimientos como cirugía, cateterismo cardíaco o colonoscopias, y son menos respetados que la mayoría de sus pares. La ingreso anual promedio de un médico de familia estadounidense en 2020 fue de $234,000 en comparación con $411,000 para un dermatólogo, $427,000 para un radiólogo y $511,000 para un ortopedista.

Otros países de ingresos altos gastan mucho más en servicios de atención primaria como los Estados Unidos como proporción de sus gastos totales en atención médica (14% frente a un estimado del 5% al 8%), y los generalistas constituyen una proporción sustancialmente mayor de todos los médicos en ejercicio; por ejemplo, el 45% en Francia y el 26% en el Reino Unido, en comparación con el 12% en los Estados Unidos.

Sin embargo, los servicios que brindan los PCP (atención preventiva, manejo coordinado de pacientes con múltiples enfermedades crónicas, asistencia al paciente para navegar por un sistema de atención médica complejo) son vitales para un sistema de salud que funcione correctamente. Estos servicios evitan hospitalizaciones innecesarias y visitas costosas y evitables a la sala de emergencias para problemas simples y brindan consuelo y alivio a los pacientes que enfrentan la miríada de problemas de salud pequeños y grandes que los preocupan a ellos y a sus seres queridos.

Entrar en el sector privado

Al observar el vacío de atención primaria en los EE. UU., Las compañías que trabajan en la periferia de la prestación directa de servicios (aseguradoras y minoristas que venden medicamentos y suministros médicos) han sentido una oportunidad. Algunos, como CVS-Aetna, comenzaron experimentando con «clínicas de minutos» que emplean enfermeras y farmacéuticos en establecimientos minoristas para ofrecer vacunas y tratamiento de problemas básicos como resfriados, infecciones de los senos paranasales e infecciones del tracto urinario.

Algunas empresas respaldadas por empresas han ido un paso más allá al crear nuevos modelos de atención primaria en los que los PCP asumen un riesgo financiero por el costo y la calidad de la atención total o parcial de sus pacientes a cambio de un pago anual inicial, a veces llamado capitación. Estas empresas calculan que pueden reducir el desperdicio en el sistema, cosechar los ahorros y, por lo tanto, mejorar la compensación y las condiciones de trabajo de los proveedores de atención primaria, al tiempo que crean un resultado final para los inversores.

La pregunta clave ahora es: ¿Qué significa la llegada de estos actores de atención primaria para la calidad y eficiencia de los servicios de atención médica en los Estados Unidos? La respuesta dependerá críticamente de cómo los participantes corporativos aborden el problema crónico que ha afectado a la atención primaria en los Estados Unidos, a saber, que el sistema de atención médica en general lo infravalora y lo compensa infravalora. Tendrán que encontrar formas de pagar más a los PCP sin trabajarlos hasta el punto de que se agoten. Si pueden, pueden rescatar a nuestro debilitado sector de atención primaria. Pero si van en la dirección equivocada, podrían socavar aún más la atención primaria y nuestra atención médica en general.

Tres recetas

Hay tres rutas básicas que las empresas podrían recorrer para reactivar la atención primaria. En primer lugar, los minoristas pueden tratar los servicios de atención primaria como líderes en pérdidas para atraer a más clientes a sus establecimientos minoristas y utilizar las ganancias para subvencionar la atención primaria de forma cruzada. La pregunta es: ¿Ofrecer una clínica de atención primaria de servicio completo permitirá a CVS vender suficientes tarjetas de felicitación, almohadillas térmicas y medicamentos recetados, o Walmart más sillas de jardín y hardware para que las clínicas valgan la pena?

Desde el punto de vista del sistema de atención médica en general, el uso de la atención primaria como lo que equivale a una estrategia de marketing parece una caña escasa sobre la que reconstruir un servicio nacional vital. Los caprichos de los negocios podrían resultar fácilmente en la eliminación rápida de un servicio en el que, especialmente en las comunidades rurales, las poblaciones locales pueden haber llegado a confiar.

Una segunda estrategia es hacer que la atención primaria en sí sea más rentable en las condiciones actuales de pago por servicio aumentando su productividad. Esto puede ser posible mediante el uso de más enfermeras y otros asistentes para ampliar el alcance de los médicos de atención primaria supervisores o el uso de enfermeras practicantes como los principales proveedores de servicios.

Sin embargo, es probable que las ganancias nunca sean grandes dadas las escasas tarifas, y las empresas enfrentarán la tentación de adoptar enfoques contraproducentes. Una es aumentar drásticamente el rendimiento en las clínicas, lo que podría provocar el descontento de los pacientes y los proveedores. La segunda es acumular servicios facturables, como las pruebas de laboratorio, un enfoque que ya socava el costo y la calidad en el sistema de atención médica de los EE. UU.

Algunos persiguen una tercera estrategia, que es, con mucho, la más prometedora. Esto tiene sentido especialmente para los Optum-UHGS y CVS-Aetnas del mundo. Ya asumen el riesgo financiero por el costo de la atención en nombre de sus clientes totalmente asegurados y administran esos gastos para los clientes que están autoasegurados. Este enfoque de capitación crea un argumento comercial claro para utilizar la atención primaria como una técnica para reducir los costos y aumentar la calidad al maximizar la atención preventiva, controlar eficazmente las afecciones crónicas para evitar hospitalizaciones innecesarias y visitas a la sala de emergencias, y minimizar la costosa atención especializada para afecciones que los PCP pueden tratar eficazmente.

Las reducciones de costos resultantes permiten a las aseguradoras ofrecer primas más competitivas y, al mismo tiempo, aumentar las ganancias retenidas. Los ingresos resultantes podrían permitirles aumentar la compensación de atención primaria y brindar a los PCP el apoyo y el prestigio que les han faltado hasta ahora.

Ningún sistema de salud moderno puede funcionar sin el equivalente de lo que proporciona el médico de familia. Los Estados Unidos no lo han ofrecido. Quizás las corporaciones estadounidenses puedan acudir al rescate, obtener ganancias, mantener la calidad y mantener un servicio nacional vital. Si tienen éxito podría hacer una gran diferencia para el futuro del sistema de salud de los EE. UU.


Escrito por
David Blumenthal