Las plataformas en línea se han convertido en máquinas del caos. ¿Podemos retenerlos?

Sinan Aral del MIT Sloan, autor de La máquina de bombo: cómo las redes sociales interrumpen nuestras elecciones, nuestra economía y nuestra salud, y cómo debemos adaptarnos, habla con HBR sobre lo que el mundo necesita hacer para contener las consecuencias caóticas de las plataformas online.
Las plataformas en línea se han convertido en máquinas del caos. ¿Podemos retenerlos?
Las plataformas en línea se han convertido en máquinas del caos. ¿Podemos retenerlos?

En enero, un tablero de mensajes Reddit llamado R/WallStreetBets envió las acciones de un minorista de videojuegos asediado, GameStop, disparando, costando algunos fondos de cobertura de Wall Street miles de millones de dólares. Por muy salvaje que pueda ser la historia de los comerciantes minoristas que balancean los mercados, hemos visto este tipo de cosas suceder antes: la saga es sólo la última consecuencia caótica de la capacidad de las personas para comunicarse y coordinar, en masa, en plataformas online. Sus precedentes recientes varían drásticamente, desde los relativamente benignos (miles de adolescentes coordinación en TikTok para inflar las expectativas de asistencia para una manifestación de Trump, por ejemplo) a los malignos (insurreccionistas que usan las plataformas Gab y Parler para planificar y ejecutar su ataque contra el Capitolio de los Estados Unidos). Es una historia que probablemente veremos repetida de nuevas maneras, con mayor regularidad, de ahora en adelante.

La pregunta ahora es: ¿Cómo nosotros, como ciudadanos, corporaciones y gobiernos, ejercemos de manera responsable el creciente poder de las plataformas en línea y tenemos en cuenta sus consecuencias en la vida real?

Para tratar de responder a esta pregunta, hablé con Sinan Aral, director de la Iniciativa MIT sobre la Economía Digital y autor de La máquina de bombo: cómo las redes sociales interrumpen nuestras elecciones, nuestra economía y nuestra salud, y cómo debemos adaptarnos, acerca de cómo esta última historia encaja en la tendencia emergente de actividad difícil de manejar y profundamente consecuente en plataformas online.

¿Qué significaría recuperar el control sobre las plataformas en línea?

Hemos visto mucho del peligro que puede venir de las redes sociales, especialmente recientemente. Pero también hemos visto una tremenda cantidad de promesas. Por lo tanto, me gusta pensar en la pregunta: «¿Cómo vamos a lograr la promesa de las redes sociales y evitar los peligros?»

Tenemos cuatro palancas a nuestra disposición, en mi opinión: dinero, código, normas y leyes.

Por dinero Me refiero a los modelos de negocio de las plataformas, que proporcionan incentivos para el comportamiento de los usuarios, el comportamiento de los anunciantes y el comportamiento de los inversores.

Código es el diseño de las plataformas y los algoritmos que las subyacen, ya sean algoritmos de noticias o algoritmos de «personas que conozcas», etc.

Normas son los comportamientos sociales del mundo real alrededor de las plataformas. ¿Cómo usa la gente estas cosas?

Y luego leyes, que abarca todo, desde la defensa de la competencia hasta la sección 230, la legislación sobre privacidad, hasta la modernización de las directrices de la SEC.

Y creo que podemos dirigir esta tecnología hacia el bien y lejos del mal. Pero para hacer eso, realmente necesitamos adentrarnos en la ciencia de las redes sociales y tirar de esas palancas en consecuencia.

En su libro, que fue publicado en septiembre pasado, predijo un evento como el ataque al Capitolio el 6 de enero. También describiste la probabilidad de que se produzcan interrupciones económicas, no muy parecidas a las que vimos la semana pasada con la historia de GameStop. Después de haber pensado en el potencial disruptivo de las redes sociales durante algún tiempo, ¿cuáles son sus impresiones sobre los acontecimientos de enero de 2021?

Creo que estamos presenciando, en tiempo real, la sociedad lidiando con el surgimiento de los medios sociales como una fuerza muy poderosa. Los expertos que han estado estudiando estas cosas han estado advirtiendo durante meses, si no años, que este tipo de perturbaciones podrían ocurrir como resultado de plataformas en línea. Y esta no es la primera vez que vemos que la actividad de las redes sociales se manifiesta en una amenaza real para las democracias o la interrupción de una economía. Pero la escala, la publicidad y la extremidad de estos recientes acontecimientos se sienten nuevos en Estados Unidos.

¿Qué potencial disruptivo de las plataformas en línea le preocupa más en un futuro próximo?

Bueno, el tercer elemento de la trifecta en el subtítulo de mi libro es salud pública. Creo que eso es relevante para el momento actual de la pandemia porque la vacilación en la vacuna se prolifera por desinformación. Y ya estamos empezando a ver algo de eso ahora. Vimos a manifestantes anti-vacunas alimentados por la desinformación de las redes sociales cerraron el sitio de vacunación en el estadio Dodger hace unos días, y esto es solo una repetición de lo que sucedió con el sarampión en 2018 y 2019. Espero sinceramente que no veamos más de este tipo de eventos suceder.

Este mes, hemos visto que las plataformas empiezan a autorregularse mucho más agresivamente. Twitter y Facebook y otras plataformas prohibidos ex presidente Trump. Discord prohibió brevemente R/WallStreetBets y la plataforma de negociación Robinhood ha restringido las transacciones en GameStop, AMC y Blackberry. ¿Qué opinan de estos intentos?

Sin duda, los acontecimientos son diferentes de manera importante, pero ambos plantean una pregunta fundamental sobre la moderación del contenido. Históricamente hemos visto que las plataformas comienzan con una política mayoritariamente práctica. Pero en el último año más o menos, empezamos a ver aumentar la presión pública, y el espectro de la regulación criando su cabeza. Tenemos el caso antimonopolio contra Facebook. Tenemos mucho que hablar sobre la reforma o la derogación de la Sección 230 de la Ley de Decencia en Comunicaciones. Y frente a ese tipo de presión, así como cada vez más evidencia de que las plataformas están teniendo un efecto sobre los comportamientos del mundo real de formas que la sociedad no quiere ver, estas compañías están empezando a hacer movimientos más agresivos para moderar contenidos, prohibir cuentas que violan sus políticas y, y dibujar las líneas.

¿Cómo y dónde dibujan las líneas?

Esa es la gran pregunta. En última instancia, se reduce a la diferencia entre la libertad de expresión y la expresión perjudicial, ya sea en torno a la política o a la información financiera. Hay algunas brechas obvias: no queremos intentos coordinados secuestrar y matar al gobernador de Michigan, o transmisiones en vivo de asesinatos en masa en estas plataformas, por ejemplo. Ese tipo de cosas son claramente dañinas y más fáciles de moderar. Pero cuando hablamos de tipos de comunicaciones técnicamente legales, pero potencialmente dañinas, son mucho más difíciles de clasificar y moderar si eres una plataforma.

Entonces, ¿quién debería hacer esas llamadas? ¿Debería reducirse a plataformas de autovigilancia o regulación gubernamental?

Bueno, es importante señalar que la nominada del presidente Biden a Secretaria de Comercio, Gina Raimondo, dijo que favorecería a la Administración Nacional de Telecomunicaciones e Información del Departamento de Comercio liderando una reforma de la Sección 230. Pero en mi opinión, las agencias que trazan las líneas entre la expresión perjudicial y la libertad de expresión no es una gran idea, porque están dirigidas por designados políticos.

El lugar adecuado para ello es en el Congreso, el órgano deliberativo más representativo que tenemos, y en los tribunales, en la jurisprudencia.

Lo que vimos suceder en Reddit la semana pasada —el esfuerzo coordinado de una comunidad en línea para aumentar el valor de ciertas acciones — no solo plantea preguntas sobre qué tipo de discurso se permite en las plataformas. También plantea cuestiones importantes sobre el futuro del Reglamento Financiero y la Reglamentación Financiera Detallada. ¿Qué tipo de respuesta crees que va a desencadenar esto?

Espero que la SEC lleve a cabo una investigación de estos movimientos de mercado que vimos esta semana. Hemos visto a la SEC investigar Lidingo Holdings y DreamTeam por crear publicaciones en redes sociales manipuladoras del mercado en 2014. El mismo tipo de investigación podría suceder aquí.

Aún no sabemos lo suficiente sobre la situación de GameStop. Por ejemplo, no está claro que la historia de David vs. Goliat sea exactamente correcta. ¿Quién estaba exactamente en esta multitud? ¿Estaban vinculados a instituciones financieras con participación? Había fondos de cobertura como BlackRock y particulares como Ryan Cohen, el ex CEO de Chewy.com, que hizo mucho dinero. Eso no es ilegal, pero se han revelado nuevos caminos hacia la inestabilidad económica. Por ejemplo, si pensamos que Rusia encontró productivo generar disrupción nuestra democracia a través de la manipulación de las redes sociales, ¿qué creen que piensan, después de GameStop, sobre la perspectiva de perturbar nuestra economía con una estrategia similar? Necesitamos saber más.

¿Qué resultados de esta historia importarán más?

Bueno, creo que vimos que la cosa de GameStop ya se expandió muy rápidamente más allá de una acción — a AMC y luego a Blackberry — para convertirse en una especie de movimiento social, ¿verdad? Entonces, si esto continúa sucediendo o no depende de un par de cosas. Número uno, ¿quién se quema financieramente? Número dos, ¿qué tipo de respuesta regulatoria vemos de la SEC? Esos resultados determinarán lo que suceda a continuación.

¿Qué crees que es una comida para llevar la historia de GameStop a la que crees que la gente debe prestar atención?

Creo que es importante que la gente se dé cuenta de que cuando se trata de mercados, las redes sociales no funcionan de forma aislada. Por supuesto, las redes sociales son un mecanismo de crowdsourcing donde mucha gente puede coordinar su comportamiento, o difundir información errónea, o decidir comprar y vender acciones,. Pero está unido a sistemas muy sofisticados que están analizando el sentimiento en las plataformas y vinculando ese sentimiento con el trading automatizado algoritmos, así como recomendaciones a los inversores institucionales para comprar o vender acciones. Y entonces hay un bucle de retroalimentación. Los inversores institucionales han conectado sus sistemas de detección a la multitud. Esto termina complicando la historia; no son dos sistemas en desacuerdo entre sí, es en realidad un gran sistema enredándose.

 

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  • Ramsey Khabbaz is an assistant editor at Harvard Business Review.
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