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Las garras de China y los huevos de oro de Hong Kong

Hong Kong es un testimonio brillante para el trabajo duro, la energía independiente, la competencia despiadada y innumerables visiones emprendedoras valientes. Lo que una vez fue una roca árida se ha transformado en un siglo XXI, metrópolis internacional. Esto es gracias en gran parte a un gobierno colonial británico que solo era lo suficientemente inimaginante como para dejar que la población de refugiados sin dinero, […]
Las garras de China y los huevos de oro de Hong Kong

Hong Kong es un testimonio brillante del trabajo duro, la energía independiente, la competencia despiadada y la miríada de valientes visiones emprendedoras. Lo que una vez fue una roca estéril se ha transformado en una metrópolis internacional del siglo XXI. Esto se debe en gran parte a un gobierno colonial británico que fue lo suficientemente poco imaginativo como para dejar sola a la población refugiada, una vez sin un centavo, perseguir millones de sueños de cómo enriquecerse rápidamente.

Y son ricos. Ajustado por el poder adquisitivo, el ingreso per cápita en Hong Kong es$ 13.906, ligeramente por debajo de Francia y Alemania Occidental pero por delante de Japón y Gran Bretaña. El producto nacional total ha aumentado 25 veces en 22 años a$ 63 000 millones en 1989. Hong Kong es la undécima potencia comercial del mundo con exportaciones totales de bienes y servicios de$ 85 mil millones, más que China o India. La ciudad exporta casi$ 15.000 bienes y servicios por cada hombre, mujer y niño: cinco veces el británico promedio, seis veces el japonés promedio y diez veces el estadounidense promedio.

Pero cada vez más en estos días, los residentes de Hong Kong se sienten como gansos que han tenido la desgracia de poner huevos de oro. La ciudad está sombría por haber sido entregada a la soberanía china a mediados de 1997, y tiene todo el derecho a serlo. Los empresarios chinos ya están entrando —en los negocios, el comercio y la política— y andan tan torpemente que lo mejor de la población local huye, desconfiando de las promesas de Pekín sobre la existencia capitalista autónoma de la que supuestamente disfrutará la colonia.

En mayo de 1990, por ejemplo, agentes de seguridad chinos uniformados abordaron un barco en aguas de Hong Kong, incautaron su carga (incluidos tres automóviles Mercedes-Benz), detuvieron a la tripulación y arrestaron a dos policías encubiertos de Hong Kong, que llevaban a cabo una investigación por su cuenta. Los policías fueron liberados 16 horas después, pero los otros hombres permanecieron detenidos durante varias semanas y los coches durante meses, «probablemente los usaban los peces gordos chinos», dijo un alto funcionario del gobierno de Hong Kong. Si los funcionarios chinos no pueden apartar las manos de Hong Kong cuando todavía es territorio británico, ¿se puede confiar en que lo harán cuando Hong Kong pase a formar parte de China?

El éxodo de la colonia es una tragedia para la gente que queda atrás, gente que no es lo suficientemente rica (o no está bien conectada, tiene talento o no tiene suerte) para obtener pasaportes extranjeros. Pero también será trágico para la propia China. Los empresarios de Hong Kong han contribuido con cerca de dos tercios de la nueva inversión china durante la última década. Aún más importante ha sido el know-how que los simpáticos directivos de Hong Kong han suministrado a China. La colonia ha sido un lugar útil para que japoneses, estadounidenses e incluso británicos hagan negocios con China. También es un amortiguador entre China y Taiwán que permite a la isla extranjero, que todavía se proclama legítima República de China, participar en la economía continental desde una distancia segura.

Sin embargo, parece probable que Hong Kong se vea estrangulado por las conveniencias de la política internacional. Los principales villanos de la historia son los gobernantes octogenarios de Pekín, locos por el poder, que defienden ciegamente su desgarrada revolución. Pero Hong Kong también está siendo socavado por los diplomáticos que se arrodillan en el Whitehall británico, por la avaricia de la mayoría de sus propios políticos y por la indiferencia de otros líderes mundiales.

Tenga en cuenta que la población de seis millones de habitantes de Hong Kong es casi tres veces mayor que la de Kuwait, cuya independencia las fuerzas armadas de las Naciones Unidas se comprometieron a restaurar. Hong Kong es más grande que Nueva Zelanda, Irlanda, Noruega, Israel y otros 40 miembros totalmente pagados de la ONU. ¿No es vergonzosamente irónico que justo cuando Europa del Este estaba al borde de la revolución popular, nadie en Gran Bretaña (u Occidente) se pronunciara por el derecho del pueblo de Hong Kong a forjar su propio futuro?

Un pedazo de roca

Lo primero que cualquier visitante nota es el magnífico puerto de Hong Kong, ocupado con el envío de barcos: elegantes transatlánticos en cuyos estelas están cargando basura costera sucia. Al borde de la escena hay brillantes rascacielos que parecen saltar desde el borde del agua. Aquí está el edificio más caro del mundo, la sede de la Corporación Bancaria de Hong Kong y Shanghai (generalmente abreviada como el Banco de Hong Kong), una catedral gris de acorazado para la banca moderna que parece una fábrica química. Según la propaganda bancaria, el costo de construcción$ 640 millones, pero lo más probable es que cueste$ 1.000 millones de dólares, incluidos accesorios, mobiliario y costes de financiación. (Felizmente, la tierra ya era de propiedad).

Allí, resplandeciente y como una daga, se encuentra la nueva sede del Banco de China (Comunista), el quinto edificio más alto del mundo y el más alto fuera de los Estados Unidos, un mero$ 256 millones por construir. Al otro lado de la calle se encuentran las torres triples de Exchange Square, que albergan la bolsa de valores de última generación y están repletas de los bancos y las casas financieras más grandes del mundo. Hay más de 300 de ellos en la pequeña colonia de 404 millas cuadradas.

Solo Manhattan compite con este rascacielos de Hong Kong. Y sobre el terreno, Hong Kong parece la ciudad más próspera y próspera. Los nuevos edificios emergen frescos de la noche a la mañana, como las setas. Es imposible fotografiar Hong Kong sin parte del horizonte envuelto en andamios.

Hong Kong tiene el puerto de contenedores más activo del mundo. Es el mayor exportador mundial de textiles y prendas de vestir, juguetes, relojes y artículos tan excéntricos como la leña artificial. También hay excentricidad en los patrones de consumo de la ciudad. Hong Kong consume más brandy por cabeza que en cualquier otro lugar del mundo, tiene más Rolls-Royces por milla cuadrada que en ningún otro lugar, tiene la estatua de Buda más grande del mundo, la escalera mecánica más larga del mundo (225 metros en Ocean Park) y el McDonald’s más concurrido.

Pero lo más notable, quizás, es el hecho de que Hong Kong tiene algo en absoluto. Lord Palmerston, el secretario de relaciones exteriores victoriano al que se le dio la buena noticia en 1841 de la llegada de la isla a la posesión colonial británica, la despreció como una «roca estéril». Destituyó al capitán Charles Elliot de la Marina Real, quien lo había asegurado para Gran Bretaña. En varias ocasiones antes de la llegada de los británicos, Hong Kong ganó fama y fortuna como lugar de ladrones y vagabundos. Lord Kadoorie, presidente de China Light and Power, la empresa de servicios públicos de Hong Kong, recuerda que incluso en la década de 1930, Hong Kong era un «pequeño Hastings presumido en el este», al menos en comparación con la ciudad verdaderamente internacional de Shanghái.

Y luego, con la revolución comunista en China en 1949, decenas de miles de refugiados inundaron a Hong Kong pobre y devastada por la guerra. Algunos de ellos, según la leyenda, llevaban ladrillos dorados escondidos en sus Rolls-Royces cuando cruzaban la frontera. Otros eran antiguos industriales de Shanghái que llegaron sin dinero pero con un gran conocimiento de la industria, concretamente de los textiles, que más tarde beneficiaron a Hong Kong. Muchos más eran campesinos desconsolados que huían del comunismo.

Sin embargo, estos pobres refugiados se convirtieron en la base de la prosperidad actual de Hong Kong. Personas apoyadas por una administración colonial paterna. Personas traumatizadas por el comunismo, que todavía controla las cosas al otro lado de la frontera. Sin duda, uno de los mayores milagros del mundo moderno es que esta población de refugiados y gentuza, estos hijos de criadores de patos, hayan creado —de hecho, se hayan convertido— en una de las potencias económicas más importantes del mundo.

Superficialmente, Hong Kong es una ciudad muy internacional, donde el inglés es el idioma del gobierno, las leyes y gran parte de la vida empresarial. Todas las grandes marcas internacionales están ahí, desde Citibank y Sony hasta Kellogg’s, Heinz y Hennessy. Pero aunque la charla en el Mandarin Oriental Hotel y otros abrevaderos centrales está reñido con acentos ingleses de corteza superior, por debajo de todo, Hong Kong es un lugar singularmente chino. Hay británicos, estadounidenses, australianos y japoneses, una proliferación de criadas filipinas (más de 50.000 de ellas), pero en el fondo, Hong Kong es exclusivamente china.

Acerca de 98% de sus 5,8 millones de habitantes son chinos de habla cantonesa. Hay que buscar con ahínco familias que puedan presumir de haber estado allí antes que los británicos. Algunas familias distinguidas llegaron durante la época victoriana o a principios de siglo. Posiblemente 25% de la población procedía originalmente de la región de Shanghai. Algunos, entre ellos Li Ka-Shing, uno de los hombres más ricos del mundo y el tercer terrateniente más grande de la colonia (después del gobierno y la Compañía de Tierras de Hong Kong) procedían de Chuichow, en las fronteras de la provincia de Guangdong. Pero la mayoría de las personas son refugiados de la vecina Guangdong, gente ruidosa, siempre bulliciosa y ajetreada (especialmente en comparación con los mandarines de Pekín y del Norte). No han olvidado su historia, tradiciones o supersticiones chinas (véase la inserción, «¿Una ciudad internacional?»).

«No se debe decir que Hong Kong está siendo devuelto a China», me dijo una vez con amargura un ex secretario de gobierno y miembro del consejo ejecutivo. «Hong Kong, como ven, es la creación de funcionarios coloniales británicos y chinos refugiados muy difamados. Nuestra única obligación es devolver una isla estéril sin apenas una casa».

Sin duda, no todo es agradable ni siquiera en Hong Kong de 1990. Las brechas entre los ricos de Rolls-Royce y los pobres de las casas son terriblemente amplias. Si paseas por el abarrotado centro de Kowloon, tienes que mantener tu nariz contra el hedor de los seres humanos que están demasiado unidos. La ciudad amurallada, que ahora está siendo evacuada, estaba llena de sardinas con 33.000 personas en aproximadamente seis acres; eso equivaldría a más de tres millones y medio de personas por milla cuadrada. Los occidentales retroceden fácilmente ante el ruido de los cantoneses: un pequeño grupo charlando (creen) amablemente puede sonar como un regimiento en marcha. La contaminación es tan mala que el Secretario de Finanzas, Sir Piers Jacobs, bromeó una vez sobre cómo alguien nadaba en el puerto de Tolo en Hong Kong, «pero no por mucho tiempo».

Sin embargo, Hong Kong ha prosperado precisamente porque el gobierno ha permitido que la gente cometa sus propios errores, no ha tratado de protegerlos de la fría lógica del mercado. Un alarde común es que uno puede registrar un nuevo negocio por la mañana, abrir por la tarde y obtener ganancias por la noche.

Los industriales de la colonia aprendieron rápidamente a cambiar ágilmente de una moda internacional a otra. En los primeros días, a menudo operando desde pequeñas fábricas de patio trasero, saltaban de flores de plástico, pelucas y juguetes. Aprendieron mercados o se quedaron sin negocio. Cuenta la leyenda que un empresario de Hong Kong se molestaría si se perdiera un negocio atendiendo a alguna distracción, como casarse o enterrar a un padre.

Y Hong Kong, en cierto modo, se ha movido incluso más rápido que su leyenda. Muchos todavía la consideran una isla de maquiladoras, que producen productos baratos (y por implicación) de mala calidad que inundan los mercados mundiales. Hace diez años, los productos de Hong Kong eran el pilar de los catálogos europeos de pedidos por correo. Hoy en día, el territorio es un líder internacional de la moda. Sus negocios se han trasladado a los grandes almacenes del mundo, como Harrods y Saks Fifth Avenue. Los jóvenes diseñadores de Hong Kong (Judy Mann, Eddie Lau, Regence Lam) han dejado su huella, mientras que muchos diseñadores estadounidenses y europeos se han quedado quietos.

Hong Kong también es líder en productos duros, no en la vanguardia de la alta tecnología, sino en la vanguardia del marketing de consumo. Los motores eléctricos de Johnson Electric Industrial son tan buenos que la alemana Bosch ha dejado de fabricar los suyos propios. Los motores Johnson se encuentran en productos tan diversos como las mezcladoras de alimentos y los automóviles Mercedes. Hoy en día, Playmates Holdings de Hong Kong está desarrollando la línea de productos Ninja Turtle, aprovechando la manía de las tortugas en los Estados Unidos. Los fabricantes de juguetes de colonias también fabricaron la mayoría de las muñecas Cabbage Patch que arrasaron en el mundo a mediados de la década de 1980. Hong Kong también es líder mundial en relojes; marcas internacionales como Bulova y Timex se fabrican en la colonia.

Economías simbióticas

Si el mundo fuera un lugar sensato, un lugar sin políticos, las relaciones comerciales florecientes, interdependientes y separadas entre Hong Kong y China continuarían para siempre.

Hong Kong ha sido de suma importancia para China desde hace algún tiempo. Incluso en los oscuros días de la ortodoxia de Mao Zedong, el diminuto territorio británico era un cliente importante de agua, carne de cerdo y verduras. El ex secretario de Finanzas, Sir John Bremridge, dijo en broma que la China comunista había descubierto el secreto que durante mucho tiempo habían eludido a los alquimistas medievales: «China está vendiendo repollo y convirtiéndolo en algo tan bueno como el oro, dólares de Hong Kong totalmente convertibles».

Hong Kong ahora proporciona aproximadamente la mitad de las ganancias en divisas de China: no solo las ventas de alimentos y agua, sino las ganancias de las empresas del continente, las remesas de los chinos locales con familias en el continente, incluso los dólares turísticos de los extranjeros que cruzan la frontera para vislumbrar la vida detrás del bambú cortina. Además, la inversión ha sido recíproca. Exprimidas por la escasez de tierras, el aumento de los alquileres y los altos costos laborales, muchas empresas de Hong Kong se han trasladado al continente, subcontratando trabajos de fabricación.

Al principio, esta inversión produjo experiencias dolorosas para la China continental. Su conocimiento del trabajo moderno de las fábricas era escasa. Pero con el tiempo, la productividad mejoró. Pronto las carreteras de Guangdong a Hong Kong se atascaron con camiones que transportaban piezas fabricadas en China a las fábricas de Hong Kong para su montaje final. Las piezas de plástico sin cuerpo para muñecas llenaron los camiones.

En 1990, más de dos millones de chinos trabajaban para empresas de Hong Kong. Eso fue aproximadamente dos veces y media la fuerza laboral manufacturera total de Hong Kong. Especialmente si estás fabricando productos electrónicos y juguetes, una fábrica china se ha vuelto esencial. «Sin una operación en China, estás muerto», declaró un gran fabricante de productos electrónicos.

Por su parte, muchas empresas chinas empezaron a venir a Hong Kong para hacer negocios y aprender sobre el capitalismo. El Banco de China es el segundo grupo bancario más grande de la colonia en la actualidad. Está China Resources, que administra grandes almacenes que ofrecen una cornucopia de China no vista en el continente, y China International Trust and Investment Corporation, que ha comprado 12,5% de Cathay Pacific Airways y 30% de la compañía telefónica local.

Nadie, ni siquiera el gobierno chino, sabe cuántas empresas del continente tienen oficinas en Hong Kong, aunque fuentes oficiales estadounidenses calculan unas 750 empresas chinas que tienen oficinas en Hong Kong. Tal es la desconfianza hacia China en la colonia que cuando la agencia de noticias Xinhua, que también es representante oficial de Pekín, una vez intentó hacer una encuesta telefónica, encontró el corte de línea. La inversión china probablemente se trata de$ 10.000 millones, lo que es más que la inversión de los capitalistas estadounidenses o japoneses.

En cierto modo, el pequeño Hong Kong y la gigante China se han convertido en gemelos siameses, unidos a la supervivencia del otro. Para un gran número de empresas de Hong Kong, China se ha convertido en la única fuente de mano de obra, ya que no hay suficientes trabajadores en el auge de Hong Kong. Al mismo tiempo, las empresas de la colonia han suministrado dos tercios del dinero invertido en China durante la última década.

Matones de gran poder

¿Por qué está cediendo el statu quo? Gran Bretaña acosó a China hace 150 años. Pekín comenzó el acoso escolar a principios de la década de 1980. Todas las negociaciones se llevaron a cabo en secreto. El pueblo de Hong Kong no fue informado del progreso hasta después de que se firmó, selló y entregó el acuerdo.

Los líderes británicos se jactaron rápidamente de que China, al firmar la «Declaración Conjunta», prometió que Hong Kong podría disfrutar de una autonomía virtual y de una existencia capitalista prolongada durante al menos 50 años después de que China asumiera la soberanía. Seguirían existiendo libertades de expresión, prensa, asociación y religión. También había promesas de elecciones para el consejo legislativo, no un gobernador que nombrara consejeros legislativos como es ahora.

E inicialmente, había algo así como euforia entre los residentes de Hong Kong. Chino común en urbanizaciones públicas (donde 54% de la vida de la población) expresó ingenuamente la felicidad de deshacerse del «yugo colonial». Una joven china de Hong Kong que compartía baños y lavabos comunes con otras familias preguntó: «¿Qué han hecho los británicos por nosotros? Al menos ahora seremos gobernados por nuestro propio pueblo chino».

Los gordos de los negocios y la industria estaban encantados de que China hubiera prometido continuar sus negocios como de costumbre. Michael Sandberg, presidente de la Corporación Bancaria de Hong Kong y Shanghai, se regocijó de que Hong Kong podría hacer mucho para ayudar al desarrollo de China: «Hong Kong ha demostrado ampliamente la capacidad de una comunidad abrumadoramente china para prosperar en los mercados mundiales y crear un nivel de vida en rápido aumento… todo se suma a un enorme desafío al que se enfrenta China para explicar por qué su propia población continental no debería lograr al menos tanto».

Por supuesto, había algunos escépticos: los «deportes de botín». Martin Lee Chu-ming, consejero de la Reina, tenía el mal gusto de señalar que en el papel el pueblo chino disfrutaba de la democracia, pero en la práctica se lo prohibía. La ciudad no estaría segura, instó, a menos que tuviera un gobierno plenamente democrático. Le preocupaba que las libertades de Hong Kong fueran salvaguardadas, no por el Parlamento de Gran Bretaña sino por el Congreso Popular Nacional, donde el Partido Comunista está por encima de la ley.

Pero Victor Fung, director general de Li & Fung, una antigua empresa comercial local china, predijo que Hong Kong podría mostrar a la gran madre patria el camino a seguir. Helmut Sohmen, yerno del multimillonario marítimo y inmobiliario Sir Yue-Kong Pao y miembro del consejo legislativo, declaró que Hong Kong no debería preocuparse por la autonomía sino que debería esperar una fusión empresarial completa con China.

Luego vino la supresión de las manifestaciones a favor de la democracia en Pekín en junio de 1989. La gente de Hong Kong se sorprendió por su tradicional apatía política. Normalmente, cualquier reunión de más de 100 personas para un evento político se consideraba un gran éxito. Los cantoneses de Hong Kong estaban demasiado ocupados ganando dinero para interesarse por la política. Sin embargo, las demandas de democracia en Pekín de repente se volvieron relevantes para su propio futuro. En tres ocasiones, hasta medio millón de simpatizantes convirtieron el centro de Hong Kong en un mar hirviente de cuerpos, una vez que llovía y hubo una advertencia de tifón.

Cuando los comunistas chinos ordenaron a sus tropas que dispararan contra su propio pueblo, hubo indignación en Hong Kong. Una joven china resumió los temores: «Es inmoral entregar Hong Kong a un asesino». Los pilares de la comunidad que anteriormente habían alabado la Declaración Conjunta de 1984 protestaron contra el salvajismo de China.

Sohmen, el mismo hombre que había visto fusionarse Hong Kong con China, ahora preguntó: «Si tratan así a su propia gente, ¿cómo podrían tratar a la gente de Hong Kong?» Exigió un arrendamiento inmediato de la colonia a Gran Bretaña. Simon Murray, director general de Hutchison Whampoa, que había estado deseando que la prosperidad y la estabilidad continuaran en Hong Kong, lamentó: «Esto es un golpe enorme y es tremendamente perjudicial. Este lugar está conmocionado por la ira, la indignación y la tristeza, aunque deberíamos haber aprendido la lección del Tíbet».

Una dictadura de «armonía»

¿Qué puede esperar realmente Hong Kong? El discurso de Deng Xiaoping ante el Comité Central del Partido Comunista en Pekín en abril de 1987 fue su declaración más clara hasta la fecha de que China convertirá a Hong Kong en su propia colonia. «¿Las elecciones generales serán necesariamente buenas para Hong Kong?» Deng preguntó untuosamente a sus compinches. «No lo creo… Nuestra opinión es que las personas que van a gestionar los asuntos de Hong Kong deben ser las que aman tanto a Hong Kong como a la patria. ¿Puede una elección general garantizar que esas personas serán seleccionadas? Si el gobierno central renuncia a todos sus derechos y poderes, habrá caos y los intereses de Hong Kong se verán afectados negativamente».

Deng anunció que el gobierno central se reservaría ciertos poderes para manejar los problemas que Hong Kong «no puede resolver sin que el gobierno central actúe en su nombre». Pekín ha fijado ahora el marco férreo —la Ley Fundamental o la Constitución— por el que se gobernará Hong Kong a partir de 1997. Solo 30% de la primera legislatura será elegida directamente; el resto se elegirá mediante una variedad de elecciones indirectas. El director ejecutivo de Hong Kong también será elegido por un cargado colegio electoral indirecto, que dominará Pekín.

En 1990, Londres y Pekín acordaron que el número de escaños elegidos directamente en la primera legislatura sería 20 de 60. Este tipo de «democracia» salió a la luz en Gran Bretaña con la Ley de Reforma de 1832, el primer gran paso hacia el voto de un solo hombre. Antes de eso, la política había sido exclusiva de la élite privilegiada.

Es cierto que una Declaración de Derechos debía garantizar las convenciones internacionales sobre libertades civiles y políticas; originalmente, el gobierno colonial dijo que estaría legalmente arraigada y sería suprema por encima de todas las demás leyes. Pero cuando China se opuso, se acordó que el proyecto de ley estaba subordinado a la Ley Fundamental y China podría derogarlo. En cualquier caso, la Carta de Derechos sería vulnerable a ser anulada por actos posteriores, según el principio del common law de que los tribunales deben considerarse obligados por la legislación más reciente.

Pekín también conserva la facultad de declarar una emergencia en Hong Kong siempre que lo considere justificado. En los protocolos se han insertado frases que garantizan la sumisión de Hong Kong a los intereses políticos de Pekín, sin embargo China tal vez desee definirlos. Por ejemplo, Hong Kong va a promulgar una ley que prohíba la traición, la secesión, la sedición, la subversión contra el gobierno central o el robo de secretos de Estado. Esto podría interpretarse como una limitación de la libertad de expresión de cualquier persona que disienta de las políticas de Pekín.

De hecho, para los gobernantes que ya están nerviosos (pero no arrepentidos) por la plaza de Tiananmen, la colonia británica es obviamente un centro de subversión potencial. Pekín ya ha exigido que se le consulte sobre todas las decisiones «importantes» relativas a Hong Kong, incluso antes de 1997. Incluso ha cuestionado los planes de gasto$ 16.300 millones en un nuevo aeropuerto internacional y desarrollo portuario.

Tras el derramamiento de sangre en la plaza de Tiananmen, hubo expresiones de horror de los políticos británicos, nada menos que de la prensa. Sin embargo, si China busca una colonia leal, Gran Bretaña ha estado demasiado dispuesta a proporcionarla. Gran Bretaña ha insistido en que haya «convergencia» del sistema de gobierno de Hong Kong con el descrito en la Ley Fundamental. El ex secretario de Asuntos Exteriores, Sir Geoffrey Howe, declaró: «Hong Kong prospera cuando Pekín y Londres están en armonía». Irónicamente, más tarde fue a Moscú y dio conferencias a la Unión Soviética de que debía alentar un gobierno representativo en Afganistán.

William Ehrman, asesor político del gobierno de Hong Kong y funcionario del Ministerio de Relaciones Exteriores británico, escribió a finales de 1989 a Xinhua en Hong Kong, prometiendo que las leyes del territorio se utilizarían contra aquellos a quienes Pekín consideraba subversivos políticos. En julio de 1990, los activistas pro democracia comparecieron ante el tribunal y fueron declarados culpables de usar un altavoz sin permiso. Habían estado protestando contra la Ley Fundamental.

Los apologistas del gobierno de Hong Kong afirman que el territorio es tan pequeño y abarrotado que tales acciones policiales son necesarias para preservar la paz. Pero es difícil no concluir que el gobierno de Hong Kong se preocupa principalmente por apaciguar a Pekín. Recientemente, los censores cinematográficos de Hong Kong recortaron casi 17 minutos de un documental en vídeo de 78 minutos llamado «China continental 1989». El segmento trataba sobre el movimiento de protesta estudiantil; los funcionarios de Hong Kong describieron su aplastamiento como «propaganda que podría dañar gravemente las buenas relaciones con otros territorios» (es decir, China).

En febrero de 1991, el hombre fuerte Deng Xiaoping envió un mensaje firme a los «soñadores» prodemocráticos de Hong Kong: no participarían en el gobierno colonial posterior a 1997. «El partido de oposición que organizó la alianza en apoyo de la democracia tiene que ser expulsado del establishment político», dijo Deng, de 86 años, a una reunión interna de líderes del partido. «Si crean turbulencias, el gobierno de Hong Kong debería enviar tropas». También típico de la línea de botas pesadas de Pekín, el viceprimer ministro Wu Xueqian dijo en enero que solo China, no Gran Bretaña, tenía derecho a hablar en nombre de Hong Kong en el período hasta 1997, ni el gobierno de Hong Kong ni, sobre todo, el propio pueblo de Hong Kong.

Por su parte, la ex primera ministra Margaret Thatcher, hizo una especie de postura cuando insistió, por las objeciones de China, en que 50.000 familias de Hong Kong deberían obtener pasaportes británicos completos. «Ese es nuestro compromiso», dijo, «de mantener la prosperidad bajo el acuerdo. Lo veo como una cuestión de deber solemne».

Su idea es que los fieles servidores de la Corona Británica —personas que ocupan ocupaciones delicadas o que tienen valiosos trabajos políticos o comerciales— deberían tener pasaportes británicos hasta 1997 para que se sientan alentados a quedarse en lugar de unirse a los emigrantes. Sin embargo, la Ley Fundamental ha establecido límites estrictos al número de titulares de pasaportes extranjeros que podrían sentarse en la legislatura o ser jueces. No serían capaces de ocupar puestos de alto nivel en la administración pública.

Así que, sin disiparse de los temores reales, el esquema solo ha subrayado la división entre los que tienen y los que no tienen. Las personas a las que se les niegan los pasaportes se sienten insultados y tentados a redoblar sus esfuerzos para encontrar un refugio seguro lejos del dominio comunista. Lo peor de todo es que Pekín ha denunciado la medida de Thatcher, declarando que no reconocería ningún pasaporte británico de este tipo después de 1997. En una mordaza despido de residentes de Hong Kong que aceptan pasaportes, el portavoz chino Lu Ping dijo: «Sus traseros están en Hong Kong, pero sus corazones están en Gran Bretaña».

El vuelo desesperado

Por desgracia, hay menos culos en Hong Kong cada día. El flujo de salida de personas ya no puede llamarse fuga de cerebros; se parece más a una hemorragia cerebral. Los funcionarios del gobierno estiman que 62.000 residentes se fueron en 1990, la mayoría de ellos personas sanas, inteligentes, enérgicas y emprendedoras que han construido el milagro económico de la colonia. Cada vez más desesperados, cada vez más miran más allá de los Estados Unidos, Canadá y Australia y se mudan a casi cualquier lugar que les dé pasaporte extranjero, incluso islas diminutas como Jamaica, Mauricio, Tonga y Fiji.

Algunas empresas e instituciones importantes ya están sufriendo. La aerolínea de Hong Kong, Cathay Pacific, y su socio de ingeniería, Hong Kong Aircraft Engineering, se vieron gravemente afectados cuando Qantas, la aerolínea australiana, atrajo a un gran número de ingenieros clave. Y Cathay ya había probado el acoso escolar de China. Al negociar con la Administración de Aviación Civil de China (CAAC), se vio obligada a conceder una ventaja de 11 a 1 en los vuelos entre Hong Kong y China a la ineficiente, torpe, burocrática y a veces insegura aerolínea china.

Aún más preocupante es el fracaso de la Policía Real de Hong Kong para seguir el ritmo de sus requisitos de reclutamiento. En lugar de los más de 200 oficiales al mes que solían llevar la fuerza, estuvo manejando poco más de 50 durante algunos meses del año pasado. Teniendo en cuenta que los altos cargos de la fuerza están dominados por oficiales expatriados y que los chinos de alto rango han sido investigados para asegurarse de que no eran quintos columnistas, no es sorprendente que la policía china de Hong Kong se sienta amenazada por la próxima toma de posesión comunista.

Es un mal momento para que la policía esté tan desorganizada. Con el acercamiento de 1997, cada vez más chinos locales están dispuestos a hacer un montón de dinero rápidamente mientras pueden hacerlo; se cree comúnmente que tener un saldo bancario saludable es la única forma de impresionar a los funcionarios de inmigración occidentales. Por lo tanto, ha habido un fuerte aumento del fraude en las transacciones comerciales ordinarias. Las principales compañías incluso están contratando seguros contra ejecutivos desesperados que intentan hacer fortuna por las buenas o por las malas.

Al mismo tiempo, la llegada a Hong Kong de cuadros comunistas privilegiados que echan su peso —exigiendo, de hecho, que se les dé una parte de la acción en varias compañías— es terriblemente desmoralizante. Se jactan abiertamente de su guanxi, sus «conexiones», pero la gente de Hong Kong los ve como la vanguardia de un ejército de sanguijuelas que eventualmente dejará seca a la colonia. Especialmente aprensivos son los fabricantes chinos locales de Hong Kong, personas que han disfrutado de lazos florecientes con China continental.

Los extranjeros pueden asumir la apuesta calculada de que un gobierno chino que sigue profesando una política económica de puertas abiertas no los va a antagonizar; de todos modos, los extranjeros pueden reubicarse fácilmente. Pero las empresas chinas de Hong Kong no tienen en ningún lugar del mundo tan bueno para los negocios, ningún lugar que tenga un régimen aduanero y fiscal tan eficiente y útil, ningún lugar que tenga tan buenas comunicaciones físicas y telecomunicaciones, ningún lugar que presume de un mercado chino con sus mil millones de habitantes, en ninguna parte con tan vasto un grupo de trabajo simpático de habla cantonesa justo al otro lado de la frontera, gente disciplinada por una ética de trabajo confuciana.

Los retadores más cercanos a Hong Kong para los corazones de los empresarios chinos libres también están en Asia, principalmente los otros tres «dragones» de rápido crecimiento (Singapur, Corea del Sur y Taiwán) y la próxima generación de países recientemente industrializados como Malasia, Tailandia y posiblemente Indonesia. Pero el tráfico de Bangkok es tan malo que puedes sentarte todo el día en un atasco. Los negocios no son tan claros como en Hong Kong, donde si una persona dice que sí, entregará a tiempo y al costo acordado.

Singapur es limpia y verde, mucho más agradable que Hong Kong. El sistema jurídico también se hereda de los británicos. Pero el gobierno de Lee Kuan Yew es torpe, demasiado pesado para los cantoneses despreocupados y traficantes de Hong Kong. En Malasia e Indonesia, las empresas chinas ya están encontrando dificultades con la población mayoritariamente malaya.

Gestión del pesimismo

Sin embargo, muchas empresas manufactureras de Hong Kong han comenzado a diversificarse fuera de la colonia. Algunos han establecido bases dentro de los muros protectores de la Comunidad Europea, en particular Irlanda, Italia y la península ibérica, donde los costes laborales no son tan elevados. Otros miran hacia Tailandia o Filipinas.

Las compañías financieras están colgando. De hecho, la depresión en Wall Street y en Londres, donde las grandes empresas financieras han despedido a un gran número de jóvenes ejecutivos, ha sido una bendición para Hong Kong. Ha aparecido una serie de niños prodigio estadounidenses que ofrecen sus servicios a precios de ganga. Esto es bueno porque el Banco de Hong Kong, que domina el mercado local, ha estado perdiendo alrededor de 8% de sus ejecutivos chinos cada año. (Ahora la mayor preocupación del banco es la competencia por los empleados comunes; los elegantes grandes almacenes que ofrecen beneficios han atraído a muchos).

El Banco de Hong Kong, cuya participación en el mercado de deuda local puede llegar al 50%%, también ha extendido alas internacionales. Es propietaria de Marine Midland de los Estados Unidos, del Banco Británico de Oriente Medio, y tiene un 14,5% participación en el Midland Bank británico. Más de la mitad de sus activos se encuentran en el extranjero. El banco se encuentra entre los 30 mejores del mundo por activos y normalmente obtiene mejores puntuaciones en cuanto a rentabilidad. Justo antes de la Navidad de 1990, el presidente del banco, William Purves, anunció sus planes de transferir su domicilio social de Hong Kong a Londres. Destacó que la sede física y la administración del banco permanecerían en la colonia, pero el cambio impresionó incluso a los chinos comunes de Hong Kong. Un vendedor ambulante de periódicos comentó: «Ni siquiera el Banco de Hong Kong confía en los comunistas». La mayoría de los analistas elogiaron el movimiento como prudente. Esto evitaría que al menos la mayoría de los activos del banco fueran confiscados por los chinos, si empeorara lo peor. Pero apenas equivalía a un voto de confianza en los futuros gobernadores de la colonia. Mientras tanto, los líderes chinos han repetido sus mensajes de mano dura.

Otras grandes compañías financieras han intentado reducir su exposición registrándose en otros lugares. Jardine Matheson, la compañía más antigua de Hong Kong (y modelo de la novela Casa noble), ha marcado el camino al cambiarse a las Bermudas. Otras 100 grandes empresas han seguido su ejemplo. Es probable que la mitad de las empresas cotizadas en la bolsa de valores de Hong Kong pronto tengan su domicilio social fuera de la colonia. Varias empresas están investigando Singapur como sede regional.

Los gerentes de estas grandes empresas creen que los gobernantes de Pekín no serían tan estúpidos como para nacionalizar grandes y visibles preocupaciones extranjeras. Sin embargo, muchas empresas prudentes de Hong Kong están haciendo todo lo posible para cargar sus pasivos de Hong Kong para igualar cualquier activo.

¿Hay motivos para esperar días mejores? Pase lo que pase, es probable que la colonia sea una base más agradable para hacer negocios con China que la propia China. Las preocupaciones japonesas también se han trasladado a Hong Kong, especialmente a las operaciones minoristas.

Los mega-ricos, chinos o extranjeros, esperan que la propia China cambie antes de que llegue la verdadera crisis. Deng Xiaoping está, después de todo, a finales de los 80, al igual que la mayoría de sus colegas de la Larga Marcha. Las manifestaciones en toda China durante la primavera de 1989 revelaron una creciente presión popular sobre la nueva generación de líderes para mostrar resultados mediante reformas políticas económicas sostenidas. ¿No deberían las ciudades gemelas de Hong Kong y Cantón convertirse en los latidos de la megalópolis más próspera que el mundo haya conocido?

Pero hay muchas ilusiones en este punto de vista. China todavía no ha aceptado ningún tipo de propiedad privada. A pesar de todo lo que se habla de nuevos mercados de capitales y bolsas de valores, los planificadores chinos piensan solo en términos de nuevas formas de jugar con la propiedad pública y disfrazarla. El control del Partido Comunista sigue siendo fuerte y puede tardar años en sacudirse.

Mientras tanto, la sangre vital de Hong Kong se está drenando. Para cuando se establezca un camino más claro y razonable para China, es posible que se haya causado demasiado daño y que haya huido demasiadas personas.

China puede sufrir enormemente por el comportamiento torpe de sus dirigentes hacia Hong Kong. Hong Kong, China, no será una isla estéril. Tendrá muchos rascacielos relucientes. Pero sin empresarios talentosos para los inquilinos, incluso el edificio más atractivo puede convertirse en una cáscara vacía. Incluso en ausencia de democracia, la gente puede votar con los pies.


Escrito por
Kevin Rafferty




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