Lo que aprendí de Warren Buffett

Un libro sobre Buffett espuelas Gates para reflexionar sobre su amistad.
Lo que aprendí de Warren Buffett
Lo que aprendí de Warren Buffett
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W arren Buffett: La creación de un capitalista americano, Roger Lowenstein (Nueva York: Random House, 1995).

Roger Lowenstein comienza su nueva biografía de Warren Buffett con un descargo de responsabilidad. Revela que es un inversor de larga data en Berkshire Hathaway, la compañía que bajo la guía de Buffett ha visto subir su precio de las acciones en 33 años desde$ 7,60 a aproximadamente$30,000.

Al revisar el libro de Lowenstein, debo comenzar con un descargo de responsabilidad, también. No puedo ser neutral o desapasionado con Warren Buffett, porque somos amigos cercanos. Recientemente nos fuimos de vacaciones juntos en China con nuestras esposas. Creo que sus chistes son todos graciosos. Creo que sus prácticas dietéticas, muchas hamburguesas y Cockes, son excelentes. En resumen, soy un fan.

Es fácil ser un fan de Warren, y sin duda muchos lectores de Buffett: La creación de un capitalista estadounidense se unirá a las filas crecientes. El libro de Lowenstein es un relato directo de la extraordinaria vida de Buffett. No transmite completamente lo divertido, humilde y encantador que es Warren, pero su singularidad se encuentra. Nadie es probable que se escape de él diciendo, «Oh, soy como ese tipo».

Las líneas generales de la carrera de Warren son bien conocidas, y el libro ofrece detalles agradables. Lowenstein rastrea la vida de Warren desde su nacimiento en Omaha, Nebraska en 1930 hasta su primera compra de acciones a los 11 años, y desde su estudio de la profesión de valores bajo el legendario Benjamin Graham de la Universidad de Columbia hasta su fundación de la Asociación Buffett a los 25 años. El autor describe el secreto de Buffett sobre las acciones que eligió para la sociedad, y su apertura contrastante sobre su principio rector, que es comprar acciones a precios de negociación y mantenerlas pacientemente. Como Warren explicó una vez en una carta a sus socios, «Esta es la piedra angular de nuestra filosofía de inversión: Nunca cuente con hacer una buena venta. Que el precio de compra sea tan atractivo que incluso una venta mediocre da buenos resultados.»

Lowenstein describe cómo Warren tomó el control de Berkshire Hathaway y cogió su negocio textil moribundo con el fin de comprar acciones en otras empresas. El libro narra cómo Berkshire evolucionó hasta convertirse en una sociedad holding y cómo evolucionó su filosofía de inversión a medida que Warren aprendió a mirar más allá de los datos financieros y reconocer el potencial económico de franquicias únicas como los periódicos dominantes. Hoy en día Berkshire posee empresas como See Candy Shops, el Buffalo News, y World Book International, así como importantes posiciones en compañías como American Express, Capital Cities/ABC (ahora Disney), Coca-Cola, Gannett, Gillette y la Washington Post Company. También es una importante aseguradora que incluye a GEICO Corporation en sus participaciones.

Es probable que los lectores se alejen de la descripción del libro de la vida y los objetivos de inversión de Buffett sintiéndose mejor educados sobre la inversión y los negocios, pero si esas lecciones se traducirán en grandes resultados de inversión es menos que seguro. El regalo de Warren es ser capaz de pensar por delante de la multitud, y requiere más que tomar aforismos de Warren en el corazón para lograr eso, aunque Warren está lleno de aforismos bien vale la pena tomar en serio.

Por ejemplo, a Warren le gusta decir que no hay llamadas huelgas en la inversión. Las huelgas ocurren solo cuando se balancea y se pierde. Cuando estás en el bate, no debes preocuparte por cada lanzamiento, ni debes arrepentirte de los buenos lanzamientos en los que no te balanceas. En otras palabras, no tienes que tener una opinión sobre cada acción u otra oportunidad de inversión, ni deberías sentirte mal si una acción que no recogiste sube drásticamente. Warren dice que en tu vida deberías balancearte en sólo un par de docenas de lanzamientos, y aconseja hacer los deberes cuidadosos para que los pocos columpios que haces sean éxitos.

Por ejemplo, a Warren le gusta decir que no hay llamadas huelgas en la inversión. Las huelgas ocurren solo cuando se balancea y se pierde.

Warren sigue su propio consejo: Cuando invierte en una empresa, le gusta leer todos sus informes anuales lo más lejos posible. Él analiza cómo ha progresado la empresa y cuál es su estrategia. Investiga a fondo y actúa deliberadamente y con poca frecuencia. Una vez que ha comprado una empresa o acciones en una empresa, es reacio a vender.

Su inclinación por las inversiones a largo plazo se refleja en otro de sus aforismos: «Usted debe invertir en un negocio que incluso un tonto puede ejecutar, porque algún día un tonto lo hará».

Él no cree en las empresas que confían para su éxito en que cada empleado sea excelente. Tampoco cree que las grandes personas ayuden tanto cuando los fundamentos de un negocio son malos. Dice que cuando la buena gestión se introduce en un negocio fundamentalmente malo, es la reputación del negocio la que permanece intacta.

A Warren le gusta decir que un buen negocio es como un castillo y tienes que pensar todos los días, ¿la dirección está creciendo el tamaño del foso? ¿O se está encogiendo el foso? Las grandes empresas no son tan comunes, y encontrarlas es difícil. Factores inusuales se combinan para crear los fosos que protegen a ciertas empresas de algunos de los rigores de la competencia. Warren es excelente reconociendo estas franquicias.

Warren instala gerentes fuertes en las empresas que posee Berkshire y tiende a dejarlos bastante solos. Su proposición básica a los gerentes es que, en la medida en que una compañía haga girar dinero en efectivo, lo que hacen los buenos negocios, los gerentes pueden confiar en Warren para invertir sabiamente. No anima a los gerentes a diversificarse. Se espera que los gerentes se concentren en los negocios que conocen bien para que Warren sea libre de concentrarse en lo que hace bien: invertir.

Mi propia reacción al conocer a Warren me tomó por sorpresa. Cada vez que alguien me dice: «Conoce a tal y tal; él es el tipo más inteligente de la historia» o «Tienes que conocer a mi amigo tal y tal; él es el mejor en tal y tal», mis defensas suben. La mayoría de las personas se apresuran a concluir que alguien o algo que se encuentran personalmente es excepcional. Esto es sólo la naturaleza humana. Todo el mundo quiere conocer a alguien o algo superlativo. Como resultado, la gente sobreestima el mérito de aquello a lo que han estado expuestos. Así que el hecho de que la gente llamara a Warren Buffett único no me impresionó mucho.

De hecho, yo era extremadamente escéptico cuando mi madre sugirió que me tomara un día fuera del trabajo para conocerlo el 5 de julio de 1991. ¿De qué se suponía que él y yo hablaríamos, relaciones P/E? Quiero decir, ¿pasar todo el día con un tipo que sólo recoge acciones? ¿Especialmente cuando hay mucho trabajo que hacer? ¿Bromeas?

Le dije a mi madre: «Estoy trabajando el 5 de julio. Estamos muy ocupados. Lo siento.»

Ella dijo, «Kay Graham estará allí».

Eso me llamó la atención. Nunca había conocido a Graham, pero me impresionó lo bien que había dirigido la Washington Post Company y el papel de su periódico en la historia política. Como sucedió, Kay y Warren habían sido grandes amigos durante años, y una de las inversiones más atrevidas de Warren fue en acciones Post. Kay, Warren, y un par de periodistas prominentes estaban juntos en el área de Seattle, y debido a una circunstancia inusual todos se metieron en un pequeño coche esa mañana para un largo viaje a la casa de fin de semana de mi familia, que está a un par de horas fuera de la ciudad. Algunas de las personas en el coche eran tan escépticas como yo. «¿Vamos a pasar todo el día en casa de esta gente?» alguien en el coche estrecho preguntó. «¿Qué vamos a hacer todo el día?»

Mi madre era realmente duro núcleo que vengo. «Me quedaré un par de horas, y luego volveré», le dije.

Cuando llegué, Warren y yo empezamos a hablar de cómo el negocio de los periódicos estaba siendo cambiado por la llegada de minoristas que hacían menos publicidad. Luego empezó a preguntarme sobre IBM: «Si estuvieras construyendo IBM desde cero, ¿cómo sería diferente? ¿Cuáles son los negocios en crecimiento para IBM? ¿Qué ha cambiado para ellos?»

Hizo buenas preguntas y contó historias educativas. No hay nada que me guste tanto como aprender, y nunca había conocido a nadie que pensara en los negocios de una manera tan clara. En ese primer día, me presentó un intrigante ejercicio analítico que hace. Él elegirá un año, digamos, 1970, y examinará las diez compañías de capitalización de mercado más altas de esa época. Luego irá hacia 1990 y verá cómo les fue a esas compañías. Su entusiasmo por el ejercicio era contagioso. Me quedé todo el día, y antes de que se fuera con sus amigos, incluso acepté volar a Nebraska para ver un partido de fútbol con él.

Cuando estás con Warren, puedes decir lo mucho que ama su trabajo. Se encuentra de muchas maneras. Cuando explica cosas, nunca es «Oye, soy inteligente con esto y voy a impresionarte». Es más como «Esto es así que interesante y en realidad es muy simple. Te lo explicaré y te darás cuenta de lo tonto que fue que me tomó mucho tiempo averiguarlo». Y cuando lo comparte contigo, usando su agudo sentido del humor para ayudar a hacer el punto, parece simple.

Warren y yo nos divertimos más cuando tomamos los mismos datos que todos los demás tienen y nos encontramos con nuevas formas de mirarlos que son novedosas y, en cierto sentido, obvias. Cada uno de nosotros trata de hacer esto todo el tiempo para nuestras respectivas empresas, pero es particularmente agradable y estimulante discutir estas ideas entre sí.

Somos muy sinceros y no en absoluto contradictorios. Nuestros intereses comerciales no se superponen mucho, aunque su impreso Enciclopedia del Libro Mundial compite con mi Microsoft Encarta electrónica. Warren se aleja de las empresas tecnológicas porque le gustan las inversiones en las que puede predecir los ganadores con una década de antelación, una hazaña casi imposible cuando se trata de tecnología. Desafortunadamente para Warren, el mundo de la tecnología no conoce fronteras. Con el tiempo, la mayoría de los activos empresariales se verán afectados por el amplio alcance de la tecnología, aunque Gillette, Coca-Cola y See deberían estar seguros.

Un área en la que hacemos justas de vez en cuando es matemática. Una vez Warren me presentó cuatro dados inusuales, cada uno con una combinación única de números (de 0 a 12) en sus lados. Propuso que cada uno escogiera uno de los dados, descartara el tercero y el cuarto, y apostara por quién tiraría el número más alto con mayor frecuencia. Amablemente se ofreció a dejarme elegir mi morir primero.

«De acuerdo», dijo Warren, «porque tienes que elegir primero, ¿qué tipo de probabilidades me darás?»

Sabía que algo pasaba. «Déjame ver esos dados», dije.

Después de estudiar los números en sus caras por un momento, dije: «Esta es una propuesta perdedora. Tú eliges primero».

Una vez que eligió un dado, me tomó un par de minutos averiguar cuál de los tres dados restantes elegir en respuesta. Debido a la cuidadosa selección de los números en cada dado, eran no transitivos. Cada uno de los cuatro dados podría ser golpeado por uno de los otros: die A tendería a vencer Die B, die B tendería a vencer Die C, die C tendería a vencer Die D, y die D tendería a vencer Die A. Esto significaba que no había una primera elección ganadora de un dado, sólo una segunda opción ganadora. Era contra-intuitivo, como muchas cosas en el mundo de los negocios.

Warren es genial con los números, y a mí también me encantan las matemáticas. Pero ser bueno con los números no necesariamente se correlaciona con ser un buen inversor. Warren no supera a otros inversores porque calcula las probabilidades mejor. Eso no es para nada. Warren nunca hace una inversión donde la diferencia entre hacerlo y no hacerlo depende del segundo dígito de cálculo. Él no invierte, toma un swing del murciélago, a menos que la oportunidad parezca increíblemente buena.

Un hábito de Warren que admiro es que mantiene su agenda libre de reuniones. Es bueno diciendo que no a las cosas. Sabe lo que le gusta hacer y lo que hace, lo hace increíblemente bien. Le gusta sentarse en su oficina y leer y pensar. Hay algunas cosas que hará más allá de eso, pero no muchas. Un punto que Lowenstein hace que sea absolutamente cierto es que Warren es una criatura de hábito. Creció en Omaha, y quiere quedarse en Omaha. Ha llegado a conocer a cierto grupo de personas, y le gustaría pasar tiempo con esas personas. No es una persona que busca cosas exóticas nuevas. Warren, que acaba de cumplir 65 años, todavía vive en la casa de Omaha que compró para sí a los 27 años.

Su afinidad por la rutina se extiende también a sus prácticas de inversión. Warren se adhiere a las empresas con las que se siente cómodo. No invierte mucho fuera de los Estados Unidos. Hay algunas empresas que ha decidido que son grandes inversiones a largo plazo. Y a pesar de las matemáticas evidentes de que debe haber un precio que anticipe completamente todo el buen trabajo que esas empresas harán en el futuro, simplemente no venderá sus acciones sin importar cuál sea el precio. Creo que su renuencia a vender es más filosófica que impulsada por la optimización, pero ¿quién soy yo para cuestionar al inversor más exitoso del mundo? La renuencia de Warren a vender encaja con sus otras tendencias.

Warren y yo compartimos ciertos valores. Él y yo nos sentimos afortunados de haber nacido en una era en la que nuestras habilidades han resultado ser tan remunerativas. Si hubiéramos nacido en un momento diferente, nuestras habilidades podrían no haber tenido mucho valor. Como no planeamos gastar gran parte de lo que hemos acumulado, podemos asegurarnos de que nuestra riqueza beneficie a la sociedad. En cierto sentido, ambos trabajamos para la caridad. En cualquier caso, nuestros herederos recibirán sólo una pequeña porción de lo que acumulamos, porque ambos creemos que transmitir una gran riqueza a los niños no es en interés de ellos o de la sociedad. A Warren le gusta decir que quiere darle a sus hijos suficiente dinero para que hagan cualquier cosa, pero no lo suficiente para que no hagan nada. Pensé en esto antes de conocer a Warren, y escucharlo articularlo cristalizó mis sentimientos.

Lowenstein es un buen coleccionista de hechos, y¡Bufett está escrito de manera competente. Warren me ha dicho que el libro es en la mayoría de los aspectos exacto. Dice que algún día va a escribir su propio libro, pero dado lo mucho que le gusta trabajar y lo difícil que es escribir un libro (basado en mi experiencia personal), creo que pasarán varios años antes de que lo haga. Cuando salga, estoy seguro de que será uno de los libros de negocios más valiosos de la historia.

Ya, las cartas de Warren a los accionistas se encuentran entre las mejores de la literatura empresarial.

Ya, las cartas de Warren a los accionistas en los informes anuales de Berkshire Hathaway están entre las mejores de la literatura empresarial. Gran parte del análisis de Lowenstein proviene de esas cartas, como debería. Si, después de leer Buffet, Estás intrigado por el hombre y sus métodos, te recomiendo encarecidamente los informes anuales, incluso los de hace 10 o 15 años. Están disponibles en muchas bibliotecas.

Otros libros han sido escritos sobre Warren Buffett y su estrategia de inversión, pero hasta que Warren escriba su propio libro, este es el que debe leer.

A version of this article appeared in the
January–February 1996 issue of
Harvard Business Review.


Bill Gates
Via HBR.org

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