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Lo que aprendí de Warren Buffett

Un libro en Buffett Spurs Gates para reflexionar sobre su amistad.

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W Barren Buffett: La creación de un capitalista estadounidense, Roger Lowenstein (Nueva York: Random House, 1995).

Roger Lowenstein comienza su nueva biografía de Warren Buffett con un descargo de responsabilidad. Revela que es un inversor desde hace mucho tiempo en Berkshire Hathaway, la compañía que bajo la orientación de Buffett ha visto subir el precio de sus acciones en 33 años desde$ 7,60 a aproximadamente$30,000.

Al revisar el libro de Lowenstein, debo empezar con un descargo de responsabilidad también. No puedo ser neutral ni desapasionada con Warren Buffett, porque somos amigos íntimos. Recientemente pasamos unas vacaciones juntos en China con nuestras esposas. Creo que sus chistes son divertidos. Creo que sus prácticas dietéticas —muchas hamburguesas y Cocas— son excelentes. En resumen, soy fan.

Es fácil ser fan de Warren y, sin duda, muchos lectores de Buffett: La creación de un capitalista estadounidense se unirá a las filas crecientes. El libro de Lowenstein es un relato directo de la extraordinaria vida de Buffett. No transmite completamente lo divertido, humilde y encantador tipo que es Warren, pero su singularidad se encuentra. Es probable que nadie se salga diciendo: «Oh, soy como ese tipo».

Las líneas generales de la carrera de Warren son bien conocidas y el libro ofrece detalles agradables. Lowenstein traza la vida de Warren desde su nacimiento en Omaha, Nebraska en 1930 hasta su primera compra de acciones a los 11 años, y desde su estudio de la profesión de valores bajo el legendario Benjamin Graham de la Universidad de Columbia hasta su fundación de la Buffett Partnership a los 25 años. El autor describe el secreto de Buffett sobre las acciones que eligió para la asociación, y su apertura contrastante sobre su principio rector, que es comprar acciones a precios de sótano de ganga y mantenerlas pacientemente. Como explicó Warren en una carta a sus socios: «Esta es la piedra angular de nuestra filosofía de inversión: nunca cuentes con hacer una buena venta. Que el precio de compra sea tan atractivo que incluso una venta mediocre dé buenos resultados».

Lowenstein describe cómo Warren tomó el control de Berkshire Hathaway y acobardó su moribundo negocio textil para comprar acciones de otras compañías. El libro explica cómo Berkshire se convirtió en un holding y cómo evolucionó su filosofía de inversión a medida que Warren aprendió a mirar más allá de los datos financieros y reconocer el potencial económico de franquicias únicas como los periódicos dominantes. Hoy Berkshire es propietaria de empresas como See’s Candy Shops, Noticias de Buffalo, y World Book International, así como puestos importantes en compañías como American Express, Capital Cities/ABC (ahora Disney), Coca-Cola, Gannett, Gillette y Washington Post Company. También es una importante aseguradora que incluye a GEICO Corporation en sus participaciones.

Es probable que los lectores se alejen de la descripción del libro sobre la vida y los objetivos de inversión de Buffett sintiéndose mejor informados sobre la inversión y los negocios, pero no es seguro si esas lecciones se traducirán en grandes resultados de inversión. El don de Warren es poder pensar por delante de la multitud, y requiere algo más que tomar en serio los aforismos de Warren para lograrlo, aunque Warren está lleno de aforismos que vale la pena tomarse en serio.

Por ejemplo, a Warren le gusta decir que no hay huelgas llamadas en la inversión. Los golpes ocurren solo cuando te balanceas y fallas. Cuando estás al bate, no debes preocuparte por cada lanzamiento, ni debes arrepentirte de los buenos lanzamientos en los que no te balanceas. En otras palabras, no tienes que tener una opinión sobre cada acción u otra oportunidad de inversión, ni deberías sentirte mal si una acción que no recogiste sube drásticamente. Warren dice que en tu vida deberías balancearte en solo un par de docenas de lanzamientos, y aconseja hacer una tarea cuidadosa para que los pocos columpios que hagas sean golpes.

Por ejemplo, a Warren le gusta decir que no hay huelgas llamadas en la inversión. Los golpes ocurren solo cuando te balanceas y fallas.

Warren sigue su propio consejo: Cuando invierte en una empresa, le gusta leer todos sus informes anuales que se remontan tan lejos como puede. Él analiza cómo ha progresado la empresa y cuál es su estrategia. Investiga a fondo y actúa deliberadamente, y con poca frecuencia. Una vez que ha comprado una empresa o acciones de una empresa, es reacio a vender.

Su inclinación por las inversiones a largo plazo se refleja en otro de sus aforismos: «Deberías invertir en un negocio que incluso un tonto pueda dirigir, porque algún día un tonto lo hará».

No cree en las empresas que confían para su éxito en que cada empleado sea excelente. Tampoco cree que las grandes personas ayuden tanto cuando los fundamentos de un negocio son malos. Dice que cuando la buena gestión se introduce en un negocio fundamentalmente malo, es la reputación del negocio lo que permanece intacta.

A Warren le gusta decir que un buen negocio es como un castillo y tienes que pensar todos los días, ¿la gerencia está creciendo el tamaño del foso? ¿O se está reduciendo el foso? Las grandes empresas no son tan comunes y encontrarlas es difícil. Factores inusuales se combinan para crear fosos que protegen a ciertas empresas de algunos de los rigores de la competencia. Warren es excelente en reconocer estas franquicias.

Warren instala gerentes sólidos en las empresas que Berkshire posee y tiende a dejarlos prácticamente solos. Su propuesta básica a los gerentes es que en la medida en que una empresa gira dinero en efectivo, lo que hacen las buenas empresas, los gerentes pueden confiar en Warren para invertirlo sabiamente. No anima a los directivos a diversificarse. Se espera que los gerentes se concentren en los negocios que conocen bien para que Warren sea libre de concentrarse en lo que hace bien: invertir.

Mi propia reacción al encontrarme con Warren me tomó por sorpresa. Cada vez que alguien me dice: «Conoce a tal y tal; es el tipo más inteligente de la historia» o «Tienes que conocer a mi amigo tal y tal; él es el mejor en tal y tal», mis defensas suben. La mayoría de las personas llegan rápidamente a la conclusión de que alguien o algo que encuentran personalmente es excepcional. Esto es solo la naturaleza humana. Todo el mundo quiere conocer a alguien o algo superlativo. Como resultado, la gente sobrestima el mérito de aquello a lo que han estado expuestos. Así que el hecho de que la gente llamara único a Warren Buffett no me impresionó mucho.

De hecho, era extremadamente escéptico cuando mi madre me sugirió que me tomara un día fuera del trabajo para conocerlo el 5 de julio de 1991. ¿De qué se supone que hablamos él y yo, relaciones P/E? Quiero decir, ¿pasar todo el día con un tipo que solo elige acciones? ¿Especialmente cuando hay mucho trabajo por hacer? ¿Bromeas?

Le dije a mi madre: «Voy a trabajar el 5 de julio. Estamos muy ocupados. Lo siento».

Ella dijo: «Kay Graham estará allí».

Eso me llamó la atención. Nunca había conocido a Graham, pero me impresionó lo bien que había dirigido la Washington Post Company y por el papel de su periódico en la historia política. Sucedió que Kay y Warren habían sido grandes amigos durante años, y una de las inversiones más perversas de Warren fue en acciones de Post. Kay, Warren y un par de destacados periodistas estaban juntos en el área de Seattle, y debido a una circunstancia inusual, todos se metieron en un pequeño auto esa mañana para un largo viaje hasta la casa de fin de semana de mi familia, que está a un par de horas fuera de la ciudad. Algunos de los que iban en el coche eran tan escépticos como yo. «¿Vamos a pasar todo el día en casa de esta gente?» preguntó alguien en el auto estrecho. «¿Qué vamos a hacer todo el día?»

Mi madre fue muy dura que venga. «Me quedaré un par de horas, y luego volveré», le dije.

Cuando llegué, Warren y yo empezamos a hablar de cómo el negocio de los periódicos estaba cambiando con la llegada de minoristas que hacían menos publicidad. Luego empezó a preguntarme sobre IBM: «Si estuvieras construyendo IBM desde cero, ¿cómo se vería diferente? ¿Cuáles son los negocios de crecimiento de IBM? ¿Qué ha cambiado para ellos?»

Hizo buenas preguntas y contó historias educativas. No hay nada que me guste tanto como aprender, y nunca había conocido a nadie que pensara en los negocios de una manera tan clara. Ese primer día, me presentó un intrigante ejercicio analítico que hace. Escogerá un año —digamos 1970— y examinará las diez empresas con mayor capitalización de mercado de ese entonces. Luego pasará a 1990 y analizará cómo les fue a esas empresas. Su entusiasmo por el ejercicio era contagioso. Me quedé todo el día, y antes de que se fuera con sus amigos, incluso acepté volar a Nebraska para ver un partido de fútbol con él.

Cuando estás con Warren, puedes notar lo mucho que le gusta su trabajo. Se presenta de muchas maneras. Cuando explica cosas, nunca es «Oye, soy inteligente con esto y te voy a impresionar». Es más como «Esto es así que interesante y en realidad es muy sencillo. Te lo explicaré y te darás cuenta de lo tonto que fue que me llevó mucho tiempo averiguarlo». Y cuando lo comparte contigo, usando su agudo sentido del humor para ayudar a hacer el punto, parece simple.

Warren y yo nos divertimos mucho cuando tomamos los mismos datos que todos los demás tienen y encontramos nuevas formas de verlos que son novedosos y, en cierto sentido, obvios. Cada uno de nosotros trata de hacer esto todo el tiempo para nuestras respectivas empresas, pero es particularmente agradable y estimulante discutir estas ideas entre sí.

Somos bastante sincero y nada contradictorio. Nuestros intereses comerciales no se superponen mucho, aunque su impreso Enciclopedia mundial del libro compite con mi Microsoft Encarta electrónica. Warren se mantiene alejado de las empresas tecnológicas porque le gustan las inversiones en las que puede predecir los ganadores con una década de antelación, una hazaña casi imposible cuando se trata de tecnología. Por desgracia para Warren, el mundo de la tecnología no conoce fronteras. Con el tiempo, la mayoría de los activos empresariales se verán afectados por el amplio alcance de la tecnología, aunque Gillette, Coca-Cola y See’s deberían estar seguros.

Un área en la que justas de vez en cuando son las matemáticas. Una vez Warren me presentó cuatro dados inusuales, cada uno con una combinación única de números (del 0 al 12) en sus lados. Propuso que cada uno escogiera uno de los dados, descartáramos el tercero y el cuarto, y apostáramos quién tiraría el número más alto con más frecuencia. Se ofreció gentilmente a dejarme elegir mi dado primero.

«Está bien», dijo Warren, «porque tú eliges primero, ¿qué tipo de probabilidades me darás?»

Sabía que pasaba algo. «Déjame ver esos dados», dije.

Después de estudiar los números en sus caras por un momento, dije: «Esta es una propuesta perdedora. Tú eliges primero».

Una vez que eligió un dado, me llevó un par de minutos averiguar cuál de los tres dados restantes elegir en respuesta. Debido a la cuidadosa selección de los números de cada dado, no eran transitivos. Cada uno de los cuatro dados podía ser vencido por uno de los otros: die A tendería a vencer al die B, die B tendería a vencer al die C, die C tendería a vencer al die D, y die D tendería a vencer al die A. Esto significaba que no había una primera opción ganadora de un dado, solo una segunda opción ganadora. Era contradictorio, como muchas cosas en el mundo de los negocios.

Warren es genial con los números, y a mí también me encantan las matemáticas. Pero ser bueno con los números no se correlaciona necesariamente con ser un buen inversor. Warren no supera a otros inversores porque calcula mejor las cuotas. Eso no es todo en absoluto. Warren nunca hace una inversión en la que la diferencia entre hacerlo y no hacerlo depende del segundo dígito de la computación. No invierte, da un golpe de bate, a menos que la oportunidad parezca increíblemente buena.

Un hábito de Warren que admiro es que mantiene su agenda libre de reuniones. Se le da bien decir que no a las cosas. Sabe lo que le gusta hacer, y lo que hace, lo hace increíblemente bien. Le gusta sentarse en su oficina a leer y pensar. Hay algunas cosas que hará más allá de eso, pero no muchas. Un punto que Lowenstein hace que es absolutamente cierto es que Warren es una criatura de hábitos. Creció en Omaha y quiere quedarse en Omaha. Ha llegado a conocer a cierto grupo de personas, y le gustaría pasar tiempo con esa gente. No es una persona que busca cosas nuevas y exóticas. Warren, que acaba de cumplir 65 años, todavía vive en la casa de Omaha que compró para sí mismo a los 27 años.

Su afinidad por la rutina también se extiende a sus prácticas de inversión. Warren se adhiere a empresas con las que se siente cómodo. No invierte mucho fuera de los Estados Unidos. Hay algunas empresas que ha decidido que son grandes inversiones a largo plazo. Y a pesar de las matemáticas evidentes de que debe haber un precio que anticipe completamente todo el buen trabajo que esas empresas harán en el futuro, simplemente no venderá sus acciones sin importar cuál sea el precio. Creo que su renuencia a vender es más filosófica que impulsada por la optimización, pero ¿quién soy yo para cuestionar al inversor más exitoso del mundo? La renuencia de Warren a vender encaja con sus otras tendencias.

Warren y yo compartimos ciertos valores. Él y yo nos sentimos afortunados de que hayamos nacido en una época en la que nuestras habilidades han resultado ser tan remunerativas. Si hubiéramos nacido en otro momento, nuestras habilidades no habrían tenido mucho valor. Como no planeamos gastar gran parte de lo que hemos acumulado, podemos asegurarnos de que nuestra riqueza beneficie a la sociedad. En cierto sentido, ambos trabajamos para la caridad. En cualquier caso, nuestros herederos solo recibirán una pequeña porción de lo que acumulemos, porque ambos creemos que transmitir una enorme riqueza a los niños no redunda en su interés ni en el de la sociedad. A Warren le gusta decir que quiere dar a sus hijos suficiente dinero para que hagan cualquier cosa pero no lo suficiente para que no hagan nada. Pensé en esto antes de conocer a Warren, y oírlo articular cristalizó mis sentimientos.

Lowenstein es un buen recopilador de hechos, y Buffett está escrito de manera competente. Warren me ha dicho que el libro es exacto en la mayoría de los aspectos. Dice que algún día va a escribir su propio libro, pero dado lo mucho que le encanta trabajar y lo difícil que es escribir un libro (basado en mi experiencia personal), creo que pasarán varios años antes de que lo haga. Cuando salga, estoy seguro de que será uno de los libros de negocios más valiosos de la historia.

Las cartas de Warren a los accionistas ya están entre las mejores de la literatura empresarial.

Las cartas de Warren a los accionistas en los informes anuales de Berkshire Hathaway ya se encuentran entre las mejores publicaciones de negocios. Gran parte del análisis de Lowenstein proviene de esas cartas, como debería ser. Si, después de leer Buffett, estás intrigado por el hombre y sus métodos, te recomiendo encarecidamente los informes anuales, incluso los de hace 10 o 15 años. Están disponibles en muchas bibliotecas.

Se han escrito otros libros sobre Warren Buffett y su estrategia de inversión, pero hasta que Warren escriba su propio libro, este es el que hay que leer.


Escrito por
Bill Gates




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