Los desafíos que enfrentan las startups de comercio electrónico en África

Desde el servicio postal hasta el costo de la banda ancha.

Los desafíos que enfrentan las startups de comercio electrónico en África

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Las recientes tasas de crecimiento económico de África y el aumento de la población juvenil han hecho que cada vez más empresarios estén buscando oportunidades de negocio potenciales. La estrategia típica consiste en introducir nuevas empresas recreando modelos de negocio extranjeros en el continente. Pero para las start-ups de comercio electrónico, no es tan fácil.

Mira mi propia experiencia. En 2010, mi empresa creó una tienda de aplicaciones. Luego creamos una gran tienda de aplicaciones local que proporcionaba una plataforma para llegar a los usuarios africanos, ya que Google Play tenía algunas restricciones. Lo seguimos con una plataforma de crowdfunding e incluso abrimos un sitio web de comercio electrónico que vendía kits de diseño electrónico a través de asociaciones con los gigantes estadounidenses Altera y Microchip. Si bien las empresas online tuvieron destellos de éxito, nos dimos cuenta rápidamente de que el camino hacia la rentabilidad sería largo y tortuoso, lo que requeriría una inyección constante de capital. Al final, los cerramos.

No estábamos solos. Viejos gigantes locales como el negocio del comercio electrónico Kalahari, la firma de publicidad En Mobi, y sitio clasificado electrónico Mocality rezanjado, reorganizado o cerrado. Al cerrar algunas de sus propiedades de comercio electrónico, Naspers, un imperio de los medios de comunicación e internet, anotó que fue un «día triste para el comercio electrónico» en África y citó la «falta de rentabilidad» como razón.

La realidad del negocio de Internet en África se desvía de lo que se puede obtener en el mundo occidental. El optimismo sobre África nubla algunos desafíos evidentes que enfrentará cualquier operador del continente. Los siguientes factores son las principales razones por las que el ecosistema empresarial africano de Internet, especialmente el comercio electrónico, no es muy rentable:

Desconfianza: Los africanos ricos aún no han aceptado las compras en línea debido al fraude en línea. En Nigeria, por ejemplo, donde el phishing es común, la gente se muestra escéptica acerca de poner sus credenciales en línea. Sin atraer a los mejores gastadores, el sector seguirá atendiendo principalmente a estudiantes universitarios y a una población más joven. Algunas de las empresas ofrecen efectivo contra entrega para mitigar este desafío.

Costo de la banda ancha: África disfruta enorme crecimiento de internet móvil que es el medio popular para que las personas accedan a la web. Si bien usar Facebook puede ser gratuito en algunas redes de telecomunicaciones, ver un contenido educativo de tres horas en Coursera o EDx MIT requerirá un gasto por Internet prepagado de 50 dólares en el Congo. Con el alto costo del ancho de banda, las empresas de Internet basadas en vídeo en África luchan; el líder del mercado, Irokotv, confía en el diásporas para la mayor parte de sus ingresos.

Logística: Amazon.com y eBay son grandes empresas que dependen del sistema postal estadounidense para atender a sus clientes. Vendo mis propios libros en línea en EE. UU.; una vez que un comprador realiza el pago, lo dejo en la oficina de correos para cerrar la transacción. En África, es más complicado con los sistemas postales que no funcionan. Las empresas online operan motos de entrega, lo que aumenta el costo de hacer negocios allí.

Mercado abierto africano: En África, hay «mercados» por todas partes, empezando por los guardias de seguridad que administran tiendas frente a las mansiones de sus maestros. Hay mercados abiertos, supermercados e incluso jóvenes desempleados que venden cosas en las paradas de tráfico de las principales ciudades. Una empresa de comercio electrónico debe vencer a estas entidades en los precios para ser competitiva. Debido a que casi todas las firmas de comercio electrónico están formalizadas para acceder al sistema bancario, pagan impuestos. En Ruanda, un 18% DE IVA puede poner un negocio en línea en desventaja cuando los competidores informales no cobran lo mismo.

Mercados fragmentados: Por todos los esfuerzos por hacer que África aparezca como un solo mercado, no lo es. Una empresa tiene que crear sitios específicos para cada país debido a las barreras de los pagos transfronterizos, los idiomas, las diferencias culturales y otros factores. Esto afecta a las economías de escala e impacta la asignación eficiente de capital con duplicación de recursos en toda la región.

Tasas de alfabetización: Incluso si se solucionan todos los problemas de infraestructura e integración, es posible que los ciudadanos analfabetos no puedan participar directamente en sitios de comercio electrónico que requieren habilidades de lectura y escritura. Chad, Níger y Burkina Faso, por ejemplo, han tasas literarias menos del 30%. Sin invertir en la educación de estos ciudadanos, el grupo de clientes potenciales para empresarios web se reduce considerablemente.

Hay algunas empresas que intentan abordar estos problemas. Tomar Jumia, un minorista en línea líder en Nigeria que vende de todo, desde artículos para el hogar hasta teléfonos móviles y artículos de salud y belleza. Fundada en 2012 con conexión al Hermanos alemanes Samwer, que se especializa en la clonación de empresas web estadounidenses en Europa y en otros lugares, cuenta con más de 1.500 empleados. Recaudó 150 millones de dólares en nueva financiación con una valoración de 555 millones de dólares en noviembre pasado. Jumia no está sola; hay firmas web como Konga, Olx y Souq con millones de dólares en financiación operando en África.

Sin embargo, el problema es que, si bien Jumia y otros pueden tener éxito por cuota de mercado, todavía no son rentables. Según Rocket Internet 2014 listado público, Jumia tenía 28 millones de dólares en ingresos netos, con 32 millones de dólares en pérdidas.

Cualquier startup con pocos millones de dólares en financiación puede ganar preeminencia en la región porque África tiene un grupo pobre de empresas. Hay 3.186 empresas en el continente (en todos los sectores) con ingresos superiores a 50 millones de dólares. Así que cuando una empresa recauda 100 millones de dólares, puede vencer a cualquiera por su cuota de mercado porque hay muy pocas empresas, especialmente en el sector web, que pueden desafiarlo. Pero entonces la empresa debe sembrar un sector en un lugar con baja adopción de Internet y altas tasas de analfabetismo, con la mayoría de los clientes fragmentados y fuera del alcance. El resultado es la falta de escala y eso afecta a la rentabilidad.

El comercio electrónico en África podría ser muy rentable; solo requerirá tiempo y esfuerzo. Los líderes del continente deben entender que, además de lanzar sitios web, hay muchos elementos que los empresarios necesitan tener éxito rentable. Estos incluyen una mayor integración de las distintas economías africanas; invertir en infraestructuras como el sistema postal, la banda ancha y las redes de transporte; establecer un sistema panafricano para perseguir el fraude y mejorar la confianza empresarial en Internet africano; y, lo que es más importante, mejorar las tasas de alfabetización. Para que la web funcione para las empresas, los líderes africanos deben centrarse menos en cómo mejorar el número total de dominios registrados y, en cambio, arregla el ecosistema empresarial físico que siguen descuidando para liberar los poderes generadores de riqueza de la web en África.

Internet está rediseñando el comercio y seguirá reestructurando los sectores industriales. África no puede permitirse el lujo de evitar participar en las oportunidades que Internet permite a través de la expansión de los mercados. Pero los emprendedores, especialmente los de las empresas basadas en la web, deben darse cuenta de los obstáculos que tendrán que superar para tener éxito y rentabilidad en el continente antes de entrar.


Escrito por
Ndubuisi Ekekwe



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