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¿Puede la tecnología salvarnos realmente del cambio climático?

La esperanza de que una industria empresarial pueda ayudar a revertir el calentamiento global pierde un punto crítico: la innovación lleva tiempo. Mucho tiempo.
¿Puede la tecnología salvarnos realmente del cambio climático?

Los empresarios y los inversores están aprovechando al máximo el entusiasmo del mundo por la tecnología limpia, martillando innovaciones en todos los campos relacionados con la energía. Muchos de los proyectos son muy prometedores para ayudar a cumplir con los límites de gases de efecto invernadero discutidos en la reciente Cumbre climática de la ONU en Copenhague, pero pocas personas comprenden esta inquietante realidad: incluso si las innovaciones energéticas tienen mucho potencial, es posible que no se puedan desplegar hasta que sea demasiado tarde. La historia muestra que la mayoría de los avances tecnológicos necesitan décadas para llegar al mercado masivo.

Para reducir las emisiones globales a la mitad en los próximos 40 años, como recomiendan los científicos, las tecnologías limpias deben implementarse a gran escala. En el pasado, han tardado entre 19 y 30 años en lograr un uso amplio, dicen investigadores del think tank británico Chatham House y de la firma de búsqueda de patentes CambridgeIP.

Sin duda, hay nuevas y poderosas fuerzas del mercado en acción: los gobiernos de fuera de Europa están decididos a imponer límites a los gases de efecto invernadero y las empresas de diversos sectores están buscando con ahínco formas de frenar las emisiones. Sin embargo, la implementación de tecnología siempre lleva tiempo.

Esto es particularmente cierto en el caso de las invenciones relacionadas con la energía, que suelen meterse en grandes problemas al salir de la incubadora y entrar en el mercado. Los empresarios buscan capital, los inversores luchan por gestionar los riesgos de las tecnologías emergentes, las patentes se compran y venden pero no necesariamente se utilizan, y los gigantes energéticos actuales dudan en renunciar a sus equipos existentes.

Dado que el cambio climático irreversible ya está sobre nosotros, no hay tiempo para sentarse y esperar años a que las grandes innovaciones se abren camino hacia el uso diario.

¿Una ley de Moore para la tecnología limpia?

Con lo que está en juego tan alto y las perspectivas tan poco claras, las empresas deben comenzar a hacer mejores inversiones en tecnología limpia de inmediato, especialmente teniendo en cuenta el tiempo que falta para la implementación. Analizando la lista de posibles soluciones, tanto los inventores como los inversores deben comprender más rápidamente cuánto se pueden reducir realmente las emisiones de carbono y qué innovaciones serán más eficaces para abordar el problema en el menor tiempo posible.

En nuestro trabajo con una serie de empresas relacionadas con la energía, envidiamos el inmenso beneficio que la industria informática obtiene de una simple visión que data de 1965: la conjetura de Gordon Moore de que el número de transistores de un chip y, por lo tanto, su velocidad de procesamiento, se duplicarían cada 18 meses. La ley de Moore, como se la conoce, es mucho más que una predicción asombrosa. Es un pilar de las industrias de alta tecnología, que permite a empresarios, inversores, corporaciones y gobiernos confiar en la aceleración implacable de la potencia informática. Microsoft, por ejemplo, tiene en cuenta la llegada de los procesadores de última generación a la hora de desarrollar su software cada vez más complejo. En otros sectores, empresas tan diversas como Boeing, Pfizer y Goldman Sachs confían en el avance constante de la potencia informática cuando desarrollan nuevos productos y estrategias.

Ese es exactamente el nivel de confianza que las empresas y los gobiernos necesitan para responder a los desafíos energéticos globales. Necesitan un marco conceptual que prediga el ritmo de la innovación y el despliegue de tecnologías limpias, teniendo plenamente en cuenta el desfase enloquecedor entre ambas, y que revele qué tecnologías prometen hacer el mejor beneficio en el cronograma más rápido. Un equivalente de tecnología limpia a la ley de Moore podría allanar el camino para una innovación más centrada, un uso más eficiente del capital y regulaciones más realistas. También podría ayudar a los inversores y a los gobiernos en sus esfuerzos por reducir el tiempo de salida al mercado de tecnologías clave fomentando, por ejemplo, iniciativas conjuntas de fabricación, acuerdos de licencias cruzadas y exenciones arancelarias.

La industria de las tecnologías limpias y los gobiernos están volando a ciegas. Para reducir eficazmente las emisiones, necesitan un marco para hacer las apuestas correctas.

Sin la orientación que podría proporcionar un marco de este tipo, tanto la industria de las tecnologías limpias como los gobiernos están volando a ciegas. Si estuviera claro que una tecnología en particular, como las células solares nanocristales que aumentan la eficiencia o la mineralización del dióxido de carbono de los gases de combustión en las centrales eléctricas de carbón, tenía la capacidad de reducir de manera rentable las emisiones significativas y podría ampliarse e implementarse con relativa rapidez, entonces las empresas, los inversores y los gobiernos sabrían dónde concentrar sus recursos. Si las invenciones resultaran no ser escalables en un período de tiempo lo suficientemente corto, entonces las empresas y los responsables políticos podrían convertir los recursos en alternativas, como esfuerzos de adaptación o estrategias para eliminar los gases de efecto invernadero de la atmósfera.

La historia de las patentes

Por supuesto, cualquier proyección de reducción de emisiones sería más compleja que la elegante ley de Moore, porque la tecnología limpia es una colección floreciente de tecnologías y procesos, cada uno con su propia física, riesgos y ciclos de inversión. Un equivalente viable para la energía tendría que predecir los ciclos de innovación y las tasas de reducción para los sectores más importantes: eólica, energía solar concentrada, combustibles de biomasa, captura de carbono y carbón limpio, por nombrar algunos.

Sin embargo, debe y creemos que se puede hacer. Varios análisis de costo/beneficio, como la curva de costes de reducción de carbono popularizada por McKinsey, ofrecen una visión completa de las capacidades de reducción de carbono de las principales tecnologías y, por lo tanto, parecen ser un punto de partida razonable. Pero todos sufren dos deficiencias importantes. No proyectan el desarrollo tecnológico hacia el futuro y, en gran medida, no tienen en cuenta el problema del tiempo de comercialización.

Un mejor punto de partida podría ser un examen de la relación entre la actividad de patentamiento y la implementación de tecnología. Los mismos investigadores de Chatham House y CambridgeIP que descubrieron que el tiempo de comercialización de las tecnologías limpias puede llegar a los 30 años proporcionan datos útiles que podrían señalar el camino.

Tras examinar las 57.000 patentes y la implementación de varias tecnologías limpias, los analistas encontraron una correlación interesante: en ciertos sectores, al menos, el despliegue tiende a dispararse unos años después de un fuerte aumento de las patentes. Por ejemplo, antes de 1999, el número de patentes emitidas anualmente para tecnologías de energía solar concentrada tardaba una década en duplicarse, y luego volvió a duplicarse abruptamente en los próximos tres años. Se espera que este salto vaya seguido de un salto aún más dramático en la capacidad instalada de 2009 a 2011 (véase la exposición «Medición del impacto de las nuevas tecnologías energéticas»). Podría ser posible predecir, sobre la base de los picos de las tasas de patentes, cuándo despegará el despliegue de cada uno de los principales tipos de tecnologías limpias. Con esta previsión, las empresas gastarían menos dinero en tecnologías que, en última instancia, no tendrán tanto impacto mitigador en el cambio climático.

Ahora que la cumbre de Copenhague ha concluido, he aquí un desafío para todos los cuantes con mentalidad energética que existen: Desarrollar una ley de Moore equivalente para la reducción de carbono, una regla general para dar a todos la confianza de que las vías tecnológicas elegidas para prevenir el cambio climático tienen buenas posibilidades de ser las correctas unos. Tanto si se basa en datos de patentes, como hemos sugerido, o en alguna otra fuente, e incluso si son imperfectos e imprecisos, este marco centraría tanto los esfuerzos de capital como de innovación. Igual de importante, podría reducir el tiempo de comercialización de las tecnologías más cruciales y prometedoras y ayudar al mundo a avanzar más rápidamente hacia un clima estable.


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