Petróleo mundial y realidad fría

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El suministro de petróleo de la OPEP ahora se ajusta a la ‘lógica del productor’ y las naciones que consumen deben tomar medidas positivas para adaptarse a la situación

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Ante el hecho de que los países exportadores de petróleo ahora llaman la sintonía de la oferta y el precio, ¿pueden sus clientes actuar para alterar sus hábitos de consumo despilfarrador y desarrollar sustitutos del petróleo? ¿Pueden embarcarse en un período de «crecimiento reestructurado» y dejar atrás su «mundo de contradicciones internas» (como las denomina este artículo), en el que cada estornudo de una nación de la OPEP parece producir un resfriado económico en casa? El autor de este artículo, un alto ejecutivo de una petrolera, expresa cierto pesimismo sobre el resultado a medio plazo. Proyecta escenarios para la producción de petróleo y otras fuentes de energía en las próximas dos décadas. Utilizando escenarios del respetado personal de planificación de su empresa, el autor muestra rangos de disponibilidad en los que el precio ha perdido su influencia convencional en la ecuación de la oferta y la demanda. Las conclusiones no son alentadoras para los consumidores de petróleo.

De los millones de palabras escritas sobre la industria petrolera en los últimos años, muy pocas se han centrado en el dilema que ha llevado a la situación actual: los consumidores quieren precios estables y bajos, mientras que los productores quieren altos ingresos. Nuestro sistema económico está orientado a lograr lo primero, pero las realidades políticas y económicas dan a los productores el poder de lograr lo segundo.

Este dilema fundamental ha provocado divisiones de puntos de vista entre los gobiernos y, de hecho, dentro de los gobiernos. Sigue alimentando los ataques a la industria petrolera y, por lo tanto, alimenta la confusión en la mente pública sobre el suministro de petróleo. Veamos las realidades de la situación a la que nos enfrentamos.

Dos actitudes generales, que llamamos lógica del consumidor y lógica del productor, caracterizaron la década de 1970. Según la lógica del consumidor, la disponibilidad y los precios del petróleo se adaptan a las necesidades de las economías de los consumidores. Según la lógica del productor, resultado de la contraacción de la OPEP a la lógica del consumidor, la disponibilidad y los precios se adaptan a los intereses de los productores y a su percepción del futuro.

Al considerar el futuro, sabemos que ya se ha cerrado una ruta: ya no vivimos en un mundo en el que las necesidades de los países consumidores determinan el precio y la disponibilidad del petróleo de la OPEP. En cambio, los países exportadores de petróleo se comportan ahora de acuerdo con su lógica, lo que significa que están desarrollando sus recursos a su propio ritmo y de acuerdo con sus propias necesidades percibidas. Por supuesto, estas diferencias varían para cada miembro de la OPEP y dependen de sus presiones internas, actitudes geopolíticas y necesidad de ingresos. Pero la consecuencia es un gran riesgo de que la disponibilidad de petróleo de la OPEP caiga por debajo de la demanda del mismo.

Como resultado de este cambio de la lógica del consumidor al productor, es probable que los precios del petróleo sigan siendo el tema económico central durante los próximos años debido a su impacto en la demanda y el crecimiento económico y su influencia en la forma en que la OPEP considera la oferta. Lo que ocurra con los precios del petróleo a corto plazo jugará un papel fundamental en el comportamiento posterior de los principales actores.

Panorama general, décadas de 1980 y 1990

Teniendo en cuenta el largo plazo, vemos las décadas de 1980 y 1990 como dos partes muy diferentes del mismo paisaje.

Durante la mayor parte de la década de 1980, tres elementos predeterminados pondrán un techo al crecimiento. Se trata de (1) el nivel máximo de energía disponible, (2) el impacto de los precios del petróleo en la actividad económica de los principales países consumidores y (3) el mal funcionamiento crónico de las economías industrializadas (por ejemplo, inflación, desempleo, tensión en la gestión laboral, creciente intervención gubernamental y desordenamiento enfoque de las cuestiones ambientales). El comportamiento de la OPEP será claramente el determinante más importante de los dos primeros elementos, pero la respuesta de los países consumidores (o la falta de ella) alterará significativamente su potencial de crecimiento a finales de la década.

En la década de 1990, pocos elementos estarán predeterminados. Por ejemplo, la ansiedad de los gobiernos por garantizar un suministro energético adecuado generará enormes fuerzas para el cambio y la tecnología abrirá muchas opciones de suministro nuevas. El cambio social también se acelerará: los nuevos valores y normas de comportamiento podrían tener un efecto enorme e impredecible en el entorno empresarial y político. Del mismo modo, en este momento el impacto económico y comercial de la Unión Soviética, de China y del mundo en desarrollo será sustancial. La incertidumbre será mayor que en cualquier otro período desde los años de la posguerra.

Pero debido a los largos plazos de entrega para desarrollar nuevos suministros de energía, reestructurar industrias y medir el resultado de los cambios en las políticas económicas, lo que hagamos en los próximos 10 años determinará las opciones de crecimiento que se nos presentarán en la última década de este siglo. Concentrándome, por tanto, en la década de 1980, describiré primero el potencial de crecimiento económico a largo plazo y los hechos detrás del techo energético y, a continuación, analizaré de cerca los problemas inmediatos en la escena petrolera.

Escenarios económicos

Vemos dos caminos amplios para el futuro. Dependen en gran medida de la tasa de aumento de los precios del petróleo de la OPEP en los próximos años. Estos están diagramados en el Anexo I.

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Anexo I Dos escenarios de efectos sobre el suministro de la perla petrolera

De lo que voy a hablar aquí no son previsiones sino escenarios. Con eso me refiero a conjuntos coherentes de circunstancias económicas y sociales que podrían surgir de nuestro entorno actual. Los escenarios no deben equipararse con el anuncio en un famoso cartel en la pared de un convento de que «se realizará una procesión el sábado por la tarde en el recinto. Pero si llueve por la tarde, la procesión tendrá lugar por la mañana». Más bien, los escenarios deberían permitirnos decidir qué tipo de sombrillas proporcionar y a qué precio en caso de que caiga la lluvia.

La experiencia nos ha enseñado que la técnica de escenarios es mucho más propicia para obligar a la gente a pensar en el futuro que las técnicas de previsión que utilizábamos anteriormente. Obviamente, un importante problema de planificación en un grupo multinacional muy disperso es crear un fondo común de conceptos y términos que permita a los ejecutivos de todo el mundo describir su punto de vista en un lenguaje comprensible para todos y pensar en líneas comunes, por muy radicales que sean los problemas y las circunstancias difieren de un lugar a otro.

Llamamos a un escenario el mundo de las contradicciones internas:

  • Si los precios del petróleo aumentan a un ritmo moderado y constante (y si los «halcones» de la OPEP tienen el incentivo financiero para mantener las exportaciones cerca de los niveles actuales), el crecimiento económico de la OCDE se ralentizará. Promediará no más de 2% a 2.5% anual durante la década de 1980. Sin embargo, los países en desarrollo importantes que no son petroleros seguirán logrando un crecimiento algo más rápido.
  • A pesar de la inestabilidad recurrente y de la amenaza constante de un gran choque energético, los países importadores de petróleo probablemente puedan «desliarse». Pero es poco probable que tomen medidas enérgicas para desarrollar suministros energéticos alternativos, mejorar la eficiencia o hacer frente a sus problemas de mal funcionamiento de las economías e ingobernabilidad.
  • A nivel internacional, el aumento de la competencia en un mundo de crecimiento lento reforzará las tendencias hacia el proteccionismo y el aumento de la cartelización de la producción de la OCDE en industrias problemáticas (como el acero y los barcos) con exclusión de los países en desarrollo y sus problemas.

Otro escenario muy diferente que llamamos crecimiento reestructurado:

  • Si los precios del petróleo siguen subiendo rápida y abruptamente, crearán fuertes presiones dentro de la OPEP para reducir las exportaciones de petróleo y el crecimiento económico prácticamente se detendrá. Tendrá un promedio de menos de 1% anualmente hasta 1985, y en algunos períodos la actividad económica se reducirá efectivamente. Tal situación supondría el gran riesgo de empujar a las ya frágiles economías por encima del umbral de la tolerancia hacia una grave discontinuidad.
  • Sin embargo, este «tratamiento de choque» en los primeros años podría proporcionar el estímulo necesario para un cambio dinámico. La reacción ante el estancamiento económico prolongado y el fracaso visible de las políticas existentes podrían generar una respuesta positiva. Los países importadores de petróleo, sacudidos hacia el desarrollo vigoroso de los suministros energéticos alternativos y la mejora de la eficiencia, podrían, por lo tanto, levantar la limitación energética a finales de la década de 1980 y desvincular la energía del precio de la OPEP. Del mismo modo, el descontento popular podría acelerar los cambios sociopolíticos necesarios para crear un crecimiento más rápido y sostenible. Tras un doloroso período de transición, el crecimiento económico de la OCDE podría repuntar hasta un promedio de 3,5% anual de 1985 a 2000.
  • A nivel internacional, la interdependencia económica se relajará y el sistema comercial mundial se separará en dos esferas: Europa y el resto del mundo. Europa se reestructurará con éxito y, al desacoplarse del petróleo comercializado internacionalmente, se volverá cada vez más autosuficiente tras las barreras arancelarias. Mientras tanto, el resto del mundo se moverá hacia una zona de libre comercio más dinámica centrada en la cuenca del Pacífico (América, Japón, Asia meridional y sudeste asiático).

Límite máximo energético

Ahora echemos un vistazo a la disponibilidad de energía. Dos elementos pondrán un límite a la cantidad máxima de energía que podría estar disponible durante la mayor parte de la década de 1980:

1. Ya no se puede esperar que la OPEP aumente la producción según sea necesario para satisfacer la creciente demanda o compensar los «accidentes» de suministro. De hecho, es mucho más probable que se produzca una disminución.

2. A medio plazo, poco se puede hacer para aumentar sustancialmente los volúmenes de energía ajenos a la OPEP más allá de lo que ya está en marcha. El plazo de entrega para todos los proyectos energéticos a gran escala es ahora de al menos 7 años y, a veces, de 12.

La mayor incertidumbre se refiere a la producción petrolera de la OPEP y, según todos los indicios, el riesgo está totalmente a la baja. Incluso antes de la revolución en Irán, a los productores les preocupaba que los altos niveles de producción no solo agotaran su único activo real demasiado rápido, sino que también crearan peligrosos problemas internos. Los enormes ingresos petroleros estaban alterando los patrones de vida tradicionales y sobrecalentando las economías de los productores. El descontento y el resentimiento hacia la modernización al estilo occidental crecían.

Además, muchos países (en particular los principales productores de Oriente Medio) no ganaban nada de valor real a cambio de su petróleo. Muchos de sus proyectos industriales en el país fueron fracasos visibles, mientras que los excedentes de ingresos invertidos en el extranjero estaban generando escasos rendimientos y sufriendo erosión por la inflación y la depreciación del dólar. Los peligros de continuar en este rumbo han sido subrayados por los acontecimientos en Irán y el cambio que lo acompaña al fundamentalismo musulmán.

La mayoría de los líderes de la OPEP reconocen ahora que el logro de un desarrollo duradero llevará muchos años y que, por lo tanto, el petróleo debe durar. De hecho, los países productores ahora exigen a cambio de su petróleo lo que se denomina vagamente «desarrollo», una combinación de transferencia de tecnología, educación y cambios en los valores y las aspiraciones, lo que obviamente requiere mucho tiempo, del orden de un siglo en lugar de las pocas décadas en que se predice su petróleo. para durar. Como resultado, los grandes exportadores de Oriente Medio sienten una intensa presión para reducir sus niveles de producción.

Sin embargo, una evaluación de los volúmenes máximos de energía que podrían estar disponibles para 1990 debe tener en cuenta las posibilidades, cualesquiera que creamos que sean las probabilidades. La Figura II muestra estimaciones de la disponibilidad en 1990 de petróleo (OPEP y no OPEP), gas, carbón, energía nuclear y fuentes renovables (energía hidroeléctrica, solar y geotérmica, por ejemplo). Las estimaciones excluyen las zonas comunistas. Las comparaciones entre los resultados del lento desarrollo de cada fuente de energía y su vigoroso desarrollo se comparan con la disponibilidad de cada fuente de energía en 1978.

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Anexo II Disponibilidad energética incremental en el mundo no comunista en millones de barriles de petróleo o equivalentes de petróleo al día

La hipótesis más optimista para el petróleo de la OPEP es que todos los países del grupo producen a un nivel que ahora se percibe como alto: 38 millones de barriles diarios de petróleo crudo y líquidos de gas natural para 1990 (Arabia Saudí con 12 millones de barriles diarios —un aumento de un tercio— Irán con 4,5 millones de barriles diarios e Irak con 5 millones).

La suposición más baja y más realista es un nivel que los productores perciben como deseable y más que adecuado para cubrir sus necesidades financieras, es decir, 26 millones de barriles al día (Arabia Saudí se reduce a 7 millones e Irán e Irak juntos producen menos de 6 millones). Por supuesto, se pueden concebir niveles aún más bajos, dependiendo de los futuros aumentos de precios de la OPEP o de un cambio radical en la política petrolera saudí, como un recorte de la producción que eliminaría cualquier aumento marginal de otros productores.

La preocupación por las tasas de agotamiento y la capacidad de absorber nuevos ingresos del petróleo y el gas no es exclusiva de la OPEP. También se espera que México, Noruega y otros exportadores limiten la producción muy por debajo de la capacidad técnicamente factible. En condiciones de aumento de los precios del petróleo, esta situación se convierte en un círculo vicioso: cuanto más alto es el precio, menor es el nivel de producción que se percibe en interés nacional de cada país.

En virtud de la política de desarrollo más vigorosa y exitosa, los países exportadores no pertenecientes a la OPEP podrían producir 25 millones de barriles diarios para 1990. Con un enfoque restrictivo y menos exitoso, la producción sería de 23 millones. (Estos totales incluyen un aumento marginal en América del Norte de 14 a 15 millones de barriles diarios).

Por lo tanto, el mejor caso para la disponibilidad de petróleo en 1990 es un máximo potencial de 63 millones de barriles diarios, aunque este total podría bajar fácilmente a 49 millones o menos (compárelo con los más de 51 millones de 1978). La posición de oferta de la Unión Soviética y sus socios de Europa del Este es una incertidumbre adicional. El bloque Comecon, ahora exportador neto de petróleo de 1,5 millones de barriles diarios, podría convertirse en importador neto a mediados de la década de 1980, aunque probablemente solo a pequeña escala. Se esperan pocos cambios en la posición de China como modesto exportador en la década de 1980.

En cuanto a los suministros de energía distintos del petróleo, el mayor aumento podría provenir de la nueva producción de carbón, principalmente en los Estados Unidos: una adición total máxima entre 1978 y 1990 de 11 millones de barriles diarios de equivalente de petróleo (mboe/d). Esta cantidad representa la producción de unas 400 nuevas minas. Sin embargo, una cifra mucho más realista se acercaría a la mitad de esta cifra. Con un mínimo de 5 o 6 mboe/d y un máximo de 11, la disponibilidad total en 1990 oscila, entonces, de 23 a 27 mboe/d (había algo más de 16 en 1978).

También puede haber una contribución importante en forma de gas natural. Es posible que existan suministros adicionales de casi 8,5 mbpe/d para 1990, aunque gran parte de ellos provendrían de fuentes de la OPEP. El rango de disponibilidad total en 1990 podría ser de 20 a 24,5 mbe/d (había unos 16 en 1978).

La finalización según lo previsto de todos los proyectos de energía nuclear actualmente en marcha también marcaría una diferencia considerable para 1990, lo que significaría una adición máxima de poco más de 7 mbe/d, pero los continuos retrasos y la oposición hacen que el logro de este objetivo sea improbable. El rango de disponibilidad total en 1990 podría ser de 7,5 a casi 10 mbe/d (en 1978 había 2,5 mboe/d).

De las fuentes renovables, la energía hidroeléctrica es la única que podría hacer una contribución significativa para 1990. El incremento máximo sería de casi 5 mbe/d, principalmente en algunos países en desarrollo. La disponibilidad total de fuentes hidroeléctricas, solares, geotérmicas y otras fuentes en 1990 sería de 10 a 12 mbe/d (1978 tenía 7).

Teóricamente, si la alta producción petrolera de la OPEP durante la década de 1980 se combinaba con el vigoroso desarrollo de alternativas por parte de los países consumidores, un crecimiento anual del suministro total de energía de alrededor del 3%% en las zonas no comunistas podría lograrse. Pero tal combinación sería casi milagrosa. Es improbable que la alta producción de la OPEP vaya acompañada de un esfuerzo rotundo de los países consumidores por desarrollar alternativas más costosas.

Según nuestro mundo de contradicciones internas , en caso de que los países de la OPEP aumenten (o al menos mantengan) su producción, es probable que creen un clima en el que los países consumidores no vuelvan a hacer frente al problema energético, sobre todo si los aumentos del precio del petróleo de la OPEP fueran moderados. Sobre esta base, el crecimiento máximo del suministro de energía probablemente se limitaría a un promedio de 2% por año durante el decenio de 1980 y con una disponibilidad total de poco más de 120 mbe/d en 1990 (en 1978 había 93 mbe/d).

Sin embargo, es muy probable que este escenario de oferta se caracterice también por una acción lenta en los países consumidores para reducir la demanda mediante mejoras significativas en la eficiencia energética. En consecuencia, la demanda en 1990 también podría superar los 120 mbe/d, lo que resulta incómodamente cercano a la oferta máxima disponible, incluso con el menor crecimiento económico descrito en este escenario.

El crecimiento reestructurado escenario describe una situación de suministro bastante diferente para la década de 1980. Las repetidas crisis de los precios del petróleo a principios de esta década, acompañadas de una baja producción petrolera de la OPEP, reforzarán un sentido de urgencia. Como resultado, los países consumidores tomarán medidas vigorosas y creativas para desarrollar otros suministros de energía y mejorar su eficiencia de uso. Sin embargo, debido a los largos plazos de entrega, los nuevos volúmenes de energía no podían estar disponibles a una escala significativa hasta finales de la década de 1980. Incluso entonces, lo máximo que podríamos esperar sería una disponibilidad total de menos de 125 mbe/d, lo que limitaría el crecimiento de la demanda energética a unos 2% anual durante la década de 1980.

Obviamente, es difícil evaluar el impacto de la demanda por el alza de los precios del petróleo. Algunas de las variables complejas incluyen el momento y el alcance de la recesión y su efecto negativo en las mejoras de la eficiencia energética mediante la sustitución de equipos antiguos; incertidumbre sobre la elasticidad de la demanda de precios; y restricciones del mercado a la introducción de sustitutos del petróleo. Sin embargo, una reducción de la actividad económica en los primeros años, combinada con los altos precios del petróleo, limitará sin duda el crecimiento de la demanda. Una evaluación plausible sugiere que incluso en 1990 la demanda de energía primaria no superará los 118 mbe/d (incluida la demanda de petróleo en su nivel actual de poco más de 50 mbe/d).

Aunque la disponibilidad de energía es más o menos la misma en ambos escenarios, la composición del paquete energético es muy diferente, sobre todo en la reducción significativa de la dependencia del petróleo de la OPEP con un crecimiento reestructurado. Pero lo que es aún más importante, es probable que la demanda de energía caiga muy por debajo de la disponibilidad potencial.

El corto plazo

Como ya he indicado, la evolución del precio y la oferta del petróleo durante el próximo año tendrá una influencia crítica en el crecimiento del suministro de energía a finales de la década de 1980. Por lo tanto, es sensato observar de cerca las señales de advertencia que están parpadeando ahora.

Una señal es la producción por parte de muchos países de la OPEP de petróleo considerablemente más del que necesitarían para financiar sus gastos corrientes y darles sus excedentes específicos. Si, en respuesta a las presiones internas, redujeron su volumen de forma significativa pero la demanda aún no había caído muy por debajo del nuevo techo de producción, podrían surgir problemas rápidamente. En resumen, podría ocurrir algo así:

Un aumento estacional del mercado (debido, por ejemplo, a un frío invierno, a un pequeño accidente en el sistema de suministro o a nuevas turbulencias en Oriente Próximo) haría subir casi inevitablemente el precio del petróleo. Esto, a su vez, haría subir los excedentes de ingresos de los productores, que en 1980 probablemente alcanzarán un nivel inmanejablemente alto de más de$ 100 mil millones. En un esfuerzo por aliviar la presión interna y la indigestión financiera aguda, las naciones de la OPEP probablemente reducirían aún más la producción y, por lo tanto, ejercerían una nueva presión sobre el precio del petróleo, y el ciclo se repetiría.

Un aumento de los precios hace subir los ingresos de la OPEP en solo tres meses, pero una caída de la demanda de los consumidores en respuesta a un aumento lleva al menos nueve meses. Este retraso agudizaría el círculo vicioso que acabo de trazar.

Este escenario describe una paradoja desde el punto de vista económico. En todos los demás productos básicos, un precio en alza tiende a estimular la oferta. Sin embargo, debido a que no existe una alternativa fácilmente disponible para el petróleo de la OPEP, los recientes aumentos de precios han llevado los ingresos de los productores a un nivel en el que la curva precio-oferta podría retroceder fácilmente. En otras palabras, a niveles de precios más altos la oferta disminuirá. El cuadro III muestra la curva, que se mueve de derecha a izquierda.

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Gráfico III La curva de oferta petrolera de la OPEP con pendiente hacia atrás

En vista de las presiones que empujan a la OPEP hacia una curva de oferta tan descendente, resulta instructivo calcular qué tan baja podría caer la voluntad de producción de la OPEP (si se supone que solo se alcanzaría el fondo cuando los exportadores ya no pudieran satisfacer sus necesidades financieras). En el reciente precio medio del petróleo de algunos$ 30 por barril, la disponibilidad podría caer sustancialmente por debajo del nivel actual sin causar molestias financieras a los exportadores.

Obviamente, existen otras limitaciones en las decisiones políticas de la OPEP que varían de un país a otro. Algunos países necesitan cierto nivel de producción petrolera para obtener el gas asociado o para mantener viable la mayor industria nacional. Por razones geopolíticas, algunos no desean infligir daños graves a Occidente, sobre todo porque la toma soviética de Afganistán puede haber alterado la percepción más dura de su seguridad por parte de los productores de la OPEP.

Pero aun teniendo en cuenta todas estas consideraciones, si la OPEP aplicara la lógica de los productores al máximo, todos, por decirlo suavemente, sentiríamos el borrador.

Incertidumbres de la demanda

Hasta el momento me he concentrado en el lado de la oferta de la ecuación a corto plazo. Hay tantas incertidumbres por el lado de la demanda. Pero a la luz de los acontecimientos recientes, podemos adivinar cuál podría ser el llamamiento al petróleo de la OPEP hasta 1981. Mediante un análisis de la demanda energética (que tiene en cuenta los efectos sobre los ingresos y los precios, así como la evolución de los suministros energéticos ajenos a la OPEP), llegamos a las necesidades estimadas de importación de petróleo para las principales regiones consumidoras.

Sobre esta base, la demanda de producción petrolera de la OPEP en 1980 podría reducirse a unos 28 millones de barriles diarios, 3 millones menos que el año pasado, con una nueva reducción en 1981 de poco más de 1 millón de barriles diarios. Este resultado sería una muy buena noticia ante las presiones sobre los exportadores de la OPEP para reducir la producción. (Por supuesto, hay muchas incertidumbres en torno a una estimación de este tipo y a los supuestos en los que se basa. Cabe esperar que produzcan un rango de unos 2 millones de barriles diarios más o menos que el supuesto llamado a la producción de la OPEP en 1980).

Tres factores determinarán el grado de reducción de la demanda de petróleo de la OPEP a corto plazo: (1) el momento y la dirección de la recesión en varios países como reacción a los recientes aumentos de los precios del petróleo; (2) cómo responden los consumidores a estos aumentos en términos de conservación y eficiencia energética; y (3) la cantidad de suministro de energía procedente de fuentes ajenas a la OPEP, especialmente del Mar del Norte. Las incertidumbres también incluyen la temperatura y las precipitaciones. (Un invierno frío, por ejemplo, aumenta la demanda total de energía y un año muy seco reduce la cantidad de hidroelectricidad disponible y, por lo tanto, aumenta la necesidad de petróleo en las centrales eléctricas).

Hay un ingrediente más en la caja de problemas potenciales de Pandora: la psicología humana y la forma en que influye en el comportamiento del mercado. La experiencia ha demostrado que un simple equilibrio entre oferta y demanda no basta para eliminar la presión sobre los precios del petróleo. Si la disponibilidad máxima de petróleo no se queda al menos de uno a dos millones de barriles diarios por encima de la demanda, el mercado se pone nervioso y el comportamiento de los principales actores cambia.

El cuadro IV muestra las relaciones entre la voluntad de producción de la OPEP y la solicitud de petróleo de la OPEP, que fluctúa a lo largo del año por razones estacionales y operativas. Se puede ver que en los tres primeros trimestres de 1978 la demanda se mantuvo muy por debajo de la producción máxima aceptable de la OPEP. Luego vino la revolución en Irán y la producción cayó abruptamente. Hasta hace muy poco, el llamamiento al petróleo de la OPEP se mantenía dentro o cerca de la zona sensible a los precios, o de «ansiedad». En esta zona, la tentación de algunos productores de la OPEP de aumentar sus precios se vuelve irresistible. Es precisamente lo que ocurrió a finales de 1979 y principios de 1980.

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Figura IV «Zona de ansiedad» relacionada con la producción petrolera de la OPEP en millones de barriles de petróleo al día

Teniendo en cuenta las perspectivas para 1981, vemos una continuación del rango de incertidumbre en torno a las estimaciones actuales de la demanda. Si el llamamiento al petróleo de la OPEP sigue cayendo en el lado más bajo de ese rango —y si la voluntad de producir de la OPEP se mantiene estable— podríamos mantenernos fuera de la zona de ansiedad. Esperemos que esto ocurra de hecho.

Estructura del sector petrolero

En este contexto energético tan incierto e incómodo, la estructura de la industria petrolera ha cambiado significativamente. El papel dominante de las principales compañías petroleras se había estado erosionando incluso antes de la crisis petrolera de 1973-1974 debido al rápido crecimiento de muchos independientes más pequeños durante la década de 1960 y a la eliminación gradual del sistema de concesiones tradicional a principios de la década de 1970. En los últimos años, las compañías petroleras estatales también se han vuelto cada vez más activas en todos los sectores del negocio.

Estos cambios han sido bastante graduales y han tenido poco impacto fuera de la industria en comparación con el aumento del precio del petróleo de la OPEP. Sin embargo, desde el levantamiento iraní, el ritmo del cambio se ha acelerado, sobre todo en la proliferación de canales por los que el petróleo llega al cliente y en la pérdida de flexibilidad del sistema.

En 1973, las principales compañías petroleras poseían más de 19 millones de barriles de producción diaria fuera de Norteamérica. En 1978, el total había caído a poco más de 7 millones de barriles diarios, aunque todavía se vendía a estas empresas un volumen adicional aproximadamente el doble, principalmente en virtud de contratos de suministro a largo plazo al precio de venta oficial de los gobiernos productores.

Sin embargo, desde principios de 1979, estos volúmenes de contratos a plazo han disminuido drásticamente, en parte debido al recorte de la producción de Irán, pero también a causa de un cambio en la política de ventas de los gobiernos de la OPEP. En estos casos, la petrolera estatal ha desviado una proporción mucho mayor de la producción de los acuerdos de compra existentes con sus clientes tradicionales y ahora vende directamente. Una parte sustancial de este petróleo se mueve ahora en virtud de acuerdos de estado a estado con los países consumidores; el volumen recientemente ascendió a unos 7 millones de barriles diarios (era de 4 millones en 1978).

El número de otros compradores que compiten por el acceso al petróleo ha aumentado drásticamente. Las refinerías independientes y las pequeñas empresas con producción limitada propia ya no pueden confiar para sus suministros en contratos con terceros con las grandes empresas; las propias grandes empresas tienen poco excedente de crudo para vender. Algunas de las principales empresas han perdido volúmenes significativos de suministro de crudo y se ven obligadas a equilibrar sus necesidades mediante la búsqueda de nuevos contratos con los vendedores de la OPEP (generalmente a un precio superior) o comprando en el mercado al contado. Mientras tanto, una gran cantidad de nuevos brokers y traders se han sentido atraídos por el negocio por la perspectiva de obtener ganancias rápidas cuando el mercado está ajustado.

Además, un número creciente de países exportadores de petróleo han impuesto condiciones rígidas a la producción y distribución de su petróleo. Esto puede incluir la negativa a permitir que las tasas de producción acordadas varíen en función de las fluctuaciones estacionales de la demanda, además de restricciones sobre dónde se puede enviar el petróleo, si puede revenderse y, de ser así, a quién.

Esta fragmentación caótica de la industria tiene un coste. Por un lado, la proliferación de actores puede hacer que la demanda parezca engañosamente alta: algunos compradores perciben una competencia dura, los vendedores de la OPEP encuentran poca resistencia a los precios elevados y a las condiciones contractuales desfavorables. Además, la flexibilidad operativa del mercado internacional es ahora mucho más limitada de lo que era antes, y el petróleo se mueve en cantidades menores de forma más lenta e ineficiente. La industria en su conjunto necesita mayores existencias. Este desarrollo implica mayores costos y muchos contratiempos en un sistema que, en el mejor de los casos, es complejo logísticamente y requiere el equilibrio de una variedad de crudos y productos de muchas fuentes para satisfacer los patrones de demanda cambiantes.

La combinación de estos factores ha aumentado considerablemente la incertidumbre en el mercado petrolero. Un mercado nervioso tiende a ser muy inestable y capaz de generar un impulso propio. Hasta hace muy poco, las principales compañías petroleras ofrecían un mecanismo puente esencial para compensar las fluctuaciones extremas del mercado y hacer frente a crisis temporales. Pero la estructura cambiada de la industria ha reducido significativamente su capacidad para desempeñar un papel estabilizador. En un futuro previsible no preveo que se reanude ese papel. En un mundo de lógica de productor, me temo que incluso nuestros críticos más agudos se den cuenta de su ausencia.

Acciones de equilibrio

¿A dónde vamos desde aquí? En el extremo productor del negocio petrolero, tenemos la paradoja de la curva de oferta en pendiente hacia atrás; en el extremo consumidor, los gobiernos que luchan contra las elevadas tasas de inflación se reducen al utilizar el mecanismo de precios para reducir la demanda. En el medio, la distribución se vuelve cada vez más inflexible y el mercado tiende a comportamientos muy irracionales.

En esta situación precariamente equilibrada, todos debemos esperar que la demanda se mantenga lo suficientemente por debajo de la voluntad de producción de la OPEP para mantener al mercado alejado de la zona de ansiedad. El retorno al mercado de compradores redunda en interés de los consumidores y de la economía mundial en su conjunto, así como de forma demostrable en interés de las compañías petroleras. Por supuesto, no me refiero a una pausa temporal del crecimiento de la demanda debido a una recesión cíclica de la actividad económica.

Lo que se necesita es una mejora continua y permanente de la eficiencia energética, acompañada de un rápido desarrollo de nuevas fuentes de energía. La única forma de lograr la eficiencia energética en la escala necesaria es a través del mecanismo de precios. Los automóviles y los sistemas de calefacción eficientes, entre otras mejoras, requieren un desembolso de capital inicial en el que los consumidores son naturalmente reacios a incurrir a menos que perciban que el coste de no hacerlo es obviamente mayor.

Por esta razón, los gobiernos de los países consumidores de petróleo tienen que reflexionar sobre las ventajas de utilizar el mecanismo fiscal para promover y mantener una mejor eficiencia energética. Si no actúan, la OPEP lo hará. Y lo hará de la manera más difícil para nosotros porque agravará nuestro problema de balanza de pagos y el desempleo. (Los consumidores deben tener en cuenta, por cierto, que las compañías petroleras «malvadas» no reciben ni un centavo de los ingresos fiscales).

El mismo razonamiento se aplica al desarrollo de nuevas fuentes de energía y al deseo de políticas gubernamentales que fomenten este tipo de proyectos. Para reducir la dependencia del petróleo de la OPEP, otros combustibles no solo deben estar más disponibles sino también ser más flexibles para que puedan sustituirse por el petróleo de formas cada vez más sofisticadas. Por lo tanto, las compañías petroleras ven estos combustibles como un sustituto y una posible materia prima en su negocio básico.

En cuanto a los países en desarrollo consumidores de petróleo, deben evitar engancharse al petróleo como lo han hecho los países de la OCDE. Al planificar su propio desarrollo, deben hacer uso de sus propios recursos. Por ejemplo, algunos desarrollarán metanol, otros etanol y otros sustitutos del petróleo a partir de materias primas autóctonas.

Tecnología y crecimiento

Otra forma de ayudar a estabilizar el precario equilibrio energético es mediante la transferencia de tecnología a los países de la OPEP. Si los gobiernos de la OCDE y las compañías petroleras pudieran proporcionar a la OPEP algo de valor duradero a cambio del derrochamiento de sus activos hidrocarburíferos, los gobiernos de la OPEP tendrían algún incentivo para mantener su producción cerca de los niveles actuales. Su experiencia con las consecuencias disruptivo de los programas de desarrollo apresurados y con la rápida depreciación de los rendimientos de las inversiones en los mercados financieros ha sido comprensiblemente desilusionante. Quieren tecnología que les permita ampliar sus bases económicas.

La cuestión de la transferencia de tecnología es extremadamente difícil de resolver. ¿Qué precio debe pagarse por los conocimientos técnicos que han tardado años en adquirirse? ¿Cómo se transfiere algo que depende en gran medida de personas con experiencia, no de patentes? Cada vez más, la tecnología de módem exige un enfoque de equipo, en el que personas de diversas disciplinas trabajen juntas para lograr el resultado deseado. Las joint venture ofrecen una respuesta práctica.

En muchos países en desarrollo, sin embargo, esta síntesis cooperativa se ve obstaculizada por una estructura jerárquica, una experiencia industrial y educativa limitada y la pérdida de rostro asociada al trabajo manual. Sin embargo, de alguna manera debemos diseñar paquetes de transferencia de tecnología que sean útiles y que refuercen, en lugar de perturbar, el proceso de desarrollo, en particular en los países de la OPEP con una fuerte cultura musulmana.

También hay problemas prácticos en el diseño de un medio de inversión que ofrezca protección a los ingresos excedentes de la OPEP frente a la rápida erosión de la inflación. La existencia de instituciones como el Banco Mundial y el Fondo Monetario Internacional, además de sofisticadas facilidades de indexación en las economías de la OCDE, sugiere que el dilema mencionado al principio de este artículo no es insoluble. En este caso, sin embargo, la función recae en gran medida en los gobiernos de la OCDE y en sus decisiones en los foros internacionales.

No es necesario que haya restricciones energéticas para el crecimiento económico mundial a finales de la década de 1980. En el contexto que he descrito, es evidente que no faltan oportunidades de inversión en el negocio de la energía en todo el mundo si los gobiernos de los países consumidores de petróleo ofrecen incentivos en lugar de desincentivos a las personas que toman riesgos.

Dependiendo de la rapidez y la imaginación con la que actuemos, la eficiencia energética, las fuentes de energía alternativas y la transferencia de tecnología podrían darnos cierta estabilidad en el equilibrio entre la oferta y la demanda de petróleo. En gran medida, el éxito depende de que las compañías petroleras y los gobiernos tomen decisiones rápidas e ilustradas. Para fomentar este proceso de toma de decisiones, es necesario el apoyo de la opinión pública occidental. Los intereses de todas las partes implicadas convergen.


Escrito por
André Bénard




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