Por qué China no puede innovar

Y lo que está haciendo al respecto
Por qué China no puede innovar
Resumen.

Reimpresión: R1403J

A China no le faltan los empresarios, la demanda del mercado ni la riqueza, pero ¿puede el país tener éxito en su búsqueda de convertirse en el líder mundial de la innovación? Durante casi 40 años, el gobierno ha estado estableciendo programas de investigación y zonas de alta tecnología, alentando a las empresas nacionales a aumentar su capacidad de innovación y ayudando a que los colegios y universidades prosperen. Recientemente ha declarado su intención de transformar a China en «una sociedad innovadora» para 2020 y líder mundial en ciencia y tecnología para 2050.

Pero contra las intenciones y los recursos del gobierno corren algunas corrientes poderosas. Los representantes del Partido Comunista deben estar presentes en empresas con más de 50 empleados, un requisito que limita el comportamiento competitivo y empresarial. Y muchas empresas chinas han descubierto que las recompensas por las mejoras incrementales son tan grandes que hay pocos incentivos para lograr avances.

Ciertamente, China ha mostrado un potencial de innovación y tiene la capacidad de hacer mucho más. Pero, ¿tendrá el estado la sabiduría para aligerarse?


Los chinos inventaron la pólvora, la brújula, la noria, el papel moneda, la banca a larga distancia, la administración pública y la promoción de méritos. Hasta principios del siglo XIX, la economía china era más abierta y orientada al mercado que las economías de Europa. Sin embargo, hoy en día muchos creen que Occidente es el hogar de pensadores empresariales e innovadores creativos, y que China es en gran parte una tierra de aprendices de memorismo sujetos a reglas, un lugar en el que la I+D se lleva a cabo con diligencia, pero los avances son raros.

Cuando preguntamos por qué, las respuestas varían. Algunas personas culpan a los ingenieros. «La mayoría de las start-ups chinas no están fundadas por diseñadores o artistas, sino por ingenieros que no tienen la creatividad para pensar en nuevas ideas o diseños», argumenta Jason Lim, editor del sitio web TechNode.

Otros culpan al gobierno por la magnitud sin precedentes de su incapacidad para proteger los derechos de propiedad intelectual. Señalan que los productos de Apple han sido pirateados en todo el mundo, pero solo China ha abierto tiendas Apple totalmente falsas llenas de empleados que creen trabajar para la empresa estadounidense.

Otros culpan al sistema educativo chino, con su versión modernizada de lo que la académica japonesa Ichisada Miyazaki llama «el infierno de los exámenes de China». ¿Cómo pueden los estudiantes tan centrados en los puntajes de los exámenes ser innovadores?

A partir de nuestras décadas de experiencia de campo e investigación en China, y de las docenas de estudios de casos que hemos producido colectivamente, vemos algún mérito en todos esos puntos de vista (pero debemos señalar que muchas de las firmas occidentales más innovadoras fueron fundadas por ingenieros). Sin embargo, esas críticas no cuentan toda la historia. A China no le faltan empresarios ni demanda del mercado. Y dada la enorme riqueza y voluntad política del gobierno, China tiene el potencial de establecer el tipo de políticas económicas y construir el tipo de instituciones educativas y de investigación que impulsaron a Estados Unidos al dominio tecnológico. Pero, ¿se realizará ese potencial? Vemos retos considerables.

Una mirada a cómo se está produciendo la innovación en China (de arriba hacia abajo, de abajo hacia arriba, a través de la adquisición y a través de la educación) arroja luz sobre las complejidades del problema, poniendo de relieve la promesa y los problemas que enfrenta China en su búsqueda de convertirse en el líder mundial en innovación.

Innovación de arriba hacia abajo

En su «Plan a mediano y largo plazo para el desarrollo de la ciencia y la tecnología» (MLP) de 2006, el gobierno chino declaró su intención de transformar a China en «una sociedad innovadora» para 2020 y líder mundial en ciencia y tecnología para 2050. No fue una charla vacía. Pekín tiene un sólido historial de establecer políticas e incentivos, y luego observar cómo los ciudadanos y los funcionarios del gobierno local, hasta el nivel de las aldeas, se alinean con ellos.

De hecho, durante casi 40 años, el gobierno chino ha estado utilizando su riqueza de fondos y su voluntad política para estimular la innovación desde arriba. En las décadas de 1980 y 1990, China creó la Fundación Nacional de Ciencias Naturales y el programa State Key Laboratory, y renovó su Academia China de Ciencias de estilo soviético para financiar la investigación universitaria precomercial sobre una base revisada por pares (en lugar de política), de la misma manera que la Ciencia Nacional Foundation lo hace en los Estados Unidos. Al mismo tiempo, el estado, con el apoyo de los gobiernos regionales, financió el desarrollo de zonas de alta tecnología para promover la comercialización de la innovación. Desde 1985, cuando se desarrolló la primera zona de este tipo, en Shenzhen, han proliferado hasta el punto de ser una parada común en las giras oficiales de cualquier ciudad china importante.

El poder del gobierno para dar forma a las nuevas industrias innovadoras se puede ver en los efectos de sus políticas en la industria de las turbinas eólicas. En 2002, el gobierno puso en marcha un proceso de licitación abierta para proyectos de parques eólicos para fomentar la competencia entre los fabricantes de turbinas. Las importaciones extranjeras pronto inundaron el incipiente mercado chino. En un patrón que se repetiría en otras industrias, el gobierno exigió entonces a las empresas estatales que obtuvieran el 70% de sus componentes de empresas nacionales. Las empresas extranjeras seguían invirtiendo directamente en China, pero en 2009 seis de las 10 principales empresas de aerogeneradores eran chinas. Esto limitó un notable crecimiento de la participación de las empresas nacionales en las ventas totales, del 51% en 2006 al 93% en 2010.

El objetivo del MLP de 2006 era reducir la dependencia china de la tecnología importada a no más del 30% en unos pocos años, aumentar la financiación nacional de I+D y superar a sus rivales extranjeros en lo que el gobierno identificó como «sectores emergentes estratégicos», entre ellos biotecnología, tecnologías eficientes energéticamente, fabricación de equipos, tecnología de la información y materiales avanzados. Con ese fin, el gobierno chino introdujo subvenciones a la exportación para las empresas chinas y una política que obliga a los ministerios gubernamentales y a las empresas estatales a adquirir bienes, cuando sea posible, de empresas de propiedad china. A pesar de las objeciones de que esas medidas violan los términos de la pertenencia de China a la Organización Mundial del Comercio, pocas firmas internacionales se han ido, en cambio, se han resignado a apoyar la innovación dentro de China.

De hecho, mientras que en 2004 había unos 600 centros de I+D extranjeros en China, en 2010 ese número se había duplicado con creces y su escala e importancia estratégica habían aumentado. Pfizer trasladó su sede de Asia a Shanghái ese año. En 2011 Microsoft abrió su centro de I+D de Asia Pacífico en Pekín y General Motors abrió un Centro Técnico Avanzado compuesto por varios laboratorios de ingeniería y diseño. Está previsto que la sede de I+D de Merck en Asia en Pekín entre en funcionamiento en 2014.

Tal vez no haya una demostración más potente de la capacidad de China para establecer, y a menudo alcanzar, objetivos ambiciosos que el respaldo del gobierno al tren de alta velocidad y los esfuerzos por poner a los humanos en la luna, tanto proyectos masivos que requieren financiación a una escala aparentemente imposible en Occidente como la capacidad de inventar y adaptar numerosas tecnologías. Creemos que tales ambiciones podrían impulsar la innovación de la misma manera que lo hicieron los programas financiados por el gobierno en los Estados Unidos en la segunda mitad del siglo XX.

Innovación de abajo hacia arriba

Sin embargo, hay límites para lo que incluso un gobierno tan musculoso y motivado como el chino puede exigir en lo que respecta a la innovación. Contra las intenciones del gobierno y los recursos nacionales corren poderosas corrientes que se originan en el sistema comunista chino y en la cultura antigua.

Considere cómo esas fuerzas pueden limitar la creatividad empresarial que brota en China. A principios de la década de 1990 Edward Tian (Tian Suning), un empresario educado en Estados Unidos, fundó la start-up de telecomunicaciones AsiaInfo (ahora AsiaInfo Linkage), que en tres años creció hasta convertirse en una próspera empresa de 320 personas con ingresos de 45 millones de dólares.

En 1996, frustrado por la lentitud del cambio tecnológico en la industria de las telecomunicaciones de China, el entonces viceprimer ministro Zhu Rongji convenció a Tian de que era su deber dejar AsiaInfo para dirigir una nueva empresa, China Netcom, cuando se proponía construir una red de fibra óptica que uniera unas 300 ciudades. Cuando uno de nosotros (McFarlan) visitó la empresa, en 2001, era una empresa innovadora con una cultura abierta y creativa, a pesar de que era propiedad conjunta de cuatro agencias gubernamentales.

En 2002, cuando el gobierno separó al gigante de las telecomunicaciones China Telecom, sus 10 mercados provinciales del norte se integraron en China Netcom. De la noche a la mañana, Tian se hizo responsable de una organización de 230.000 personas.

El choque cultural entre las dos organizaciones fue extraordinario. Muchos empleados de China Telecom veían a Tian como un forastero estadounidense que intentaba reformar una empresa estatal de maneras inaceptables. Seis meses después de la fusión, McFarlan presentó nuestro estudio de caso sobre China Netcom a 70 altos ejecutivos chinos, incluidos 20 del sector de las telecomunicaciones. En lugar de extraer lecciones del caso sobre la relación entre el cambio organizacional y el éxito empresarial, el grupo atacó a Tian por sus formas de gestión «no chinas» y luego acusó a McFarlan de incompetencia por presentar la cultura de Silicon Valley en China de una manera tan positiva. Tian pronto renunció a su puesto de CEO y más tarde de la junta directiva de China Netcom.

Para los forasteros, China Netcom finalmente parecía una empresa moderna de telecomunicaciones, con las estructuras de gobierno necesarias para cotizar en las bolsas de valores internacionales. Pero en el fondo seguía siendo una empresa estatal. Cuando enseñamos nuestro caso actual en China Netcom, pedimos a los estudiantes de MBA que buscaran el consejo de administración de la empresa en busca del verdadero jefe. ¿Dónde, preguntamos, está la secretaria del partido? El Partido Comunista exige que haya un representante presente en todas las empresas con más de 50 empleados. Toda empresa con más de 100 empleados debe tener una célula del partido, cuyo líder reporta directamente al partido en el municipio o provincia. Estos requisitos comprometen la naturaleza patentada de la dirección estratégica, las operaciones y la ventaja competitiva de una empresa, lo que limita el comportamiento competitivo normal, por no hablar de los incentivos que impulsan a los fundadores a hacer crecer sus propios negocios.

El Partido Comunista requiere un representante en todas las empresas con más de 50 empleados.

Pero incluso si el gobierno disolviera las células del partido y, en cambio, redoblara sus esfuerzos para fomentar la innovación innovadora, sigue habiendo un desincentivo aún mayor: las realidades económicas de los mercados en los que operan las empresas chinas. ¿Por qué tomarse la molestia de ser pionero en ofertas innovadoras cuando las recompensas y las perspectivas de crecimiento de las mejoras incrementales son tan amplias, tanto en el país como en el extranjero?

Considere el portal B2B Alibaba, que en 2001 era tan inestable que temíamos que quebrara. Sin embargo, al adaptar de forma creativa las tecnologías extranjeras a las necesidades de los mercados en desarrollo, Alibaba atiende ahora a 80 millones de clientes en casi 250 países. El éxito de su sitio web de subastas, Taobao, finalmente obligó a eBay a salir de China. O tomemos Baidu, el líder de los motores de búsqueda chinos, que ha crecido enormemente en su mercado nacional con una oferta que no rompe ningún terreno tecnológico y no desafía la ortodoxia política. Habiendo adaptado su producto, organización y procesos a las necesidades del mosaico de mercados regionales de China, Baidu ahora tiene una cuota del 80% de lo que se ha convertido en el mercado de búsquedas más grande del mundo.

Al igual que Japón alcanzó a Estados Unidos tecnológicamente en muchas industrias durante las tres décadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial, China está haciendo lo mismo a través de innovaciones incrementales. La adaptación de la tecnología se ha convertido en una práctica estándar y muy lucrativa. Sin embargo, conseguir esa tecnología mediante adquisiciones es una nueva tendencia importante.

Innovación por adquisición

Se ha escrito mucho sobre la actual ola de inversión directa china en el extranjero, la mayor parte de la cual se ha centrado en los recursos de productos básicos, especialmente en África y América Latina. Sin embargo, el giro hacia Estados Unidos y Europa para la tecnología no es menos significativo. Cansadas de pagar derechos de licencia y regalías, las empresas chinas han tratado cada vez más, y con el apoyo de su gobierno, de comprar, en lugar de alquilar (o robar), capacidades innovadoras mediante la adquisición de tecnología y talento.

Tomemos el caso de Huawei. William Plummer, vicepresidente de asuntos exteriores de la compañía con sede en Washington, DC y ex diplomático estadounidense, describió una vez a la potencia de las telecomunicaciones como «la empresa más grande de la que nunca has oído hablar», una afirmación que pocos harían hoy, especialmente teniendo en cuenta sus 16 centros de I+D en todo el mundo y las controversias. en relación con sus intentos de adquisición en los Estados Unidos.

Haier, uno de los principales fabricantes chinos de electrodomésticos y productos electrónicos de consumo, cuenta con una red igualmente amplia de centros globales de diseño e I+D en los Estados Unidos, Japón, Corea, Italia, los Países Bajos y Alemania. Para los fabricantes chinos de automóviles, Turín, Italia, es el lugar ideal, ya que JAC, FAW y Chang’an operan centros de I+D allí.

Las corrientes culturales antioccidentales pueden ser fuertes en el país, pero las firmas privadas chinas que operan en el extranjero han adoptado el talento senior local. Plummer, por ejemplo, no es el único occidental de alto rango que ha trabajado en Huawei. En 2010, la empresa contrató a John Roese, ex director de tecnología de Nortel, para dirigir los esfuerzos de I+D de la compañía en América del Norte, y un año antes, el ex director de tecnología de British Telecom, Matt Bross, fue contratado para supervisar todo el presupuesto y las operaciones de I+D de Huawei, de 2.500 millones de dólares. Ambos habían informado directamente al fundador y presidente de Huawei, Ren Zhengfei, un ex oficial militar chino. Del mismo modo, el fabricante de turbinas Goldwind contrató al estadounidense Tim Rosenzweig, una figura consolidada en el campo de las energías limpias, para que se desempeñara como el primer CEO de sus operaciones en Estados Unidos. A su vez, contrató a ejecutivos con récords distinguidos por su experiencia intercultural y su pericia industrial.

El fabricante de maquinaria Sany, cuyos principales competidores internacionales son Caterpillar y Komatsu, inicialmente intentó triunfar en los mercados europeo y estadounidense confiando en el talento y la tecnología locales. Sin embargo, algunos errores animaron a la empresa a establecer centros de I+D estrechamente vinculados a sus sedes regionales de Europa y Estados Unidos y a dotarlos de profesionales de esos países. Y la adquisición por parte de Sany en 2012 de Putzmeister, el principal fabricante de bombas de cemento de Alemania, le dio a la empresa acceso a la tecnología de un competidor que alguna vez fue competidor.

En resumen, vemos que las empresas chinas realizan un esfuerzo concertado y eficaz para llenar grandes lagunas en su capacidad de innovación mediante adquisiciones y asociaciones extranjeras cada vez más generalizadas.

Sin embargo, para convertirse en una fuerza líder de la innovación en el siglo XXI, los chinos necesitan nutrir a los innovadores del futuro. Ese es el trabajo de las universidades chinas.

Innovación a través de la próxima generación

En la primera mitad del siglo XX, China desarrolló sólidas instituciones estatales (Universidad de Pekín, Universidad Jiao Tong, Universidad Central Nacional y, en el apogeo de la investigación, Academia Sinica). Estos fueron acompañados por un conjunto creativo de colegios y universidades privadas (la Universidad de Yenching, la Universidad de San Juan y la Facultad de Medicina de la Unión de Pekín, por nombrar solo algunas). Todos fueron sovietizados en la década de 1950 y destruidos en la agitación política de la Revolución Cultural.

Ahora las universidades chinas han vuelto. Tomemos la Universidad de Tsinghua. Fue fundada en 1911 con fondos devueltos por los estadounidenses del Boxer Indemnity como una universidad de artes liberales de dos años para preparar a los estudiantes para estudiar en los Estados Unidos. Se convirtió en una universidad integral en tiempos nacionalistas (John Fairbank, el fundador de los estudios chinos modernos en los Estados Unidos, aprendió su historia china allí en la década de 1930) y una universidad politécnica de estilo soviético en la década de 1950. Ahora está recuperando su lugar como una gran universidad integral, más difícil de ingresar que Harvard o Yale. En 2016, Tsinghua abrirá su primera universidad verdaderamente internacional, Schwarzman College, llamada así por el donante estadounidense Stephen A. Schwarzman, a 200 estudiantes de posgrado de todo el mundo. Los estudiosos de Schwarzman que residen allí serán, según Tsinghua, los estudiosos de Rhodes del siglo XXI.

Por qué China no puede innovar

Fuentes: Matrícula en China: Philip G. Altbach, Qi Wang, Yinmei Wan, Ministerio de Educación de China. Inscripción en EE. UU.: Centro Nacional de Estadísticas Educativas, Oficina del Censo de los Estados Unidos. Los datos de los estudiantes chinos en los Estados Unidos provienen del Instituto de Educación Internacional.

Simplemente en términos del número de estudiantes educados, los cambios recientes en el sistema de educación postsecundaria de China son más dramáticos que incluso la gran expansión de la educación superior de posguerra en los Estados Unidos o el crecimiento de las universidades de matrícula masiva en Europa en las décadas de 1970 y 1980. Tras una década en la que la mayoría se cerraron, en 1978 las universidades chinas abrieron sus puertas a menos de 1 millón de estudiantes. En 1998 la matrícula había alcanzado los 3,4 millones, muy por debajo de los 14,5 millones que asistían en los Estados Unidos en ese momento. En 2012, 23,9 millones de estudiantes asistieron a instituciones de enseñanza superior en China, unos 4 millones más que la matrícula en los colegios y universidades estadounidenses.

Los colegios y universidades privadas representan actualmente más de una cuarta parte de todas las instituciones de educación superior de China, y están creciendo a un ritmo más rápido que las públicas. Las grandes empresas también se están involucrando. La unidad de Taobao de Alibaba, por ejemplo, ha establecido la Universidad de Taobao, inicialmente para capacitar a propietarios, gerentes y vendedores de negocios electrónicos. Con el tiempo ofrecerá educación empresarial a más de un millón de estudiantes en línea.

China pronto realizará más doctorados cada año que cualquier otro país del mundo, ya que las universidades chinas aspiran a ser cunas de investigación creativa de alto nivel y fuerzas capaces de transformar la investigación y la innovación en una mayor productividad. El gobierno chino y muchas otras fuentes están aportando enormes ingresos a las principales instituciones. Dentro de 10 años, los presupuestos de investigación de las universidades de élite de China se acercarán a los de sus homólogos estadounidenses y europeos. Y en ingeniería y ciencia, las universidades chinas estarán entre las líderes mundiales.

¿Establecerán las universidades chinas estándares globales en el siglo XXI? Es posible (aunque ninguno se encuentra actualmente entre los 50 primeros del mundo) simplemente por los recursos que es probable que tengan. Pero la pregunta más importante es si China tiene un buen marco institucional para la innovación.

Nuestra respuesta en este momento es no. Las estructuras de gobierno de las universidades estatales chinas siguen dejando demasiadas decisiones a muy pocas personas, demasiado importantes. Las universidades chinas, al igual que las empresas estatales, están plagadas de comités del partido, y el secretario del partido universitario normalmente es superior al presidente. Si bien unos pocos secretarios extraordinarios del partido son fundamentales para el éxito de sus universidades, por regla general este sistema de gobierno paralelo limita en lugar de mejorar el flujo de ideas.

La libertad de perseguir ideas dondequiera que lleguen es una condición previa para la innovación en las universidades. Pero, según cualquier medida comparativa, los profesores de las instituciones chinas tienen poco o ningún papel en la gobernanza. De hecho, no fue una buena señal cuando el entonces vicepresidente de China (ahora presidente), Xi Jinping, visitó las principales universidades chinas en junio de 2012 para pedir aumentó supervisión partidaria de la educación superior. Quizás se sobrevalore la innovación absoluta, como el liderazgo y el poder absolutos. En la industria, al igual que en la educación, China puede disfrutar durante algún tiempo de lo que Joseph Schumpeter llamó la ventaja del recién llegado: la capacidad de aprender y mejorar el trabajo de sus predecesores inmediatos.

Ciertamente, China ha mostrado innovación a través de la adaptación creativa en las últimas décadas y ahora tiene la capacidad de hacer mucho más. Pero, ¿puede China liderar? ¿Tendrá el Estado chino la sabiduría para aligerarse y la paciencia para permitir el surgimiento pleno de lo que Schumpeter llamó el verdadero espíritu empresarial? Sobre esto tenemos nuestras dudas.

El problema, creemos, no es la capacidad innovadora o intelectual del pueblo chino, que es ilimitada, sino el mundo político en el que deben operar sus escuelas, universidades y empresas, que está muy limitado.

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