Manejo de las consecuencias emocionales: observaciones de despedida del mejor psiquiatra de Estados Unidos

El estrés y la depresión siempre ha habido problemas en el lugar de trabajo, ahora, amenazan, como nunca antes. ¿Cómo deben responder las empresas? Al enfrentar la realidad y llegar, dice el Dr. Steven E. Hyman, el ex director del Instituto Nacional de Salud Mental.
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El 11 de septiembre de 2001, los Estados Unidos fueron brutalmente empujados a un mundo nuevo y peligroso. Mientras las torres gemelas del World Trade Center colapsaban y el Pentágono ardía, la horrible realidad del terrorismo quemó la conciencia estadounidense. Para aquellos directamente afectados, por supuesto, la pérdida nunca se puede medir. Pero en esta era de los medios de comunicación, la tragedia ha llegado mucho más allá de las víctimas y sus familias. Mientras la gente de todo el país veía las catástrofes que se desarrollaban en sus televisores y mientras se sentaban cruzados ante las interminables repeticiones, todos participaron en el trauma. En cierto sentido, todos fuimos testigos oculares, y todos tenemos que lidiar con los sentimientos de ira, estrés y ansiedad que producen tales eventos.

Esto claramente plantea un gran desafío para las empresas, porque es en gran medida en el lugar de trabajo, donde pasamos tantas horas de vigilia, donde enfrentaremos estas emociones. El restablecimiento de la confianza de las personas en la seguridad del lugar de trabajo es una prioridad inmediata para los directivos. Casi todas las empresas están desarrollando nuevos procedimientos para protegerse contra la amenaza del bioterrorismo en las salas de correo y oficinas. Pero muchas empresas están haciendo mucho más; están pidiendo a sus departamentos de recursos humanos que organicen programas de reducción del estrés para ayudar a los empleados a lidiar con las tensiones emocionales generadas por los ataques.

Si bien la lógica inmediata de lanzar estas iniciativas es indiscutible, hacerlo plantea una pregunta mucho más amplia: ¿Qué responsabilidad recae una empresa en el bienestar mental de su fuerza de trabajo? Después de todo, la depresión y la ansiedad siempre han estado con nosotros. Si las empresas consideran que deben ayudar a los empleados a lidiar con estas emociones tras los brotes terroristas, ¿no pone eso la atención de la salud mental en la agenda empresarial? Podría decirse que la tragedia del 11 de septiembre puede llegar a ser vista como un punto de inflexión, el momento en que los gerentes comenzaron a pensar en tratar con regularidad los problemas de salud mental.

Para conocer estas cuestiones, Diane L. Coutu, editora principal de HBR, visitó al Dr. Steven E. Hyman, quien sirvió como director del Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH) desde 1996 hasta 2001. Allí, supervisó el trabajo de más de 1.000 científicos y un presupuesto de casi$ 1.200 millones de dólares, que se dedica en gran medida a la investigación clínica y cerebral básica. Graduado en summa cum laude de la Universidad de Yale, Hyman estudió filosofía en la Universidad de Cambridge en Inglaterra antes de graduarse en la Escuela de Medicina de Harvard en 1980. Después de completar una residencia en psiquiatría en Harvard, trabajó como investigador en biología molecular en el departamento de genética de Harvard. Más tarde se convirtió en profesor en la Escuela de Medicina de Harvard y el primer director de la facultad de la iniciativa de la Universidad de Harvard en mente, cerebro y comportamiento. Se convirtió en el rector de la Universidad de Harvard en diciembre de 2001.

En una conversación de dos horas en las oficinas de NIMH en Rockville, Maryland, Hyman habló sobre las consecuencias psicológicas inmediatas del 11 de septiembre y ofreció orientación sobre estrategias de afrontamiento. También discutió las implicaciones a más largo plazo para la atención de salud mental en el lugar de trabajo, sugiriendo maneras en que las empresas pueden proporcionar apoyo a la salud mental a los empleados.

El terrorismo ha sacudido a esta nación. ¿Cuándo volveremos a trabajar como siempre?

Nunca hemos estado tan traumatizados antes, así que no puedo decir cuánto tiempo tomará antes de que la gente empiece a vivir y a trabajar con plena eficacia de nuevo. Pero para tener una idea de la magnitud del trauma, considere este hallazgo de los estudios del atentado de Oklahoma City de 1995. Un año después de ese acto de terrorismo, uno de cada seis niños que vivía a 100 millas de la ciudad —y cuya única exposición fue a través de los medios de comunicación— todavía padecía síntomas de ansiedad que afectaba su rendimiento escolar.

El peaje psíquico del 11 de septiembre será mucho mayor que eso. Millones de personas vieron el segundo avión golpear la torre sur del World Trade Center, vieron derrumbarse las torres, vieron a gente saltando a sus muertes. Si no vieron los acontecimientos en tiempo real, entonces vieron las imágenes repetidas una y otra vez hasta que las propias redes se dieron cuenta, creo, de que las imágenes eran traumatizantes. El resultado es, como ha demostrado una reciente encuesta Pew, que alrededor de 70% de los estadounidenses han desarrollado síntomas psicológicos significativos, por ejemplo, sentimientos de depresión y pensamientos intrusivos del desastre. Mentalmente reproducen esas imágenes devastadoras, o tienen pensamientos repetitivos sobre lo que podrían haber hecho para prevenir la tragedia. Muchas personas duermen mal; muchas se asustan fácilmente. Sienten que no tienen control y que su mundo ya no es seguro. Una buena prueba de que la gente no se siente segura es que el viaje aéreo todavía está muy abajo.

¿La mayoría de los estadounidenses desarrollarán serios problemas psicológicos debido a los ataques terroristas?

La mayoría de las personas tendrán al menos problemas transitorios para concentrarse, y muchos estarán irritables o deprimidos. Algunas personas pueden sentir que las tareas normales ya no son significativas, por lo que pueden perder su motivación. Obviamente, estos síntomas pueden afectar las interacciones entre colegas en el trabajo, y pueden afectar negativamente a la productividad. Para la mayoría de las personas, estos síntomas retrocederán con el tiempo.

Algunas personas, sin embargo, desarrollarán un trastorno crónico e incapacitante, ya sea trastorno de estrés postraumático (TEPT) o depresión mayor. Las personas más expuestas a estas condiciones son las que estaban más cerca de la zona cero en Nueva York o del desastre del Pentágono. Esto incluye, por supuesto, no sólo a los heridos o que perdieron a un pariente cercano o colega, sino también a los bomberos y agentes de policía. Un segundo factor de riesgo importante para desarrollar estrés postraumático o depresión mayor es un antecedente de trauma previo o enfermedad mental, como episodios anteriores de depresión, una enfermedad común que afecta a más de 10% de los estadounidenses en algún momento de sus vidas. De hecho, un número considerable de personas en este momento vienen a trabajar pero no pueden concentrarse; se sienten nerviosos y experimentan pensamientos intrusivos. Por ejemplo, alguien podría escuchar un vuelo comercial normal pasando por encima y, de repente, ella visualizará las terribles imágenes del 11 de septiembre. Las personas que tienen síntomas persistentes y generalizados que causan deterioro se beneficiarían de la ayuda profesional.

Sin embargo, es importante recordar que las personas son muy resistentes. Las investigaciones muestran que con el tiempo, la mayoría de las personas que viven en Oklahoma City volvieron al funcionamiento normal. Incluso 55% de aquellos que fueron directamente afectados por la explosión no desarrollaron un trastorno mental. Eso es un testimonio de la increíble resistencia del espíritu humano.

Lamentablemente, en un grado mucho mayor que Oklahoma City, la situación actual es de continua incertidumbre, y el temor a nuevos ataques es racional. Es imposible escapar de esta realidad, pero no debemos entrar en pánico. Como la mayoría de las emociones, el miedo es altamente contagioso. La calidad infecciosa del miedo y la ansiedad es parte del sistema de alerta de nuestra especie para peligros compartidos; pero cuando la ansiedad se vuelve crónica, ya no es adaptativa. Es por eso que necesitamos desarrollar estrategias para hacer frente.

¿Puede identificar algunas de las estrategias de afrontamiento que pueden ser particularmente útiles para las empresas en un momento como este?

Los líderes corporativos deben hablar y actuar con calma, a pesar de su propia preocupación. Deben proporcionar información honesta y precisa en la medida de lo posible. Los líderes deben decir lo que saben y lo que no saben, y luego relatar los pasos que están tomando para controlar la situación. Es fundamental que los gerentes no mezclen sus intentos de proporcionar información con esfuerzos para tranquilizar a los empleados. La confusión de los dos pone en duda la fiabilidad de la información en cuestión.

A nivel individual, los empleados pueden tomar medidas para mejorar la forma en que se enfrentan. Deben permanecer conectados a sus redes sociales porque el aislamiento aumenta el riesgo de ansiedad y depresión. Dentro de sus redes sociales, tanto en el hogar como en el trabajo, las personas deben ser solicitadas entre sí. Deberían ofrecer escuchar si alguien necesita descargar, o hacer un esfuerzo concertado para mantener los planes. Al mismo tiempo, deben ser cautelosos de volverse intrusivos. Algunas personas quieren contar sus historias y discutir sus preocupaciones, pero otras no. Empujar a alguien que no está listo para hablar de sus ansiedades no es útil. De hecho, obligar a las personas a enfrentar sus emociones crudas puede retraumatizarlas, a menos que tengan un entorno seguro y estrategias de afrontamiento apropiadas. Parentéticamente, esta es la razón por la cual los desbriefers mal entrenados del estrés o los consejeros de duelo pueden realmente hacer daño.

Las personas también deben cuidarse físicamente. La activación de la respuesta de combate o fuga de nuestros cuerpos, con la liberación concomitante de hormonas de estrés, puede realmente fortalecer los recuerdos traumáticos en el cerebro, prolongando o empeorando los síntomas. Por lo tanto, es terriblemente importante descansar, a pesar de que dormir puede ser difícil. Comer bien y hacer ejercicio también son importantes, al igual que evitar el exceso de alcohol o cafeína. Las pastillas para dormir pueden ser útiles durante unos días, pero su uso no debe ser a largo plazo. Una dependencia excesiva de las pastillas para dormir puede crear más problemas de los que se resuelven, incluido el riesgo de dependencia.

Por último, debemos intentar recrear un sentido de control sobre nuestros destinos y restaurar un sentido de sentido a nuestras vidas. El terrorismo que experimentamos el 11 de septiembre socava seriamente ambos. Así que tenemos que hacer esfuerzos reales para volver a las rutinas de la vida. El trabajo es un aspecto vital de eso: la gente se siente sana cuando piensa que está contribuyendo a la sociedad. De hecho, encontrar significado en la vida es crucial para la salud mental. Creo que una de las razones por las que el discurso del Presidente Bush ante el Congreso el 20 de septiembre de 2001 fue tan eficaz fue que cubrió todos estos puntos. Sin negar falsamente el peligro, le dijo tranquilamente a la nación lo que sabía, lo que no sabía y qué pasos estaba tomando para recuperar el control de los acontecimientos. También proporcionó un sentido más amplio de propósito describiendo la lucha de Estados Unidos por la civilización contra las fuerzas del mal. Creo que esto es en última instancia muy curativo.

¿Creará el terrorismo —y la profunda ansiedad que ha suscitado— una mayor conciencia de la depresión y otras enfermedades mentales en el lugar de trabajo?

Casi inevitablemente. En los últimos años, las empresas han estado tomando un interés mucho mayor en los problemas de salud mental. Esto se debe en gran medida a que varios estudios realizados por la Organización Mundial de la Salud y otras instituciones han demostrado que las enfermedades mentales son una fuente desproporcionadamente grande de discapacidad en el lugar de trabajo. De hecho, en un año dado, 19 millones de estadounidenses se ven afectados por la depresión. Me doy cuenta de que los profesionales de la salud y los empresarios no siempre están de acuerdo en los criterios para la discapacidad. Pero para muchas empresas estadounidenses, la depresión mayor es una de las tres causas principales de ausencia del trabajo. Eso es sin tener en cuenta el efecto que la depresión tiene en el desempeño de los empleados que no están tomando tiempo libre. Un empleado puede estar en el trabajo, pero mirando por la ventana todo el día debido a una depresión grave. En casos como ese, el impacto en la productividad es difícil de cuantificar, pero la depresión afecta claramente al resultado final, y hay que hacer algo.

¿Qué pueden hacer los gerentes para ayudar a los empleados a lidiar eficazmente con la depresión?

Si bien esto es difícil para las empresas más pequeñas, muchas empresas más grandes han invertido en programas de asistencia a los empleados bien publicitados. Estos programas han sido muy eficaces para ayudar a los empleados a resolver problemas personales que afectan su desempeño laboral y su bienestar personal. Pero lo fundamental es asegurarse de que su personal de EAP y su red de referencia sepan lo que están haciendo. Es genial que las empresas estén haciendo intervenciones con los empleados, especialmente en un momento como este, pero las intervenciones tienen que ser las correctas. Debe entenderse bien que los profesionales de la EAP generalmente no son médicos ni psicólogos clínicos; su trabajo es ofrecer referencias, no hacer diagnósticos. También es esencial que los EAP mantengan la confidencialidad para que los empleados de la empresa se sientan seguros al usarlos.

¿Qué tan bien responden las personas al tratamiento?

Las personas difieren mucho en sus respuestas a cualquier enfermedad, ya sea cáncer o depresión mayor. Algunos vuelven al trabajo en un par de semanas y funcionan a un nivel notablemente alto. Las características de la resiliencia son difíciles de definir: una actitud positiva, apoyo familiar, inteligencia, buena educación; cualquier cosa que te dé una ventaja puede jugar un papel en tu recuperación. Pero el tratamiento juega el papel más importante. Casi siempre es cierto que si alguien con una enfermedad mental grave, como esquizofrenia o depresión maníaca, es porque está recibiendo un buen tratamiento. En términos más generales, hay evidencia cuantitativa de que alrededor de 70% a 80% de las personas que sufren de depresión mayor que reciben un tratamiento adecuado vuelven a la productividad total. Ese tipo de hallazgos son muy tranquilizadores, dada la magnitud de la depresión que probablemente veremos después del 11 de septiembre y los ataques con ántrax.

«Las características de la resiliencia son difíciles de definir: una actitud positiva, apoyo familiar, inteligencia… cualquier cosa que te dé una ventaja».


Pero, ¿las empresas no arriesgan una gran responsabilidad financiera si se abren a lidiar con enfermedades como la depresión y el estrés?

Existe una preocupación generalizada entre los empresarios de que los costos de la atención de salud aumentarán si los empleados están cubiertos por enfermedades mentales. Específicamente, las empresas temen que, dada la falta de pruebas diagnósticas objetivas para enfermedades mentales, será difícil saber dónde trazar la línea. Un problema de colesterol, por ejemplo, es real y medible; la depresión es real, pero no se puede medir objetivamente. Así que los empresarios se preguntan: «Si el estrés es primero, ¿no será la timidez la próxima?» Pero creo que sus preocupaciones son exageradas. Los médicos han sido capaces de distinguir entre un resfriado y una neumonía durante mucho tiempo, incluso sin costosos exámenes de laboratorio. Del mismo modo, los profesionales capacitados son capaces de distinguir la diferencia entre las angustias de la vida ordinaria y la depresión clínica o el trastorno de estrés postraumático. Claro que hay una zona gris en psiquiatría. Pero hay una zona gris en toda la medicina. El hecho es que las enfermedades mentales son reales, diagnosticables y tratables.

Otra fuente de preocupación para los empresarios es la creencia falsa pero generalizada de que las enfermedades mentales se tratan principalmente a través de una terapia exploratoria a largo plazo. No quiero criticar el valor de la terapia exploratoria, pero debo señalar que la mayoría de los tratamientos modernos implican medicación o psicoterapia breve, centrada en los síntomas o ambos. Los tratamientos farmacéuticos desarrollados durante la última década son bastante efectivos para los trastornos del estado de ánimo y ansiedad, y tienen efectos secundarios mucho más leves que los medicamentos más antiguos. Al mismo tiempo, en los ensayos clínicos, las terapias a corto plazo dirigidas a los síntomas, como la terapia cognitivo-conductual, han demostrado ser eficaces para enfermedades como el estrés postraumático, los ataques de pánico, la depresión mayor y el trastorno obsesivo-compulsivo. Tal vez a raíz de los ataques, veamos a las empresas que buscan estas soluciones con más frecuencia.

¿Existen riesgos para que las empresas se involucren en soluciones farmacéuticas?

Desafortunadamente, siempre hay algún riesgo, como lo hay en cualquier situación sensible al rendimiento: los niños usan esteroides anabólicos ilegales para mejorar su rendimiento en los deportes, o toman estimulantes antes de los exámenes. Del mismo modo, hay peligros de que en algunas situaciones competitivas, algunas personas se sientan obligadas a tomar medicamentos psicotrópicos. Considere al ejecutivo cuya excesiva timidez o irritabilidad ha obstaculizado su desarrollo profesional.

Esta situación se complica aún más por el hecho de que el objetivo en medicina es cada vez más la prevención que el tratamiento. Esto significa que vamos a tratar la enfermedad antes y antes. Así que la verdadera pregunta es: ¿Por qué pensaríamos de manera diferente en tratar a un ejecutivo para una depresión muy leve de lo que pensaríamos en dar medicamentos a un gerente que sólo tiene niveles ligeramente elevados de colesterol? Claramente, hay mucho que discutir de manera colectiva y pensativa como sociedad. Pero quiero recalcar que el problema mucho más grave no es el uso excesivo de medicamentos, sino más bien la falta de diagnóstico y tratamiento de trastornos mentales graves que contribuyen a la angustia y el deterioro en el lugar de trabajo.

Parece que estamos asumiendo que un trastorno mental siempre es algo malo. ¿Es eso necesariamente así?

No hay respuesta a esta pregunta; por ejemplo, se han escrito artículos convincentes sobre la relación entre la creatividad y el trastorno bipolar. Durante los períodos de manía leve, las personas a menudo se sienten muy creativas, enérgicas y sin restricciones. Si pudiera especular, diría que es posible que la creatividad, la energía y el compromiso que ocurren con formas leves de manía sean una ventaja. El problema, sin embargo, es que a medida que la manía empeora, que suele ser el caso, la persona carece del enfoque y la disciplina para convertir las ideas creativas en algo que se pueda implementar, ya sea un plan de negocios o una obra de arte. Por lo tanto, las posibles ventajas que la enfermedad puede conferir no son fácilmente aprovechadas.

Algunas personas han observado que las cualidades observadas en un episodio maníaco leve se reflejan en los temperamentos de muchos directores ejecutivos exitosos. Pero aquí, también, yo advertiría que a pesar de algunas similitudes obvias, es muy importante no confundir la energía y el compromiso —y la capacidad de ir sin mucho sueño— con la enfermedad de la depresión maníaca. Los episodios clínicos de manía pueden ser terriblemente perjudicados. Debido a que el sello distintivo de un ejecutivo exitoso es su habilidad para ejecutar, la diferencia entre el gerente de alta energía y uno con incluso leve manía generalmente es bastante pronunciada. Naturalmente, podemos preguntarnos si el temperamento optimista, enérgico y extrovertido de muchos empresarios proviene de compartir algunos genes que contribuyen a un trastorno del estado de ánimo. Es una pregunta interesante, pero no hay datos. Con el tiempo, sin embargo, la ciencia encontrará la respuesta.

¿La reacción de la nación a los recientes actos de terrorismo configuró de alguna manera sus teorías sobre la enfermedad mental?

Los reforzó. Cuando reflexiono sobre los acontecimientos del 11 de septiembre, recuerdo cuán complejos son los determinantes de la enfermedad mental. Por ejemplo, un gran número de estudios genéticos conductuales muestran que para características personales importantes, incluida la vulnerabilidad a la enfermedad mental, los genes tienen mucho que decir. Pero también lo hacen los factores ambientales específicos, como la familia y los compañeros. También está el elemento del azar. Piense en el World Trade Center: No fue una cuestión de genes o educación lo que llevó a la gente a proximidad con esta horrible tragedia; fue casualidad al azar.

Sin embargo, cuando se trata de personalidad o enfermedad mental, nuestra sociedad exhibe una racha moralizante y determinista. Algunas personas todavía ven la depresión y los trastornos de ansiedad como evidencia de debilidad de carácter: Si sólo las personas deprimidas fueran lo suficientemente fuertes o lo suficientemente resueltas, se librarían de su enfermedad. Además de ser inapropiado e incorrecto, la afirmación muestra que la sociedad atribuye mucha más responsabilidad a las personas cuyas enfermedades tienen síntomas mentales que a aquellas cuyas enfermedades tienen síntomas físicos. Subyacente a esta crítica está la idea errónea, basada fundamentalmente en la ignorancia, de que lo mental es de alguna manera menos físico y, por lo tanto, menos «real». Pero el 11 de septiembre me trajo a casa lo real que es la enfermedad mental: nos recuerda que los genes, la experiencia previa, y sí, incluso el azar, pueden conspirar para desencadenarla.


A version of this article appeared in the
February 2002 issue of
Harvard Business Review.


Diane Coutu
Via HBR.org

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