Por qué los abogados hacen buenas contrataciones de start-up en etapas tempranas

Paga que tiene un escéptico profesional.
Por qué los abogados hacen buenas contrataciones de start-up en etapas tempranas

Por qué los abogados hacen buenas contrataciones de start-up en etapas tempranas

Es una startup shibboleth que el emprendimiento y la educación formal no mezclan. Para iconos como Mark Zuckerberg y Bill Gates, así dice la tradición, terminar una licenciatura sólo habría sofocado la creatividad que impulsó a sus empresas al éxito estratosférico. El fundador de PayPal, Peter Thiel, ofrece una beca de $100,000 a «los jóvenes que quieren construir cosas nuevas en lugar de sentarse en un aula». Se cree que los títulos de posgrado simplemente exacerban el problema de pensar demasiado, demasiado poco hacer. Y mientras que los esfuerzos de alto perfil de las mejores escuelas de negocios para enseñar y promover el emprendimiento han disminuido el estigma en torno al MBA, el título de derecho sigue ocupando un lugar único de villanía entre el conjunto de startups. Después de todo, YouTube, Uber y Airbnb, entre muchos otros, se fundaron en ideas que cuestionaban, si no se rompieron, las leyes y regulaciones. Cuando se trata de una startup tecnológica, los abogados son un error, no una característica. ¿Verdad?

Tal vez no. Los abogados pueden agregar valor de maneras obvias, ayudando a evitar errores tempranos como emitir acciones demasiado tarde en el juego, cuando la empresa ha crecido en valor y los empleados ya no pueden aprovechar el tratamiento fiscal favorable. Pero lo que es más importante, un abogado del primer equipo puede contribuir a una cultura empresarial próspera haciendo las preguntas correctas en los momentos adecuados, proporcionando perspectiva sobre transacciones cruciales y haciéndose inteligente rápidamente en temas en los que el resto del equipo carece de experiencia.

Los abogados ayudan a las startups a lidiar con transacciones comunes y evitar errores costosos.

La emisión de capital al equipo inicial a menudo desencadena solicitudes sensibles al tiempo ante el IRS. La comercialización exitosa de un producto depende de líneas limpias y claras de propiedad intelectual. La obtención de financiación externa requiere el cumplimiento de complejas leyes de valores. Un paso en falso en cualquiera de estos elementos podría significar una salida anticipada para una empresa emergente (y no del buen tipo). Un abogado corporativo con unos pocos años de capacitación relevante puede ayudar a manejar estos y otros requisitos comunes de configuración.

Además, los abogados, en particular los abogados de transacciones corporativas, han estado expuestos repetidamente a los tipos de acuerdos —y a los riesgos asociados — a los que se enfrentará una startup. La dinámica entre un CEO y los inversores en su junta directiva depende de los arreglos legales articulados en los acuerdos de financiación. La relación entre una empresa y sus clientes se deriva de un acuerdo de licencia que rige cómo los usuarios pueden interactuar con un producto. La asociación con una empresa más grande en una industria similar puede, en el mejor de los casos, abrir nuevos mercados o, en el peor de los casos, meter una empresa en un rincón, limitando seriamente las opciones de crecimiento y eventual adquisición. Los abogados comprenden estas transacciones y las perspectivas de los negociadores involucrados.

Y cuando la complejidad del acuerdo en particular supera la experiencia del abogado en el equipo, puede jugar a la experta procuradora de servicios legales, sabiendo cómo orientar los esfuerzos y limitar los costos. Esta experiencia es útil en la gestión de otros proveedores de servicios externos, como banqueros, contadores y consultores.

Aunque estos beneficios son valiosos, sin embargo, no justifican por sí mismos una startup contratando a un abogado interno de tiempo completo. Las empresas en fase temprana — al menos aquellas con fundadores suficientemente experimentados o expertos para reconocer que caminan por un camino con baches legales — tienden a gestionar esos riesgos estándar contratando a abogados externos. Y aunque los costos asociados con ese abogado externo a menudo se encuentran entre los más altos en el presupuesto de una startup, no suelen elevarse al nivel de un salario anual a tiempo completo. Para justificar su presencia entre la primera docena de empleados, un abogado debe agregar algo más allá del conocimiento legal a la ecuación.

Los abogados están capacitados para hacer las preguntas correctas en los momentos adecuados.

En contra de la intuición, los abogados pueden agregar la estrategia ausencia de conocimiento. El presidente Harry Truman anhelaba un «economista con una sola mano» cuando se le presentó el análisis equívoco de sus asesores, pero los ejecutivos en política y empresarial necesitan entender los puntos de vista opuestos para tomar decisiones informadas. La educación jurídica y la capacitación incluyen un fuerte énfasis en cuestionar supuestos y sondear para obtener más información.

Sin embargo, en lugar de paralizar a la empresa a través de la aversión al riesgo y el análisis excesivo, tener un abogado en el equipo inicial contribuye a una cultura analítica basada en datos de toma de decisiones reflexivas. Además, se capacita a los abogados como asesores y proveedores de servicios. Pueden hacer preguntas, explorar opciones y ejecutar respuestas, pero no esperan hacer la llamada final. Esta comodidad al jugar un papel de apoyo ayuda a evitar el egocentrismo que puede paralizar cualquier organización, particularmente una naciente.

El oficio del abogado a veces puede reducirse a la voluntad de sumergirse en la «letra pequeña», ofreciendo a leer lo que nadie más hará debido a la complejidad, longitud o pura sequedad. Capacitados para asegurar que incluso un consejo simple esté respaldado por pruebas, los abogados leen atentamente hasta el punto de la comprensión como una cuestión de responsabilidad profesional. Esta habilidad permite a un abogado asumir la responsabilidad de una variedad más amplia de asuntos importantes. Las nuevas empresas emergentes inevitablemente tienen que confiar en el análisis sobre la experiencia. Los abogados encajan bien en tales situaciones.

Sin embargo, no todos los abogados son muy adecuados para el concierto. Un abogado con las calificaciones descritas anteriormente necesita una tolerancia al riesgo. Por un lado, debe estar dispuesta a renunciar a su oficina de peluche y lucrativo salario para una estación de computadoras en una mesa larga y compensación en forma de oraciones, también conocidas como opciones de acciones. Su tolerancia profesional al riesgo debe seguir su ejemplo. Un atributo esencial de un abogado de negocios es proporcionar asesoramiento «ajustado al riesgo», y el nivel de riesgo tolerable para una startup generalmente supera con creces el de una empresa Fortune 500. Los abogados de startups necesitan reconocer que una respuesta viable hoy en día es a menudo preferible a la respuesta perfecta mañana; los escurredores de mano no necesitan aplicar.

Pero la tolerancia al riesgo debe ir acompañada de una columna vertebral rígida en situaciones en las que el impulso de la empresa (y la visión del CEO) se precipita en un curso de colisión con la ley o los compromisos pendientes de la empresa. En estos casos, la voluntad de hablar es una de las muchas cosas que los abogados pueden traer a la mesa.

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