No dejes que una buena historia te venda con una mala idea

Las historias son poderosas, probablemente fueron un factor clave en la evolución de nuestra especie, y sin duda son una herramienta importante en la caja de herramientas de cualquier líder. Sin embargo, también pueden ser peligrosos, porque pueden ser engañosos de maneras sutiles. Estos incluyen pero no se limitan a lo siguiente: tienden a hacer que el éxito y el fracaso parezcan más predecibles de lo que realmente son (retrospectiva); afirman la causalidad donde solo existe correlación; miran conjuntos de datos de formas contundentes y poco sofisticadas; a menudo se basan en anécdotas; explican el «éxito» basado en factores que muchos fallos en la misma cohorte muestran. No ignore las historias, sino acérquelas con un ojo crítico y escéptico.
No dejes que una buena historia te venda con una mala idea
No dejes que una buena historia te venda con una mala idea

por Emre Soyer y Robin M. Hogarth

No hay duda de que las historias son herramientas poderosas. En Sapiens, el historiador Yuval Harari argumenta que la capacidad de crear historias ayudó a los humanos a cooperar para lograr un progreso sin precedentes y, en última instancia, dominar el mundo. Hoy en día, es inconcebible que un lanzamiento de un producto, un lanzamiento de startup, un documental popular o un TED Talk no cuente con historias cautivadoras.

Y con una buena razón: las historias ofrecen múltiples ventajas. Nos ayudan a discernir asuntos complejos, a recordar ideas, a comunicarnos con los demás y a hacer predicciones sobre el futuro. Es importante que los gerentes y empresarios aprovechen estos beneficios y HBR ofrece amplia gama de contenidos diseñado para mejorar las habilidades de narración. Pero, precisamente debido a sus efectos potentes y duraderos, es crucial que los tomadores de decisiones reconozcan las diferentes maneras en que las historias pueden ser engañosas.

Autores como Nassim Taleb y Tyler Cowen han proporcionado muchas advertencias sobre narrativas que subrepresentar la incertidumbre y distorsionar nuestra comprensión de la causalidad. En artículos de HBR, Hilary Austen revela cómo el encanto de las historias puede conducir a evaluaciones sesgadas y errores irreversibles en los negocios, y Jonathan Gottschall muestra cómo las historias engañaron a los tomadores de decisiones sobre la verdad detrás de Theranos. En nuestro libro El mito de la experiencia, discutimos el hecho de que es más fácil escribir y abrazar la historia equivocada que ignorarla. Por lo tanto, especialmente cuando se abordan problemas críticos y decisiones consecuentes, vale la pena convertirse en historia escéptica.

Algunas historias simplifican la realidad al deformarse o ignorar el efecto del tiempo. Por lo tanto, un primer conjunto de señales de advertencia implica sesgos relacionados con el tiempo.

Vista retrospectiva. Las narrativas generadas después de que un determinado resultado emerge típicamente minimizan escenarios alternativos que podrían haber sucedido pero no. Como resultado, las historias tienden a hacer que el éxito y el fracaso parezcan más predecibles y deterministas de lo que realmente son. Sin embargo, incluso los resultados que parecen más obvios en retrospectiva son a menudo inciertos en el momento de la decisión. Por ejemplo, ideas revolucionarias como la fotocopiadora, el PC moderno, Google o Harry Potter se sintieron como conclusiones desechadas después de su inmenso éxito. Pero todos fueron rechazados inicialmente por inversionistas expertos, que se mostraron para ganar fortunas de ellos. De hecho, en muchos casos, ni siquiera los propietarios de ideas pueden predecir con precisión su propio potencial. Xerox no pudo invertir en su propia tecnología de PC pionera, y en sus primeros días, Google trató de venderse para una pequeña fracción de su valor eventual.

Correlación confundida con causalidad. Las historias pueden sugerir causalidad entre eventos contemporáneos y correlacionados, incluso cuando tales un enlace en realidad no existe. Leyendas urbanas como el Deportes ilustrados cubierta de jinx derivan de tales percepciones erróneas. Cuando un atleta o equipo llega a la portada pero posteriormente no funciona, la revista es culpada, incluso si este resultado se espera debido a la regresión a la media. Del mismo modo, los gerentes pueden formar creencias defectuosas sobre los efectos de la alabanza y el castigo, especialmente cuando los mejores intérpretes a los que elogian van a rendir peor, y los peores intérpretes que castigan posteriormente mejoran. Las conexiones defectuosas entre sucesos sucesivos también alimentan teorías de conspiración como los vínculos supuestamente causales entre algunas vacunas y autismo, o ciertas tecnologías recientemente desarrolladas y la pandemia de coronavirus.

Miopía. Algunas historias no detectan una relación existente cuando las causas y los efectos están muy separados en el tiempo. Muchas estrategias, como la vacunación o la adopción de una nueva tecnología, no muestran sus efectos inmediatamente. Para complicar las cosas, algunas inversiones cuentan peor-antes-mejores dinámicas, que fácilmente se puede perder o malinterpretar por las historias. Las narrativas miopes llevan a los nuevos líderes a recibir aclamaciones o culpas por los resultados que ocurren justo después de su nombramiento, aunque en realidad puedan deberse a administraciones anteriores. Tal miopía puede prompt al manejo a optar por soluciones rápidas que simplemente alivian los síntomas en lugar de curas efectivas a largo plazo.

Caducidad. Las historias se basan en el pasado, por lo que rápidamente pueden quedar obsoletas cuando las situaciones cambian repentina y dramáticamente. Sin embargo, las tradiciones construidas sobre ellos a menudo persisten más allá de esas fechas de vencimiento. Hace sólo unas décadas, un título universitario seguramente garantizaría una carrera lucrativa. Esto ya no es cierto, pero esta noción es una de las causas de la creciente crisis de la deuda estudiantil. Las historias son especialmente efímeras cuando los procesos crecen de forma no lineal, dejando a los responsables competentes dormidos al volante. Blockbuster, Myspace y Nokia parecían invencibles poco tiempo antes de sus rápidas caídas.

Algunas historias simplifican la realidad al omitir una parte crucial de la imagen. Por lo tanto, un segundo conjunto de señales de advertencia implica sesgos de selección.

Promedios. Los análisis basados en datos y los hallazgos científicos se presentan con frecuencia para facilitar la transmisión y comprensión. Sin embargo, muchas de esas presentaciones simplifican demasiado la realidad al limitar los debates a efectos estadísticos medios. Como resultado, uno puede esperar una cierta estrategia para impulsar las ganancias, más educación para aumentar los ingresos, y grano para producir éxito. Las historias basadas en estos vínculos causales también podrían ajustarse a las creencias anteriores de uno. Sin embargo, sólo serían válidos para el promedio de las muestras en las que se basan y podrían ocultar riesgos y matices significativos alrededor de ese resultado previsto.

Anécdotas. Es atractivo inducir historias globales a partir de experiencias personales y episodios llamativos. Sin embargo, estas son solo pequeñas muestras que tienden a ser poco representativas. De hecho, dadas las variabilidades de gran alcance en circunstancias y personalidades, cuanto más singular es una observación, menos probable es generalizar. Por lo tanto, muchas organizaciones han comenzado a favorecer los algoritmos basados en datos sobre las narrativas basadas en la experiencia cuando abordan decisiones complejas. Por ejemplo, Michael Lewis Moneyball se trata de la falta de fiabilidad de historias anecdóticas y basadas en la experiencia al evaluar el rendimiento potencial en el béisbol.

Sobrevivientes. Aprender de historias de éxito es divertido y motivador. Análisis de los rasgos comunes de las personas y organizaciones de éxito son omnipresentes. Sin embargo, este enfoque pasa por alto el hecho de que estos mismos rasgos pueden ser igualmente prevalentes en los no tan exitosos. Especialmente cuando la tasa de éxito es baja, las historias tienden a enfatizar cuán único talentoso y trabajador son los exitosos. Sin embargo, convenientemente ignoran decenas de fracasos con habilidades similares y ética laboral, que no lograron el mismo nivel de éxito por todo tipo de razones circunstanciales y aleatorias. Como resultado, las narrativas que sufren de sesgo de supervivencia conducen a una falsa creencia de que el éxito es más controlable y predecible de lo que es.

Resultados. Las historias a menudo se centran en resultados observables mientras ignoran los procesos subyacentes. Una consecuencia es una ceguera generalizada a posibles engaños y comportamientos poco éticos que contribuyeron a esos resultados. Hay una extensa lista de historias populares y de larga duración basadas únicamente en resultados exitosos que finalmente revelaron sus lados oscuros. Estos casos se referían a esquemas Ponzi, crisis de opiáceos y prácticas comerciales fraudulentas, entre otros transgresiones. Otra consecuencia de las historias basadas en resultados es un malentendido de cómo funciona la innovación. Las narrativas sobre la creatividad generalmente glorifican las versiones finales de ideas exitosas junto con algunos creadores llamativos, mientras ignoran la mayoría de los intrincados procesos de colaboración subyacentes llevados a cabo por decenas de empresarios que asumaran riesgos. Como resultado, la innovación parece más individualista y determinista de lo que realmente es.

Desafortunadamente, hay al menos dos complicaciones más allá de estas señales de advertencia. En primer lugar, algunas historias pueden contar con una combinación de ellas. Por ejemplo, pueden centrarse exclusivamente en los resultados exitosos de algunas anécdotas sobrevivientes con el beneficio de una retrospectiva clara y cristalina. Cuantas más señales de advertencia muestre una historia, más escepticismo se justifica. Y segundo, los sesgos relacionados con el tiempo y los problemas de selección pueden ocurrir incluso cuando las historias son correctas de hecho. Lo que sabemos en retrospectiva, los resultados finales que observamos y las correlaciones o los efectos promedio que estimamos pueden ser verdaderos. Por lo tanto, las historias pueden ser engañosas a pesar de proporcionar información.

La solución a los problemas de la narración no es dejar de contar historias o ignorarlas completamente. Eso nos privaría de sus beneficios vitales. En cambio, los astutos tomadores de decisiones pueden aprovechar las historias en su beneficio tomando narrativas convenientes y convincentes como teorías que deben ser examinadas, en lugar de verdades a seguir. Usarían estas señales de advertencia para probar, refinar y actualizar narrativas relevantes. Esto incentivaría a los narradores a ser más cuidadosos mientras elaboran sus mensajes. Por lo tanto, el escepticismo de la historia podría conducir eventualmente a historias mejores y más válidas, mejorando nuestro aprendizaje colectivo y nuestras decisiones.

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