Poder sin propósito: la crisis del dominio financiero global de Japón

Japón hoy se sienta en el caché más grande de la riqueza jamás ensamblado. Tiene el poder de mover mercados en cualquier parte del mundo. Considere eso. La Bolsa de Valores de Tokio ahora ha superado a Nueva York para convertirse en el más grande del mundo sobre la base de la capitalización del mercado. Osaka ha golpeado Londres al cuarto lugar. De los diez [...] del mundo

Poder sin propósito: la crisis del dominio financiero global de Japón

Japón se encuentra hoy en el alijo de riqueza más grande jamás reunido. Tiene el poder de mover los mercados a cualquier parte del mundo. Considera eso.

La Bolsa de Tokio ha superado a Nueva York para convertirse en la más grande del mundo sobre la base de su capitalización bursátil. Osaka ha llevado a Londres al cuarto lugar.

De los diez bancos más grandes del mundo, nueve son japoneses. Si el tamaño del depósito es la unidad de medida, ningún banco estadounidense se sitúa entre los 25 primeros.

El apetito de los inversores japoneses es el determinante clave del precio de los bonos del Tesoro estadounidense.

Los bancos de propiedad japonesa y japonesa suministran ahora más de 20% de todos los créditos en el estado de California.

El valor de mercado de Japón, medido mediante una extrapolación de los precios inmobiliarios, supera al de Estados Unidos.1 Se dice que el valor de mercado de los terrenos del Palacio Imperial en el centro de Tokio supera el de varios estados estadounidenses enteros.

Los hogares japoneses ahorran un promedio de 17% al 19% de sus ingresos anuales; los hogares estadounidenses ahorran menos del 5%%.• • •

Los banqueros aprecian especialmente el alcance del dominio financiero japonés. La mayoría se da cuenta que:

Nomura Securities tiene suficiente capital para comprar todas las empresas líderes de Wall Street.

El Sistema de Ahorro Postal japonés, que no aparece en una lista de bancos japoneses pero que en realidad es un enorme banco de propiedad estatal, tiene activos cercanos a un billón de dólares, lo que lo hace más grande que los 12 principales bancos estadounidenses combinados.

El Ministerio de Finanzas (MOF) ejerce un poder enorme. La actitud del MOF es de mayor importancia para los bancos y las compañías de seguros japonesas que lo que la ley dice que pueden o no pueden hacer.

La imagen de la muy apalancada corporación japonesa está lamentablemente desactualizada. Los gigantes industriales japoneses como Toyota y Matsushita tienen balances de «fortaleza», mientras que con el auge de las compras apalancadas, las empresas estadounidenses se están moviendo en la dirección opuesta.• • •

Japón no solo ha acumulado la mayor fortuna del mundo, sino que esa riqueza se concentra, en un grado sin precedentes, en unas pocas instituciones. Estados Unidos tiene más de 14.000 bancos comerciales; Japón tiene 158. Estados Unidos tiene más de 1.550 compañías de seguros de vida, mientras que Japón tiene 24, y unas 1.775 compañías de propiedad y accidentes de las 23 japonesas. Cuatro sociedades de valores en Japón representan más de 60% de todas las operaciones bursátiles. Esa concentración hace que los excedentes acumulados de Japón sean aún mayores. Facilita el trabajo de los reguladores (un regulador japonés solo necesita hablar con un puñado de personas de unas 25 instituciones financieras para mover los mercados), pero también significa que esas mismas personas pueden desestabilizar los mercados mundiales en cuestión de pocas horas.

El colapso del Banco Continental de Illinois en 1984 es un buen ejemplo. Contrariamente a la creencia popular, Continental no se derrumbó en Chicago debido a los préstamos excesivos al sector energético. Continental se derrumbó en Tokio cuando los administradores de dinero japoneses, actuando sobre la base de un informe de prensa mal traducido y sin el conocimiento de sus reguladores, retiraron sus fondos del banco. Este pequeño grupo de gestores de dinero provocó la quiebra del séptimo banco más grande de los Estados Unidos.

Continental, al igual que muchos otros bancos de centros monetarios, había comprado préstamos incobrables del fracasado banco de Oklahoma, Penn Square, y también había originado algunos préstamos cuestionables a los sectores de bienes raíces y energía. Podría decirse que el banco estaba en peor forma que sus pares en la primavera de 1984, pero muchos otros bancos tenían problemas similares y la situación de Continental había persistido durante varios meses. Nadie, incluidos los reguladores de Washington, esperaba una corrida bancaria.

La carrera comenzó con una historia de Reuters el 8 de mayo de 1984, que se considera que ha exagerado la situación de Continental. En consecuencia, la Chicago Board of Trade Clearing Corporation retiró algunos$ 50 millones. Esa retirada dio lugar a nuevos rumores, entre ellos uno totalmente infundado de que Continental estaba a punto de ser adquirido por un importante banco japonés. Al día siguiente Knight-Ridder presentó dos informes de prensa, uno sobre los problemas generales en Continental y otro sobre los rumores de que un importante banco japonés de alguna manera lo rescató. Jiji Press, uno de los dos grandes servicios de cable de Japón, combinó los dos informes de Knight-Ridder y los tradujo al japonés, pero al hacerlo, tradujo mal la palabra rumores como revelación.

Cuando la historia se publicó con el error de traducción en la edición matutina del 10 de mayo de 1984 del Nihon Keizai Shimbun, El principal diario económico y empresarial de Japón, muchos gestores de fondos asumieron que el banco era insolvente, que no podía financiar sus activos. Esto no era cierto en la mañana del 10 de mayo en Tokio, pero podría decirse que era cierto para esa noche. Los gestores de fondos japoneses, actuando sin consultar con los reguladores gubernamentales japoneses o, en algunos casos, con su propia alta dirección, retiraron sus eurodepósitos del banco. Más tarde ese mismo día en Estados Unidos, C. Todd Conover, el Contralor de la Moneda, emitió un declaración negando los rumores, pero en ese momento ya era demasiado tarde. El 11 de mayo, la Reserva Federal tuvo que intervenir con un rescate de emergencia.

Un segundo acontecimiento demuestra además el impacto de la riqueza concentrada de Japón: la caída del mercado de valores de octubre de 1987, que comenzó y se detuvo en Tokio. Los gestores de fondos japoneses desencadenaron el desplome cuando abandonaron los bonos del Tesoro estadounidense el 14 de octubre, cinco días antes del Lunes Negro, en una reacción de pánico ante el anuncio del pobre desempeño comercial de Estados Unidos en agosto. El desplome de los precios de los bonos y la brusca subida concomitante de los tipos de interés llevaron, a su vez, a la liquidación mundial de la renta variable.

Una vez que comenzó el desplome, los inversores esperaron sin aliento a que Tokio se pusiera en el camino de Nueva York. Creían que el mercado de valores de Tokio era el que más caía. Pero juzgaron mal la facilidad de control de Japón. Los inversores institucionales japoneses habían empezado el desplome; los reguladores japoneses lo detuvieron. Según rumores generalizados en Tokio, el MOF diseñó un alto a la caída de los precios de las acciones apoyándose en las denominadas «Cuatro Grandes Casas de Valores» (Nomura, Daiwa, Nikko y Yamaichi) para apoyar el mercado.

De hecho, Nicholas Brady concluyó que el desplome comenzó en Japón, después de que su cacareado (e ignorado) grupo de trabajo presidencial hubiera pasado meses mirando a sospechosos como el comercio de programas y los vínculos entre los futuros y los mercados de valores. Y comentó: «El verdadero detonante fue que los japoneses entraron por sus propias razones y vendieron una enorme cantidad de bonos del gobierno de Estados Unidos e impulsaron el [bono] del gobierno a 30 años hasta 10%. Y cuando superó las 10%, eso hizo que mucha gente pensara: ‘Caramba, eso es cuatro veces el rendimiento que puedes obtener de la equidad. Aquí vamos, otra vez la inflación». Para mí, eso es lo que realmente empezó el día 19: una preocupación de los japoneses sobre la moneda estadounidense».2

Es evidente que Japón ha sustituido a Estados Unidos como líder financiero mundial. Ese hecho es inquietante, no porque Japón esté conspirando para gobernar el mundo o esté creando alianzas impías para dominar la economía mundial; no lo es. Es inquietante porque Japón carece de ciertas cualidades necesarias para ser el tipo de líder financiero que pueda mantener la estabilidad y la apertura en el sistema financiero y comercial mundial.

En la mayoría de los aspectos, Japón está bien calificado para asumir el papel de liderazgo. Durante la última generación, ha gestionado y expandido mejor su economía que cualquier otra nación industrializada, y ha mostrado mucha más autodisciplina en sus políticas fiscales y monetarias que Estados Unidos. Bastará comparar el desempeño eficiente del Banco de Japón en la eliminación de la inflación de la economía japonesa tras la crisis del petróleo de 1974 con los nueve años que le llevó a Estados Unidos. La calidad de los reguladores financieros de Japón es insuperable; son reclutados entre los primeros puestos de las mejores universidades y tienen un promedio de décadas de formación y experiencia. Los bancos, las casas de valores y las compañías de seguros de Japón son los más grandes del mundo y, igual de importante, se gestionan de forma conservadora y tienen activos de alta calidad.

Sin embargo, a pesar de todo su éxito en la gestión de su propia economía, Japón carece de la ideología y el compromiso político necesarios para cumplir con las obligaciones que acompañan al poder financiero. Para convertir la solidez financiera en liderazgo, un país debe ser capaz de pensar en términos globales, verse a sí mismo como un banquero central mundial, sacrificar ciertas ganancias a corto plazo para mantener sistemas financieros y comerciales estables. Japón no tiene esta visión del mundo. Mantiene alejado al resto del mundo, y esa separación impide que Japón asuma algunos de los mandatos importantes del liderazgo financiero mundial.

No es casualidad que Gran Bretaña y Estados Unidos fueran los líderes financieros mundiales desde mediados del siglo XIX hasta la Primera Guerra Mundial y desde finales de la Segunda Guerra Mundial hasta el colapso de Bretton Woods en 1971, dos períodos en que la economía mundial era fuerte. Las élites políticas de Gran Bretaña y Estados Unidos poseían un sentido de misión. La élite británica en el siglo pasado creyó fervientemente en su tarea divinamente asignada de difundir la civilización cristiana y los conceptos anglosajones del estado de derecho a los rincones más lejanos del mundo. La élite «atlantista» estadounidense del mundo inmediato de la posguerra consideró que su misión era difundir la democracia al estilo estadounidense e impedir que las democracias occidentales cometan errores económicos como la Ley Arancelaria Hawley-Smoot o errores geopolíticos como Munich.
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Lo distintivo del liderazgo estadounidense y británico fue la combinación del fervor ideológico y la alfabetización económica básica. Ambos países se dieron cuenta de que el mundo por el que se esforzaban requería monedas estables y libremente convertibles y sistemas comerciales abiertos, y estaban dispuestos a sacrificar ciertos beneficios egoístas a corto plazo para lograr esos objetivos. Estos sacrificios incluían dar acceso a los extranjeros a los mercados nacionales, renunciar a cierto grado de control sobre las políticas fiscales y monetarias nacionales y garantizar que los extranjeros pudieran ganar la moneda nacional del líder vendiendo bienes y servicios en los mercados nacionales.

Como puede atestiguar cualquier estudiante de la civilización japonesa, Japón vacila entre sentimientos de inferioridad o profunda inseguridad frente a otras naciones y un orgullo desbordante al borde de la arrogancia. Cualquiera que sea el sentimiento que ascienda en el estado de ánimo nacional, sin embargo, la gran mayoría de los japoneses —más enfáticamente, la élite política y empresarial— no creen por un momento que la forma de hacer las cosas del país sea aplicable en el extranjero o que los arreglos sociales japoneses en los ámbitos empresarial, financiero o cultural las esferas son en absoluto análogas a lo que ocurre en otros países.

La única ideología real que tiene Japón es un sentido abrumador de su propia singularidad. Los japoneses creen profundamente que su gente, su idioma, sus costumbres sociales y sus instituciones son totalmente diferentes de los demás, y tienen un impulso instintivo de mantener alejado al extranjero. Esto es tan cierto en los mercados financieros como en la agricultura, los refugiados, las telecomunicaciones, los abogados, los profesores universitarios, las supercomputadoras y los bates de béisbol de aluminio.

Debido a los instintos de autoprotección del Japón, las instituciones financieras extranjeras representan una pequeña parte de la actividad financiera del Japón, el número de empresas japonesas adquiridas por intereses extranjeros puede contarse por un lado, las autoridades monetarias japonesas desalientan el desarrollo de mercados libres en breve, instrumentos monetarios a plazo o bonos corporativos, y el yen desempeña un papel ridículamente pequeño como moneda de liquidación o de reserva.• • •

Al carecer de la ideología, Japón no sacrificará sus propios intereses por los intereses del sistema financiero global. A pesar de su destreza financiera, es poco probable que Japón cumpla con las cinco obligaciones más importantes del liderazgo financiero mundial.

En primer lugar, un líder financiero debe estar dispuesto y ser capaz de mantener su moneda como reserva de valor. Aquí Japón lo hace muy bien, en parte porque es fundamental para la prosperidad de cualquier país, grande o pequeño, líder financiero o ciudad-estado entrepôt. En los últimos 40 años, Japón ha demostrado tanto la voluntad como la capacidad de mantener el yen como reserva de valor. Las autoridades monetarias japonesas han evitado sistemáticamente la inflación como «solución» a otros problemas económicos y políticos acuciantes y se han negado a diseñar una devaluación de la moneda como una forma barata de aliviar la presión de la balanza de pagos. Las autoridades japonesas han logrado no solo la eliminación casi completa de la inflación de precios, sino también una moneda que ahora es una de las más duras del mundo. Y han asegurado que la industria japonesa tenga un costo de capital aproximadamente la mitad que el de la industria estadounidense.3

En segundo lugar, un líder financiero debe permitir que la moneda del país funcione como moneda de reserva global. De lo contrario, los flujos comerciales y los movimientos de capital se ven obstaculizados. Al darse cuenta de ello, los principales bancos centrales de Europa acordaron en 1875 fijar sus monedas en relación con el oro, y el Banco de Inglaterra aseguró la convertibilidad de la libra y permitió las salidas. Así, hasta la Primera Guerra Mundial, el mundo disfrutaba de una aproximación de una moneda universal que era simultáneamente una reserva de valor. En 1944, en Bretton Woods, las potencias aliadas acordaron convertir todas las monedas en dólares, el dólar se fijó frente al oro y la Reserva Federal permitió la salida de dólares. El mundo volvió a tener una moneda de reserva global.

Japón todavía tiene que demostrar esa voluntad. Teme que alentar una salida sustancial del yen reduzca su capacidad para lograr el doble trabajo de baja inflación y fondos de bajo costo, que han sido tan importantes para el éxito del país. Debido en parte a la ausencia de un mercado monetario libre altamente desarrollado en Japón, las autoridades monetarias japonesas no pueden participar en las sofisticadas operaciones de mercado abierto que utiliza la Reserva Federal para controlar la oferta monetaria. Temen que las grandes salidas de yen o el desarrollo de un mercado del euroyen tan amplio como el mercado del eurodólar inhiban su capacidad para controlar la oferta monetaria y los tipos de interés. No quieren, por ejemplo, que los extranjeros puedan afectar los tipos de interés de la deuda pública japonesa mediante el dumping de grandes volúmenes de valores en yenes (los Estados Unidos dan una lección aquí).

La renuencia de Japón a permitir la salida del yen y a fomentar su uso como moneda de reserva global es una grave deficiencia. Ceder cierto control sobre la economía doméstica forma parte del precio por ser un banco central global y cumplir con la obligación de liderazgo financiero.

En tercer lugar, un líder financiero debe actuar como prestamista de última instancia y proporcionar liquidez al sistema bancario mundial. En este sentido, Japón lo está intentando. Movimientos como el acuerdo de un sindicato de bancos japoneses para comprar$ 130 millones de la deuda subordinada de Bank of America en agosto de 1987 o las sugerencias del Primer Ministro Noboru Takeshita en la cumbre económica de Toronto sobre la resolución de la crisis de la deuda del Tercer Mundo muestran que Japón entiende la necesidad de proteger la estabilidad bancaria mundial. Sin embargo, incluso aquí existe la sensación de que los japoneses están sirviendo a sus propios intereses comerciales.

Los Estados Unidos han apoyado históricamente a instituciones multilaterales y han proporcionado financiamiento en condiciones favorables a los países por razones ideológicas. La creación y preservación de mercados para la industria estadounidense ha sido, en el mejor de los casos, una consideración secundaria para reforzar a los aliados potenciales en la lucha con la Unión Soviética, alentar el crecimiento de la democracia y, en los últimos tiempos, favorecer los modelos empresariales de desarrollo sobre los socialistas. El apoyo del Japón a las instituciones multilaterales y su provisión de financiación en condiciones favorables a países que de otro modo quedarían excluídos de los mercados de capitales no son acciones basadas en una ideología geopolítica. Son un medio de proteger los intereses comerciales japoneses.

En cuarto lugar, un líder financiero mantiene abierto el sistema comercial, incluso con algún costo político interno. Si el líder no permite a los extranjeros la oportunidad de ganar su moneda, esa moneda se apreciará continuamente y la balanza de pagos global se desmoronará. Esto es lo que ha ocurrido en Japón.

Aquí se difumina la distinción entre finanzas y comercio. El debate sobre las prácticas comerciales de Japón es complicado y turbio, en parte porque los japoneses lo mantienen así. Basta con decir que el tema ha sido delicado desde finales de la década de 1950 y que, a pesar de la eliminación de la mayoría de las reglas formales que protegen los mercados japoneses, el problema está empeorando.4 La mentalidad japonesa de «nosotros contra ellos» y su profunda renuencia a depender de los extranjeros significa que el problema comercial seguirá agravándose. El mundo simplemente no puede mirar a Japón como un garante imparcial de un sistema comercial abierto.

Por último, un líder financiero debe asegurarse de que sus instituciones financieras, incluidos sus mercados financieros nacionales, sean sólidas e innovadoras. El récord de Japón es desigual. Los bancos japoneses suelen ser administrados de forma conservadora. La calidad de sus activos es relativamente alta (los bancos japoneses han insistido durante mucho tiempo en una garantía sólida para los préstamos) y su mayor implicación con los prestatarios corporativos a través de participaciones accionarias y keiretsu (grupos empresariales como Mitsui o Mitsubishi) permiten la intervención cuando surgen problemas crediticios por primera vez. Las compañías de seguros también son conservadoras en sus inversiones y están reguladas de manera estricta y cuidadosa.

Las compañías de valores japonesas, por otro lado, son extraordinariamente poderosas y, en general, se cree que para los actores adecuados, los mercados están amañados. Las sociedades de valores se benefician de comisiones fijas extremadamente elevadas. También se benefician de ganancias similares a las de los casinos porque los mercados bursátiles nacionales son especulativos por naturaleza. No son mercados para el control corporativo como lo son en Estados Unidos.

Las instituciones financieras japonesas no son innovadoras y, en cierto modo, están bastante atrasadas. Por ejemplo, los bancos japoneses están empezando a intercambiar información crediticia sobre préstamos de consumo, y aunque los bancos japoneses tienen más información sobre sus clientes corporativos, esto no se traduce necesariamente en un análisis crediticio superior.

La limpieza de cheques en Tokio todavía se realiza a mano y no por ordenador, como en Nueva York y Londres. No hay cajeros automáticos las 24 horas. Y las transacciones de pagos simples están incrustadas de tarifas anticuadas (que son altas y fijas), como el «levantamiento de cargos» sobre los pagos en yenes hacia y desde no residentes o las comisiones que se cobran cuando el pagador y el receptor de los fondos tienen cuentas en diferentes bancos. (Cuando pagas el alquiler en Japón, tienes que llevar el dinero en efectivo al banco del arrendador, como suele hacerse, o pagarle a tu banco una tarifa alta).

La mayoría de los instrumentos financieros nuevos se han importado del extranjero. Incluso las técnicas de los últimos años para permitir mayores préstamos en yen por parte de instituciones japonesas en el extranjero, técnicas como la kagonuke el arrendamiento y el intercambio de yenes-dólares, fueron lanzados por banqueros extranjeros en Tokio.5

Las instituciones financieras japonesas son muy parecidas a sus contrapartes industriales: las regulaciones existen en beneficio de las instituciones, no para los consumidores domésticos. Las instituciones gozan de altos ingresos en un mercado nacional que está protegido eficazmente no solo de los extranjeros sino también de la competencia «excesiva». Los bancos japoneses compiten amargamente entre sí por los depósitos minoristas, por ejemplo, con pequeños regalos a depositantes individuales y visitas repetidas a sus hogares, pero no hay diferencia en los tipos de interés que los bancos pagan a esas personas ni en las comisiones que les cobran. Los banqueros comerciales y de inversión japoneses han tenido éxito en el extranjero en parte por su diligencia y atención al detalle, pero también porque pueden ofrecer márgenes más bajos y tarifas más bajas a los prestatarios, gracias a los beneficios que obtienen de un mercado protegido similar a un cártel en su país. Este mercado es inconsistente con el liderazgo financiero global.• • •

Ser el líder financiero mundial no es lo mismo que ejercer el liderazgo mundial financiero. Japón se ha ganado el camino hacia la cima, pero aún no ha demostrado el liderazgo necesario para mantenerse allí.

Japón domina los recursos financieros del mundo pero carece de un sentido global de propósito. Estados Unidos tiene la misión pero ya no puede financiarla. Esta desvinculación del poder financiero y la visión global plantea un dilema para Japón, Estados Unidos y el mundo.

Las autoridades japonesas no pueden inventar una ideología de la noche a la mañana. No pueden cambiar repentinamente sus actitudes y comportarse como líderes mundiales reflexivos y magnánimos más preocupados por la prosperidad global que por los problemas inmediatos de sus propios electores. Los Estados Unidos tampoco pueden recapturar su posición. Si bien la Reserva Federal de Paul Volcker detuvo la inflación, el mundo no olvidará pronto las desastrosas políticas inflacionarias de finales de los años sesenta y setenta: el intento de la administración Johnson de pagar la guerra de Vietnam de forma astuta, el descarado uso de la oferta monetaria por parte de la administración Nixon con la aparente la connivencia de la Reserva Federal de producir un estallido de prosperidad justo antes de las elecciones de 1972 y la abdicación absoluta de Carter de cualquier tipo de disciplina monetaria. Después de esos años, la administración Reagan diseñó una corrida hacia el dólar en lugar de abordar los arraigados problemas estructurales que subyacen a la disminución de la competitividad estadounidense.

Estados Unidos permite las salidas de dólares y, al menos durante los términos de Volcker y Greenspan, ha respondido con prontidumbre a crisis como la caída del mercado de valores y los problemas de la deuda latinoamericana. Sin embargo, con el aumento de las presiones proteccionistas, la capacidad de Estados Unidos de mantener un sistema comercial abierto está en duda. Finalmente, al retrasar la reforma bancaria, el Congreso ha dejado que el sistema bancario se debilite hasta el punto en que ningún banco estadounidense puede presumir de tener una calificación AAA, y ninguno de los 25 bancos más importantes del mundo, medido por el tamaño de los depósitos, es un banco estadounidense. Un país que carece de un sistema bancario sólido y que va de una crisis bancaria a otra no puede desempeñar el papel de líder financiero mundial, independientemente de su postura ideológica.

Una forma de salir del dilema es combinar las fortalezas complementarias de Estados Unidos y Japón. Tanto en Tokio como en Washington se habla de estadounidenses y japoneses que comparten la carga del liderazgo financiero mundial. Los estadounidenses interpretan el reparto de la carga como un acuerdo por el cual suministran al liderazgo y los japoneses suministran el dinero. Esto tensa la credulidad. Es dudoso que los intereses estadounidenses y japoneses sean cada vez más congruentes; que Washington pueda dirigir y dirigirá la ayuda japonesa a las partes del mundo que la necesiten; que los japoneses compren felizmente bonos del Tesoro estadounidense y deuda corporativa, pero cortésmente dejarán de comprar corporaciones y bienes patrimonial; o que Japón compartirá las cargas del liderazgo financiero como socio junior y volverá a caer en las sombras con gracia cuando Estados Unidos ponga en orden su casa fiscal.

Lo más probable es que Japón siga utilizando su fortaleza financiera para promover los intereses japoneses, que no son necesariamente los mismos que los del mundo, especialmente teniendo en cuenta la aparente obligación de Japón de dominar todas las industrias importantes de valor añadido. La desvinculación del poder financiero y la visión global podría llevar a una serie de crisis políticas, económicas y financieras, como la corrida de Continental o el desplome bursátil de octubre de 1987.• • •

La crisis política será el resultado de la fuerte dependencia estadounidense de la financiación japonesa. Que tanta parte de la deuda nacional estadounidense se adeuda a los extranjeros no es preocupante en sí mismo. La disposición de los extranjeros a comprar nuestros bonos ha permitido al gobierno financiar sus gigantescos déficits y, al estilo clásico keynesiano, ese gasto deficitario ha impulsado la demanda desde la recesión de principios de los años ochenta. El mercado del Tesoro estadounidense, grande y líquido, ha creado el equivalente a una moneda global mediante el desarrollo de los mercados de swaps, todos los cuales están vinculados de una forma u otra a los bonos del Tesoro.

Sin embargo, la concentración de bonos del Tesoro en un puñado de instituciones japonesas que sus autoridades pueden dirigir fácilmente es preocupante desde el punto de vista político. Los funcionarios del gobierno japonés ni siquiera han insinuado que utilicen su poder para detener los mercados financieros estadounidenses porque perjudicaría gravemente a sus propios mercados. Sin embargo, la capacidad del MOF de «guiar» a las instituciones japonesas le confiere una capacidad sin precedentes para intervenir en los mercados nacionales de los Estados Unidos y, de hecho, interferir con el control de la Reserva Federal sobre la oferta monetaria. Esta situación no tiene paralelo en los tiempos modernos.

Aún más volátil políticamente es la noción de propiedad japonesa de activos estadounidenses: bancos, corporaciones y bienes raíces. Los inversores japoneses se muestran cada vez más reacios a aceptar grandes cantidades de bonos del Tesoro debido a las pérdidas que sufrieron en términos de yen como consecuencia de la depreciación del dólar. Los inversores estadounidenses perciben los bonos del Tesoro como libres de riesgo y, por lo tanto, aceptan rendimientos bajos. Sin embargo, para los inversores japoneses, que en última instancia deben obtener rendimientos en yen, los bonos del Tesoro estadounidense son realmente riesgosos. Tras traducir las ganancias en yen, los inversores japoneses que compraron bonos del Tesoro a cinco años en 1983 recuperarán solo la mitad de lo que pagaron por ellos. Por lo tanto, los inversores japoneses están recurriendo a vehículos de inversión que producen mayores rendimientos. Estos incluyen algunos de los activos estadounidenses más preciados.

Sin embargo, el estallido de histeria en Estados Unidos por la ola de inversiones japonesas es falso, dado que no hemos hecho ninguna provisión para aumentar nuestra tasa de ahorro. Estados Unidos tiene un déficit público que financiar y el dinero tiene que venir de algún lado. Si no podemos conseguirlo vendiendo bonos del Tesoro a los japoneses o de nuestros propios ahorros, debemos obtenerlo vendiendo nuestras corporaciones, bancos e inmuebles. Necesitamos los fondos, y los japoneses están cada vez más en condiciones de dictar las condiciones bajo las cuales los proporcionarán. Hemos arreglado una elección de Hobson. Si bien es posible que no queramos vender las alturas dominantes de la economía estadounidense, tenemos pocas opciones si queremos que los fondos sigan fluyendo.• • •

Incluso si sobrevivimos a la crisis política y nos resignamos a la propiedad japonesa de segmentos clave de la economía estadounidense, es posible que no podamos evitar una crisis económica mundial. Japón no recicla sus excedentes de manera tan eficiente como lo hizo Estados Unidos, y eso crea el grave peligro de una recesión económica mundial.

El sistema estadounidense es eficiente para reciclar los beneficios de las empresas e industrias en auge. Los trabajadores y gerentes de las industrias exitosas están bien remunerados (piense en los altos salarios que se pagan a los trabajadores automotrices y los generosos salarios pagados a los gerentes durante los años de gloria de la industria automotriz estadounidense), y los inversores cosechan grandes dividendos o ganancias de capital. Este patrón de dispersión de la riqueza ha creado toda una clase de personas que tienen grandes ingresos disponibles. Los hábitos de gasto de los consumidores, junto con el alto déficit del gobierno estadounidense, constituían el principal componente de la demanda mundial, crucial primero para la recuperación de la posguerra de Europa y Japón, luego para el ascenso de Japón a la preeminencia industrial y, finalmente, para el rápido crecimiento de las economías en desarrollo de Corea y Hong Kong. Kong a Brasil.

Japón es reacio a importar productos manufacturados del extranjero, pero lo que es más importante, sus patrones de compensación y distribución de la riqueza dificultan que el país asume el control como motor de la demanda global. Es bien sabido que los gerentes japoneses, incluso aquellos cuyas empresas son muy rentables, no disfrutan de la fastuosa compensación de sus homólogos estadounidenses. Tampoco los beneficios están disponibles para los accionistas en forma de grandes dividendos. Y como cualquier gran corporación japonesa asegura que la mayor parte de sus acciones están en manos de instituciones que no las venden, la riqueza tampoco termina en forma líquida con la mayoría de los accionistas. En cambio, se acumula en las arcas de los tesoreros corporativos japoneses.

Esto no supuso ningún problema cuando la industria japonesa crecía a pasos agigantados para satisfacer las demandas de un mercado estadounidense insaciable. Ahora, sin embargo, con la caída del dólar, el poder adquisitivo de Estados Unidos se ha reducido a la mitad y ningún otro mercado extranjero puede ocuparlo. Durante los últimos 14 años, el gobierno japonés ha gastado mucho en obras públicas, y Japón ha realizado un trabajo ejemplar al estimular la demanda interna desde el acuerdo del «Grupo de los Cinco» de septiembre de 1985. También se ha convertido en el mayor donante de ayuda exterior del mundo. Pero ninguno de estos esfuerzos puede sustituir a los hábitos de libre gasto de millones de consumidores acomodados. Los superávits de Japón suelen acabar en las instituciones financieras y los tesoreros corporativos, a los que les resulta difícil encontrar oportunidades de inversión. En última instancia, gran parte de la riqueza desaparece en el mercado de valores y los bienes raíces se «hunden».

Esta es precisamente la situación que Keynes diagnosticó como la causa de las depresiones prolongadas: los ahorros no se reciclan adecuadamente como demanda. Nos enfrentamos a la terrible posibilidad de una segunda Gran Depresión, causada por la incapacidad mundial de pagar los productos japoneses, que ahora se han convertido en componentes críticos e irremplazables de una industria tras otra.• • •

Los enormes superávits de Japón también tienen implicaciones financieras totalmente inexploradas. Por primera vez en la historia económica, los superávits se encuentran en una moneda que, si bien es convertible en cualquier lugar, escasean fuera de Japón y es casi imposible de obtener. Por razones ya discutidas, las autoridades financieras japonesas no quieren que el yen sirva como moneda de reserva y los importadores japoneses no están dispuestos a denominar sus contratos en yen. Muchos creen que la superioridad de su industria, la mayor disciplina de la fuerza laboral y las políticas monetarias y fiscales del país inevitablemente harán que el yen se aprecie con el tiempo, y hasta ahora han tenido razón.

Dado que tan pocos de los prestatarios del mundo pueden ganar yenes, son reacios a pedir prestado yen. A principios y mediados de la década de 1980, la industria española de servicios públicos y algunos gobiernos del sudeste asiático se atrevieron a pedir prestado en yenes, solo para lamentarlo más tarde. Habían tomado los préstamos cuando el yen estaba a 250 por dólar; tenían que pagar cuando era de 130. El primer ministro Datuk Seri Mahathir Mohamad de Malasia se quejó de esto públicamente y creó un pequeño pánico en los círculos financieros japoneses en 1986 cuando insinuó una reprogramación. Sus quejas se centraban en la apreciación del yen, pero el verdadero problema era la incapacidad de Malasia para ganarlo.

La renuencia del mundo a pedir prestado yen significa que los inversores japoneses tienen pocos lugares para invertir. En el ejercicio fiscal que finalizó en marzo de 1988, en parte a instancias del MOF, los inversores institucionales compraron grandes volúmenes de valores en dólares. Luego, cuando el dólar se depreció bruscamente, los gerentes de las principales compañías de seguros de vida japonesas tuvieron que asumir una pérdida. En el nuevo ejercicio fiscal, las principales compañías de seguros de vida japonesas y otros inversores decidieron impulsar más préstamos transfronterizos en yenes y ofrecieron reducir sus tasas. Sin embargo, el efecto no fue aumentar el monto de los préstamos en yenes, sino hacer subir el precio de las coberturas.

Esta situación no tiene precedentes. En el pasado, las naciones con superávit hacían préstamos o inversiones de capital en los países deficitarios y les compraban bienes. Los préstamos, inversiones y compras de bienes se denominaron en la moneda del país excedente o en un sustituto universal como el oro. En la década de 1970, por ejemplo, la OPEP acumuló grandes superávits; sin embargo, los bancos estadounidenses y europeos reciclaron esos superávits a países déficit en dólares.

Por razones estructurales, culturales y de otro tipo, los japoneses no dan a los países con déficit —como Estados Unidos— la oportunidad suficiente de vender sus productos para pagar los productos japoneses que desean comprar. Lo que agrava la situación y pone en peligro la estabilidad del sistema financiero mundial es que, al mismo tiempo, los bienes que compra Japón no se pagan en yenes sino en las monedas de los países con déficit. Naturalmente, divisas como el dólar son convertibles en yen en el mercado al contado, pero los contratos de importación suelen abarcan períodos de semanas, meses o incluso años, durante los cuales la moneda puede moverse muy lejos. Por lo tanto, es extremadamente arriesgado para cualquier país o empresa que intente vender a Japón financiar esas ventas en yen. A menos que se haga algo para promover un mayor uso del yen como moneda de liquidación y reserva, el resultado serán episodios cada vez más frecuentes y graves de desestabilización del dólar y aún más dificultades para reciclar los excedentes de Japón.

Los responsables políticos, los empresarios e incluso los banqueros siguen pensando en Nueva York y Londres como los centros de gravedad financieros, en el dólar como el máximo estándar de valor y en las venerables firmas de Wall Street y «The City» de Londres como dominantes. Se equivocan. El bienestar económico mundial está en manos de políticos y financieros en Tokio. Como los estándares educativos en declive, el despilfarro fiscal, el sesgo hacia el consumo, el gasto insuficiente en infraestructura y la ignorancia deliberada de la maquinaria industrial japonesa para que Estados Unidos pierda su posición de liderazgo mundial, esa posición no se recuperará fácilmente.

Las soluciones sencillas y atractivas son contraproducentes. Los muros proteccionistas conducirán a una inflación horrenda, al alza de las tasas de interés, a la depresión y a una caída abrupta de nuestro nivel de vida. También causarán graves problemas a Japón, que necesita el mercado estadounidense para sus exportaciones e inversiones. Ningún otro mercado tiene la misma combinación de estabilidad política, crecimiento económico, tamaño y apertura a la inversión. Estados Unidos y Japón dependen unos de otros. Por lo tanto, debemos buscar un punto medio entre aceptar la toma japonesa de la economía estadounidense y construir muros entre los dos países.

Deberíamos comprometernos a pagar nuestra deuda con Japón vendiendo productos estadounidenses, no a la industria estadounidense, y reforzarla con políticas que impulsen las exportaciones y desalienten las absorciones extranjeras. Deberíamos prohibir que los inversores extranjeros tengan el control mayoritario de las industrias que son importantes para la seguridad nacional, y eso significa seguridad económica nacional, incluidas la banca, la industria aeroespacial, el procesamiento de datos, la generación de energía, la biotecnología, los productos farmacéuticos y las máquinas herramienta. Debemos seguir presionando a Japón para que lleve a cabo una reforma estructural que estimule la demanda en los ámbitos de la distribución, la agricultura y la vivienda y permita que el yen sirva como moneda de reserva, liquidación y financiación auténticamente globales. También deberíamos abolir el 10% Retención fiscal estadounidense sobre el pago de intereses a extranjeros para facilitar a las corporaciones estadounidenses el acceso al mercado financiero japonés y alentar a las empresas estadounidenses y japonesas a denominar las exportaciones a Japón en yen.• • •

Esto es, por supuesto, una charla ociosa a menos que el gobierno de Estados Unidos coordine su enfoque fragmentado hacia Japón. Solo podemos duplicar los éxitos negociadores de Japón si la formulación de políticas está en manos de personas capacitadas y con conocimientos, con autoridad para tomar decisiones y con el pleno respaldo del gobierno.

Nuestros negociadores deben entender la naturaleza de la sociedad con la que están tratando. Deben llevar consigo un compromiso claro e inequívoco del gobierno de los Estados Unidos de lograr resultados específicos para poder negociar con autoridad, y no deben tener su posición negociadora socavada por los francotiradores interdepartamentales a menudo suscitados por el espléndido cabildeo japonés. Esta es la forma en que Japón ha negociado con Estados Unidos, y deberíamos aprender de su ejemplo.

Sin embargo, por muy buenos que sean nuestros negociadores, debemos abordar la necesidad de cambios estructurales en Estados Unidos. Eso significa reducir el déficit federal y cambiar la forma en que el Congreso asigna los fondos para que podamos reducir los miles de millones de dólares que se gastan en barricas de cerdo. Necesitamos reformar nuestro sistema educativo desde los grados inferiores para que pueda producir graduados equipados para satisfacer las necesidades de la industria. También debemos fortalecer nuestro sistema bancario aboliendo Glass-Steagall y otras leyes que mantienen a los bancos fuera de los servicios financieros más rentables e impiden la consolidación. Por último, deberíamos sacar la política industrial del ámbito del dinero de los comités de acción política y del Pentágono y basarla en una cuidadosa consideración de qué industrias fortalecerán a Estados Unidos.

Si bien este consejo va dirigido al gobierno, que en gran medida tiene la culpa de nuestra situación, las empresas estadounidenses tienen un papel que desempeñar. Debe impulsar cambios que impulsen el ahorro interno, poner fin a los requisitos de presentación de informes trimestrales para desalentar el énfasis excesivo en el corto plazo, cambiar el impuesto sobre las ganancias de capital para desalentar las tenencias especulativas de acciones a corto plazo, reducir las adquisiciones financiadas con deuda respaldada por los activos del objetivo y permitir líderes de la industria para colaborar en el desarrollo de productos sin temor a cargos antimonopolio. La industria estadounidense debe seguir intentando vender a Japón y debe intentar financiar esas ventas directamente desde el mercado japonés, donde los tipos de interés son relativamente bajos.

No deberíamos hacernos ilusiones sobre lo que está en juego. No tenemos la opción de pasar la batuta del liderazgo financiero e industrial mundial a Japón y establecernos, como hizo Gran Bretaña hace 40 años, a una decadencia digna a la sombra de la nueva potencia hegemónica del mundo. La alternativa al liderazgo estadounidense es una serie de crisis económicas y políticas en aumento que llevan a una ruptura del orden económico y político liberal tal como lo conocemos. Sin embargo, si Estados Unidos quiere defender ese orden, no puede ser una potencia industrial de segunda categoría cuyo sistema financiero esté en ruinas. Debemos fortalecer nuestro sistema bancario, restaurar la sobriedad y la prudencia en nuestros mercados financieros, comenzar el largo ascenso del endeudamiento y recuperar el liderazgo en las industrias de alto valor añadido. De lo contrario, perderemos el mandato de la historia.

Referencias

1. Kenichi Ohmae, Shin Koku Fu Ron (Tokio: Kodansha, 1986).

2. Daniel Burnstein,¡Yenes! (Nueva York: Simon & Schuster, 1988), pág. 156.

3. Véase James C. Abegglen y George Stalk, Jr. , Kaisha, la corporación japonesa (Nueva York: Basic Books, 1985).

4. Para una discusión en profundidad de las relaciones comerciales entre Japón y Estados Unidos, véase Clyde V. Prestowitz, Jr. , Lugares comerciales: cómo permitimos que Japón tomara la delantera (Nueva York: Basic Books, 1988).

5. En 1984, un grupo de nosotros en Chase Manhattan desarrolló una estructura financiera mediante la cual las empresas japonesas de arrendamiento financiero podían proporcionar financiación a largo plazo a prestatarios distintos de los que tenían activos muebles. Otros bancos comerciales y de inversión estadounidenses han imitado la estructura. La prensa financiera japonesa ha bautizado esta estructura como kagonuke («escapar del palanquín») arrendamiento.


Escrito por
R. Taggart Murphy



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