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Los estadounidenses necesitan superar su miedo a las matemáticas

La fobia matemática de Estados Unidos es un lastre. A medida que los empleos en carreras de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas se vuelven cada vez más importantes, Estados Unidos no será capaz de competir si no aborda el hecho de que el 93% de los estadounidenses reportan experimentar algún nivel de ansiedad matemática. Esto empieza en las escuelas. Las universidades deben exigir que todos los estudiantes tomen cursos que los impulsen a pensar empíricamente con datos, independientemente de su especialización. Los empleadores también desempeñan un papel. Pueden alentar y estar abiertos a tener estudiantes con diversos intereses educativos en sus pasantías relacionadas con STM. No sólo busquen las especialidades de informática. Esto significa potencialmente tomar a un estudiante que no viene con todas las chuletas de cálculo en la mano, pero con una buena actitud y una disposición para aprender. Las universidades y los empleadores por igual deben ofrecer constantemente capacitación avanzada en matemáticas y computación como parte del desarrollo profesional, especialmente para aquellos que profesan estar más ansiosos por ello. Por último, tenemos que rechazar la aceptabilidad social de ser malos en matemáticas. Mucha gente piensa que la habilidad matemática es un rasgo inmutable, pero la evidencia muestra claramente que este es un tema en el que todos podemos aprender y tener éxito.
Los estadounidenses necesitan superar su miedo a las matemáticas
Larry Washburn/Getty Imágenes

En un mercado global competitivo, continúan las carreras en ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM) su meteórico aumento de importancia estratégica, haciendo de América fobia matemática documentada desde hace mucho tiempo más de una responsabilidad que nunca. Si los estudiantes capaces de matemáticas se apartan de las carreras que implican cálculo y cálculo, eso debilita a la fuerza laboral estadounidense y perjudica su posición en una economía global.

La ansiedad matemática es un miedo persistente o aprensión acerca de las matemáticas, y afecta a las clases que los estudiantes universitarios seleccionan y las carreras que perseguirlo. Como científico cognitivo, me preocupa que esto impida a los estudiantes que de otro modo tienen la capacidad de tener éxito en STEM hacerlo. Y como presidente de Barnard College, una escuela enfocada en empoderar a las mujeres jóvenes, también me preocupa el hecho de que las niñas y las mujeres tienden a tener más ansiedad matemática y son menos confianza en sus habilidades matemáticas que los niños, lo que probablemente ayuda a explicar por qué siguen siendo subrepresentados en muchos campos STEM.

La ansiedad matemática comienza a una edad temprana para ambos sexos. Mi equipo de investigación y yo descubrieron que ya en primer y segundo grado, casi mitad de los estudiantes indican que están «moderadamente nerviosos» a «muy, muy nerviosos» acerca de las matemáticas. En los Estados Unidos, se estima que una cuarta parte de los estudiantes que asisten a universidades de cuatro años experimentan niveles moderados o altos de ansiedad matemática. Y uno encontró que, para el 11% de los estudiantes universitarios estadounidenses, la ansiedad es lo suficientemente grave como para justificar el asesoramiento.

Así que mientras la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos indica que el empleo en ocupaciones pesadas matemáticas aumento de 28% entre 2016 y 2026 — mucho más rápido que el promedio de todas las carreras — mis propias investigaciones y otros estudios indican que no estamos haciendo lo suficiente para abordar la ansiedad matemática. Aproximadamente 93% de los estadounidenses reportar experimentar algún nivel de la misma. Muchos tienen un respuesta visceral que el pensamiento mismo de ser confrontado con números y cifras, a menudo empeorado por una historia personal de vergüenza en las clases de matemáticas (apodado « trauma matemático”).

¿Cómo revertimos este miedo y aseguramos que los jóvenes estadounidenses busquen (en lugar de evitar) oportunidades que los califiquen para empleos STEM del futuro?

En primer lugar, podemos trabajar para llevar matemáticas a aquellos que podrían rehuir de ella. Exigir que todos los estudiantes tomen cursos que los impulsen a pensar empíricamente con los datos, independientemente de los principales, es uno de esos enfoques. En Barnard, una universidad conocida desde hace tiempo por sus escritores y bailarines, los requisitos empíricos de razonamiento están incorporados en nuestro plan de estudios básico. Y, para aquellos que luchan por satisfacer las demandas de clases con gran cantidad de datos, proporcionamos acceso (a través de salas de ayuda) a tutores que se centran en disminuir la creencia de un estudiante de que «simplemente no son buenos en matemáticas».

En segundo lugar, los empleadores deben alentar las solicitudes y estar abiertos a tener estudiantes con diversos intereses educativos en sus pasantías relacionadas con STM. No sólo busquen las especialidades de informática. Esto significa potencialmente tomar a un estudiante que no viene con todas las chuletas de cálculo en la mano, pero que tiene una buena actitud y una buena disposición para aprender. La mayoría de las veces, tales oportunidades sorprenderán tanto al interno como al empleado. Cuando a los estudiantes brillantes se les da la oportunidad de abordar los problemas de frente y aprender a trabajar y manipular los datos para abordarlos, incluso aquellos ansiosos por las matemáticas tienden a encontrar significado en lo que están haciendo y tener éxito. Las prácticas STEM también permiten a los estudiantes conectarse con líderes sénior que podrían haber tenido que superar una experiencia similar de cuestionar sus habilidades matemáticas o computacionales.

A medida que preparamos a la fuerza laboral de Estados Unidos para tener éxito en los trabajos del futuro, las universidades y los empleadores por igual deberían ofrecer constantemente capacitación avanzada en matemáticas y computación como parte del desarrollo profesional, especialmente para aquellos que profesan estar más preocupados por ello. Algunas empresas con visión de futuro ya lo están haciendo. Disney hizo titulares el año pasado con su programa Code:Rosie, que capacitó a las empleadas actuales que trabajan en roles no técnicos en el desarrollo de software; después de completarlo, pudieron pasar a nuevas carreras en la empresa. Esta es una forma importante para que los empleadores se aferren y desarrollen los mejores talentos, por ejemplo, personas que pueden escribir bien y articular una idea y también entender las hojas de cálculo.

Por último, tenemos que rechazar la aceptabilidad social de ser malos en matemáticas. Piénsalo: no escuchas a personas altamente inteligentes proclamando que no saben leer, pero escuchas a muchos de estos mismos individuos hablando de «no ser una persona matemática». Cuando nos hacemos eco de sentimientos negativos como ese para nosotros mismos y el uno al otro, perpetuamos un mito que aumenta los niveles generales de fobia a las matemáticas. Cuando los estudiantes rechazan las matemáticas, se meten en ciertos puestos de trabajo y trayectorias profesionales, renunciando a otros sólo porque no pueden imaginar hacer más trabajo computacional. Mucha gente piensa que la habilidad matemática es un rasgo inmutable, pero evidencia muestra claramente que este es un tema en el que podemos todos aprender y tener éxito.

Si los estadounidenses van a competir por los trabajos de STEM del futuro, es imperativo que ayudemos a aquellos que están ansiosos por las matemáticas a acercarse en lugar de evitarlo. Si no, nos falta una población de personas que tienen el potencial de tener éxito en STEM. Esto se puede hacer en las escuelas, por ejemplo, exigiendo a todos los estudiantes que se ocupen de clases centradas en el número. También se puede hacer en el lugar de trabajo trayendo capacitación en matemáticas y computación a aquellos que ya sobresalen en otras áreas. En Barnard, nuestro enfoque parece estar funcionando. Más de un tercio de los graduados de nuestra clase 2019 eran mayores STEM (en comparación con alrededor del 21% mujeres estudiantes a nivel nacional). Esos son números por los que todos podemos sentirnos menos ansiosos.


Sian Beilock
Via HBR.org


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