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Por qué «Lo siento» no siempre se traduce

Incluso después de décadas de cooperación en negocios y políticas, América y Japón siguen disparando sobre un concepto aparentemente simple: la disculpa. Ninguna de la cultura parece entender completamente lo que el otro significa o espera. Por ejemplo, la mayoría de los estadounidenses no estaban emprendidos por las disculpas efusivas de Toyota CEO Akio Toyoda en 2010, después de que los informes generalizados de mal funcionamiento de los aceleradores Prius. […]
Por qué «Lo siento» no siempre se traduce

Incluso después de décadas de cooperación en los negocios y la política, Estados Unidos y Japón siguen tropezar con un concepto aparentemente simple: la disculpa. Ninguna cultura parece comprender completamente lo que la otra quiere decir o espera. Por ejemplo, la mayoría de los estadounidenses no se conmovieron ante las efusivas disculpas del CEO de Toyota, Akio Toyoda, en 2010, tras los informes generalizados de que los aceleradores del Prius no funcionaban correctamente. Japón, por su parte, se erizó cuando un comandante de un submarino estadounidense no se disculpó inmediatamente después de chocar y hundir un barco pesquero japonés frente a Hawái en 2001.

La confusión sobre el significado y la ocasión de «lo siento» va más allá de esos países; de hecho, parece que prácticamente todas las culturas tienen sus propias reglas. En la India, han señalado otros investigadores, las disculpas son mucho menos comunes que en Japón. En Hong Kong son tan frecuentes y ritualizadas que muchas personas están inmersas en ellas.

Nuestro propio trabajo descubrió que un tema central son las percepciones diferentes de la culpabilidad: los estadounidenses ven una disculpa como una admisión de una infracción, mientras que los japoneses la ven como una expresión de afán por reparar una relación dañada, sin que la culpabilidad esté necesariamente implícita. Y esta diferencia, descubrimos, afecta la tracción que gana una disculpa.

En una encuesta inicial realizada a estudiantes universitarios estadounidenses y japoneses, los estudiantes estadounidenses tenían más probabilidades de decir que una disculpa implicaba directamente culpabilidad. Los estudiantes japoneses tenían más probabilidades de disculparse incluso cuando no eran personalmente responsables de lo que había sucedido. Tal vez por esta razón, se disculparon mucho más: recordaron haber emitido un promedio de 11,05 disculpas la semana anterior, mientras que los estudiantes estadounidenses recordaron solo 4,51.

Los estudiantes estadounidenses que participaron en un estudio se disculparon 4,51 veces la semana anterior, mientras que los japoneses se disculparon 11.05 veces.

En un segundo estudio, analizamos la utilidad de las disculpas para reparar la confianza. Pedimos a estudiantes de ambos países que imaginaran que eran gerentes y les mostramos un video en el que un solicitante de empleo contable se disculpaba por haber presentado deliberadamente una declaración de impuestos incorrecta para un cliente anterior. Los estudiantes japoneses estaban más dispuestos que sus homólogos estadounidenses a confiar en la afirmación de la candidata de que no volvería a participar en ese comportamiento y a ofrecerle un trabajo. Creemos que esto se debe a la inclinación de los estadounidenses a asociar las disculpas con la culpabilidad.

El hallazgo de que los estadounidenses vinculan las disculpas con la culpa está en consonancia, argumentamos, con una tendencia psicológica entre los occidentales a atribuir los acontecimientos a las acciones de los individuos. Por lo tanto, tiene sentido que en Estados Unidos, una disculpa signifique «yo soy el responsable». También es lógico que en Japón, que, al igual que muchos otros países de Asia oriental, tiene una cultura más orientada al grupo, se escuchen disculpas como «es lamentable que esto haya ocurrido». Los investigadores que han comparado las disculpas en Estados Unidos y China han encontrado un patrón similar: las disculpas estadounidenses sirven para establecer la responsabilidad personal, mientras que las chinas se centran en las consecuencias mayores de la transgresión.

Solo con un profundo entendimiento de tales diferencias los ejecutivos pueden hacer un uso eficaz de la disculpa como herramienta para facilitar las negociaciones, resolver conflictos y reparar la confianza. Y los malentendidos sobre las disculpas son solo un aspecto de una amplia desconexión semántica entre Oriente y Occidente que con demasiada frecuencia se ignora en la prisa hacia la globalización. Los gerentes harían bien en sintonizar otros matices culturales que se pierden fácilmente en la traducción.


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