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La inflación importa por Pete Comley

La inflación importa por Pete Comley
La inflación importa por Pete Comley

La inflación importa (2015) toma lo que a menudo se presenta como un tema denso y complicado -por no decir aburrido- y lo convierte en algo que cualquiera puede entender. Mediante explicaciones sencillas y claras, presenta las razones por las que existe la inflación, qué y quién la perpetúa, y cómo repercute tanto en la economía como en la sociedad en su conjunto. Analizando las tendencias históricas, también presenta la teoría de que la inflación tiende a seguir un patrón ondulatorio a lo largo del tiempo, pero que no tiene por qué seguir siendo así.

Sobre el autor

Pete Comley es autor y antiguo consultor de ideas en su propia empresa, Join the Dots. Fundada en 1998, fue la primera agencia de estudios de mercado online del Reino Unido. Ha publicado otros dos libros, Monkey with a Pin y Inflation Tax: El plan para hacer frente a las deudas.

Comprende los entresijos de la inflación, sin la complicada jerga.

Empecemos con una pregunta: ¿Qué es exactamente la inflación?

¿Has pensado en ello un segundo? Probablemente tu definición sea algo así como “un aumento general de los precios”. Y eso no está mal. La inflación implica un aumento persistente del nivel de precios al consumo. Sin embargo, esta definición pasa por alto un segundo aspecto igualmente importante de la inflación: el hecho de que también implica una disminución del poder adquisitivo del dinero. En otras palabras, tus dólares, euros o libras podrán comprarte menos en el futuro de lo que pueden comprarte ahora.

Este aspecto de la inflación ha provocado una peligrosa espiral de desigualdad a medida que la riqueza de los más ricos -incluido el gobierno central- se expande a costa de los ciudadanos medios. Pero nos estamos adelantando un poco. Empecemos por el principio: ¿Qué causa la inflación?

En este resumen, aprenderás

  • por qué la inflación sigue un patrón ondulatorio
  • cómo contribuye el crecimiento de la población a la inflación; y
  • quién se beneficia más de la inflación.

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La inflación es un aumento de los precios causado normalmente por un aumento de la oferta monetaria.

Acabamos de esbozar la definición de inflación. Recapitulando: es un aumento persistente de los precios de los bienes o servicios, o una disminución persistente del poder adquisitivo del dinero.

¿Cómo podemos imaginar esto? Muchos libros de texto de introducción a la economía lo ilustran con un ejemplo como el siguiente.

Digamos que tienes cinco panaderos y cinco cerveceros. Respectivamente, cada uno de ellos vende una barra de pan y una pinta de cerveza cada día. Las barras de pan y las pintas de cerveza cuestan una moneda de oro cada una. Hay diez monedas de oro en total en todo el mundo. Un día, alguien encuentra otras diez monedas de oro. Éstas se reparten por igual entre las diez personas. Sin embargo, el número de barras de pan y de pintas de cerveza sigue siendo el mismo: cinco y cinco. Como la gente siente que tiene más dinero, empieza a intentar superar la oferta de los demás para conseguir más pan y cerveza. Como resultado, tanto el precio del pan como el de la cerveza aumentan. Ahora cada pan y cada pinta cuestan dos monedas de oro en lugar de una.

En la vida real, la inflación sigue un camino mucho más lento y complejo que éste. Pero como muestra el ejemplo, la inflación está estrechamente relacionada con la oferta monetaria, es decir, la cantidad total de dinero en una economía. Si la oferta monetaria es mayor, los precios subirán, ya que todos intentan superar la oferta de los demás para comprar una cantidad limitada de bienes.

En el ejemplo del pan y la cerveza, la oferta monetaria aumentó porque alguien descubrió un montón de monedas de oro. En la vida real, los aumentos de la oferta monetaria suelen estar causados por dos factores diferentes: los bancos centrales que imprimen nuevo dinero y los bancos privados que conceden préstamos a particulares o empresas.

Un ejemplo extremo y famoso de la primera situación ocurrió durante la República de Weimar en Alemania a principios de los años 20. En el periodo posterior a la Primera Guerra Mundial, el gobierno alemán estaba muy endeudado. Para financiar esa deuda, decidió imprimir más dinero, mucho dinero. Esto funcionó, por supuesto, y toda la deuda se pagó rápidamente. Sin embargo, en el proceso, el gobierno creó una hiperinflación – básicamente, un caso extremo de inflación. Al final, los precios aumentaron un enorme 29.500% en 1923. Gran parte de la población vio cómo su riqueza material -al menos, la que tenía en efectivo- se esfumaba en un instante.

Afortunadamente, la hiperinflación no ocurre a menudo. Es mucho más frecuente que el aumento de la oferta monetaria se produzca cuando los bancos privados conceden préstamos, porque, por supuesto, los bancos prestan dinero que no poseen realmente.

Lo más importante es recordar que el tamaño de la oferta monetaria influye en la inflación. Pero hay que añadir un detalle más: este efecto sólo es evidente a medio plazo. A corto y largo plazo, la oferta monetaria tiene una débil conexión con la inflación. Exploremos esto un poco más.

La inflación tiende a seguir un patrón de onda, en el que los precios suben, se estabilizan y vuelven a subir.

Por tanto, sabemos que los cambios en la oferta monetaria afectan a la inflación a medio plazo, pero no es así a corto y largo plazo. ¿Qué es lo que influye en la inflación durante esos plazos?

Cuando se trata del corto plazo, la oferta monetaria es menos relevante porque sus cambios no se reflejan inmediatamente en los precios de los bienes y servicios. A menudo, esto se debe a que los aumentos de la oferta monetaria hacen que la gente ahorre inicialmente, por lo que no gastan su nuevo dinero de inmediato. Además, la mayor parte del dinero nuevo lo crean los bancos cuando conceden préstamos. Ese dinero suele transferirse a activos -como los bienes inmuebles, por ejemplo- en lugar de convertirse directamente en bienes y servicios.

En lugar de la oferta monetaria, hay otros factores que promueven la inflación a corto plazo. El economista John Maynard Keynes los esbozó a principios del siglo XX. Propuso que la inflación podía deberse a que la demanda superaba a la oferta. Además, señaló que la inflación podía incorporarse a un sistema económico mediante, por ejemplo, aumentos salariales anuales regulares. Mucha gente piensa que sus salarios aumentan cada año porque han hecho un buen trabajo, pero en realidad estos aumentos son el resultado de la inflación.

Eso es a corto plazo. A largo plazo, la inflación se ve afectada sobre todo por el crecimiento de la población. Este efecto es fácil de entender. Una población creciente significa que más personas compiten por unos recursos limitados, lo que significa precios más altos. De 1950 a 2013, la población mundial se triplicó, pasando de 2.500 millones a 7.200 millones. Probablemente no sea una coincidencia que en este periodo también se produjera el mayor salto de precios jamás registrado.

Según la teoría del autor -que denomina Teoría de la Onda Inflacionaria- la tendencia general de la inflación a lo largo del tiempo sigue un marcado patrón ondulatorio. La inflación aumenta gradualmente a lo largo de un siglo. Luego, hay un periodo de turbulencias en el que los precios fluctúan de forma salvaje. Finalmente, hay un periodo de equilibrio en el que los precios permanecen relativamente estables. Finalmente, se desencadena una nueva ola de inflación y el ciclo vuelve a empezar. Cada subida de precios aumenta exponencialmente con el tiempo, aunque la duración de las olas y la intensidad de la inflación varían.

El historiador David Hackett Fischer propuso una teoría similar en 1996. Dijo que, tras un periodo de estabilidad de precios, algo tiende a desencadenar el inicio de una nueva ola inflacionista. Argumentó que estos periodos de estabilidad hacen que la gente perciba la vida de forma más positiva y, por tanto, tenga más hijos. En última instancia, el aumento de la población acaba ejerciendo más presión sobre los recursos, provocando un aumento lento pero constante de los precios.

Si los ciclos de inflación se producen con tanta regularidad, ¿significa eso que la gente es capaz de aprovecharlos para su beneficio? Por supuesto.

Los gobiernos y otros deudores se benefician de la inflación; los ahorradores se ven perjudicados por ella.

En primer lugar, dejemos esto claro: la inflación no es del todo mala. Pero tampoco es totalmente buena.

Empecemos por lo bueno. Inicialmente, la ola inflacionista puede ayudar a la economía. Por un lado, el aumento de los precios proporciona un incentivo para que la gente gaste el dinero en lugar de ahorrarlo, ya que saben que el dinero que tienen en sus cuentas corrientes y de ahorro seguirá teniendo cada vez menos valor. Asimismo, las personas que poseen activos como viviendas y acciones acaban obteniendo ganancias por la inflación, que luego gastan en bienes y servicios. Todo esto impulsa la economía.

Sin embargo, el verdadero beneficiario de la inflación es el gobierno. El conjunto de beneficios para el gobierno incluye el hecho de que la inflación hace que el PIB del país parezca mayor. Esto, a su vez, hace brillar una luz positiva sobre el país en la escena mundial. Aunque el PIB se ajusta a la inflación, hay formas más y menos favorables de calcularlo, y puedes adivinar cuáles prefiere el gobierno.

Sin embargo, el mayor beneficio de la inflación para el gobierno es el alivio de la deuda. Ya aludimos a esto cuando hablamos de la hiperinflación que se produjo durante la República de Weimar en Alemania. La inflación reduce el coste real de la deuda pública.

Esta es precisamente la razón por la que los gobiernos establecen objetivos para mantener la inflación en un determinado nivel. En realidad, no intentan que llegue a cero, sino que sea inferior a un punto determinado y predeterminado. Por ello, este objetivo se denomina a menudo “impuesto sobre la inflación”, porque los ingresos fiscales aumentan en proporción a la inflación. En el Reino Unido, el impuesto sobre la inflación supone unos 30.000 millones de libras al año. Y lo que es mejor para el gobierno, esta forma de tributación es esencialmente invisible, por lo que evita la ira pública que se produciría si se recurriera a otras formas de tributación más visibles.

¿Y a quién se grava exactamente? Pues al ciudadano medio.

A pesar de los beneficios de la inflación para el gobierno y para cualquiera que pueda beneficiarse del alivio de la deuda, la inflación perjudica al ciudadano medio, especialmente a los ahorradores de dinero. La inflación roba lenta e invisiblemente dinero de las cuentas de estas personas, disminuyendo el poder adquisitivo de sus ahorros.

De hecho, en este mismo momento, cualquiera que tenga dinero en efectivo en sus carteras, cuentas corrientes o cuentas de ahorro instantáneo está perdiendo poder adquisitivo a un ritmo equivalente al de la inflación. En el Reino Unido, eso supone unas 2,50 libras por cada 100 libras en efectivo. Por desgracia, la mayoría de la gente no se da cuenta del impacto que tiene la inflación en sus ahorros.

Llegados a este punto, probablemente estés ligeramente preocupado y te estés haciendo la pregunta: ¿Seguirá aumentando la inflación con el tiempo? La respuesta es un poco contradictoria, como veremos a continuación.

Continuación, la inflación en aumento exponencial puede no ser inevitable.

Hay un punto en el futuro en el que la inflación probablemente empezará a disminuir, gracias a un cambio en uno de los factores favorables a la inflación que ya hemos discutido. ¿Adivinas cuál podría ser?

La respuesta es el cambio de la población, más concretamente, el hecho de que el mundo está envejeciendo.

En este momento, la población mundial en general sigue creciendo. Sin embargo, este crecimiento se centra principalmente en África y el Sudeste Asiático, lugares que utilizan relativamente pocos recursos y, por tanto, no contribuyen tanto a los niveles de inflación como los países de mayor consumo. En esos países, como Japón, Rusia y Alemania, la tasa de natalidad está por debajo de los niveles de reposición. Según las previsiones del Deutsche Bank, la población mundial total alcanzará su punto máximo y empezará a disminuir en 2050.

Otras investigaciones demuestran que, a lo largo de la vida de una persona, el consumo tiende a aumentar hasta alrededor de los 46 años y luego disminuye. En consecuencia, a medida que el mundo envejezca, la demanda empezará a disminuir, presionando los precios a la baja. Esta tendencia ya puede verse en Japón, donde tanto los precios como el PIB se han estancado, al menos parcialmente, como resultado de la demografía. Japón tiene actualmente la población más envejecida del mundo, con una edad media de 46 años en 2012, exactamente cuando la gente empieza a consumir menos recursos.

El envejecimiento de la población, combinado con el descenso de la población, probablemente frenará la inflación de forma significativa en las décadas posteriores a 2050. Además, otra gran crisis bancaria -si se produce- podría empujar a los gobiernos a reformar el sistema bancario en lugar de confiar en la inflación para resolver el problema de la deuda.

Una solución podría estar en la blockchain, que es la tecnología que sustenta las monedas digitales como el Bitcoin. La blockchain es esencialmente un registro público y transparente de todas las transacciones que tienen lugar. Las monedas que se intercambian en la blockchain están reguladas por una fórmula predeterminada; como resultado, no es fácil que individuos o gobiernos abusen de ellas. En el futuro, la blockchain podría utilizarse para facilitar un nuevo sistema monetario mundial que elimine la inflación.

Por supuesto, esto aún no ha ocurrido. Entonces, ¿hay algo que tú, el ciudadano medio, puedas hacer para protegerte de la inflación?

Ser consciente del ciclo de la inflación puede ayudarte a prepararte para el futuro.

A pesar de lo que te diga el economista medio, es imposible predecir el futuro financiero. De hecho, la tasa de éxito de las predicciones económicas -incluso de los mejores expertos en la materia- no es mejor que el azar. Esto es sólo una advertencia para decir que si buscas un asesoramiento financiero completo, consulta a un profesional.

Dicho esto, un conocimiento básico del ciclo de la inflación puede ayudarte a gestionar tus activos. En particular, es una buena idea estar preparado para cambiar la asignación de activos si es necesario.

Actualmente llevamos más de 120 años en el último ciclo inflacionista. Esto significa que potencialmente deberíamos llegar al final de esta última ola de subidas de precios. Aun así, debes asumir que la inflación continuará mientras ayude a los banqueros centrales y al gobierno. Por lo tanto, incluso cuando esta ola de inflación alcance su punto máximo, es más probable que en un futuro próximo le siga una “baja inflación” que una deflación, es decir, una ralentización de la inflación más que una verdadera bajada de los precios.

En el mundo de la baja inflación, los tipos de interés serán bajos y habrá periodos de impresión de dinero y otros estímulos económicos por parte de los bancos centrales. Los bajos tipos de interés fomentarán el endeudamiento y, con el tiempo, los salarios reales dejarán de disminuir tanto. Es probable que el valor de las acciones aumente, ya que la impresión de dinero por parte de los bancos centrales apoyará el aumento del valor del capital de las acciones. Además, los precios de la propiedad y del suelo se verán favorecidos por los bajos tipos de interés. Sin embargo, los ahorradores en efectivo seguirán viendo su dinero erosionado por la inflación.

Este cálculo cambiaría en el caso de que se produjera algo como una gran crisis de los bonos que diera lugar a una reestructuración de la deuda a gran escala, y el consiguiente cierre y quiebra de los bancos. Los ahorros depositados en los bancos podrían perderse, y los precios de la vivienda disminuirían. Los precios del mercado de valores también se desplomarían probablemente. Los metales preciosos, como el oro, así como las monedas digitales, probablemente subirían de valor, ya que estas fuentes de riqueza suelen considerarse refugios seguros. De hecho, éste podría ser el momento en el que las monedas digitales se convirtieran en una nueva parte de la economía mundial, especialmente si el final del ciclo de inflación se desencadenara por algún tipo de crisis bancaria.

Tras las turbulencias del periodo de transición vendría una oleada de consolidación más estable, en la que los precios variarían menos y se igualarían con el tiempo. En estas condiciones, los precios de las acciones repuntarían. Sin embargo, su rendimiento a largo plazo no sería tan grande sin la ayuda de la inflación. El endeudamiento también sería más restringido, una vez más porque las empresas no se beneficiarían del sutil borrado a largo plazo de sus deudas por parte de la inflación. Debido a la demografía, las empresas se enfrentarían a una menor demanda de los consumidores. Los bajos rendimientos de las inversiones serían lo normal.

En este momento, la inflación permite a la gente crear dinero de la nada mediante el préstamo. En un mundo sin inflación, quienes deseen obtener más dinero tendrían que trabajar directamente para conseguirlo, o arriesgar su capital invirtiendo en empresas reales. En general, este mundo sería un lugar más equitativo, libre de la cinta transportadora invisible de la inflación que se lleva la riqueza de los ahorradores en efectivo y la deposita en manos de los deudores y prestatarios, de los cuales el mayor y más poderoso es el gobierno central.

Conclusiones

La inflación suele ser el resultado del aumento de la oferta monetaria, que hace que los precios suban y el poder adquisitivo del dinero disminuya. Los gobiernos y otros deudores están incentivados a mantener la inflación por encima de cero, principalmente porque la inflación proporciona un alivio de la deuda al reducir el coste real de las deudas. Mientras tanto, los ahorradores ven cómo su riqueza se erosiona con el tiempo. Estar preparado para cambiar tu asignación de activos podría ser una forma inteligente de protegerse contra la inflación.