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La última interrupción de la cadena de suministro: plásticos

Una escasez mundial está afectando a las empresas de todas las industrias.
La última interrupción de la cadena de suministro: plásticos
La última interrupción de la cadena de suministro: plásticos

«Dondequiera que mire, la cadena de suministro global es un desastre», lee titular reciente en el Wall Street Journal. La mayoría de los profesionales de la cadena de suministro estarían de acuerdo: entre la pandemia, la escasez de contenedores, el clima invernal, los incendios de las fábricas, bloqueo del Canal de Suez por un buque portacontenedores, y otros problemas logísticos, las cosas están desordenadas. Estas interrupciones ya han dado lugar a la actual escasez mundial de semiconductores, y ahora se está produciendo una interrupción del suministro de otra categoría crítica de materiales: los plásticos. Las limitaciones en el suministro de sus materias primas, especialmente el polietileno (PE), el polipropileno (PP) y el monoetileno (MEG), están provocando cierres de fábricas, fuertes aumentos de precios y retrasos en la producción en una amplia gama de industrias.

Los plásticos fabricados a partir de estos productos químicos se utilizan en todo tipo de productos imaginables, desde envasado de alimentos, electrodomésticos, teléfonos inteligentes y piezas de automóviles hasta equipos de ejercicio y patines de ruedas. Combine esto con la creciente demanda de bienes de los consumidores y es fácil ver por qué estas limitaciones de oferta son un gran problema.

Al igual que la escasez de semiconductores, éste lleva mucho tiempo llegando. Durante el verano de 2020, los bloqueos relacionados con el COVID-19 provocaron la caída de los niveles de inventario. Luego, en agosto, el huracán Laura obligó a varias fábricas petroquímicas en Luisiana y Texas a apagar; durante la noche del 10% al 15% de la producción de PE y PP de EE. UU. se detuvo.

Esto fue seguido por un montón de fuerza mayor de grandes productores de polímeros, incluyendo LyondellBasell en Luisiana y Chevron Phillips Chemical en Texas. (Al declarar fuerza mayor, estos proveedores quedaron exentos de ciertos compromisos de suministro y entrega debido a circunstancias ajenas a su control.) Simultáneamente, las precauciones de seguridad de Covid-19 ralentizaron la producción en muchos lugares de trabajo y provocaron escasez de mano de obra y transporte en los puertos.

El golpe final fue el tormenta de invierno en febrero que golpeó la costa del Golfo. Texas es el hogar del mayor complejo petroquímico del mundo, que convierte el petróleo y el gas y otros subproductos en plásticos. Casi 100 productos químicos y derivados críticos utilizados ampliamente en muchos productos e industrias se procesan en Texas. Tomará más de seis meses corregir los desequilibrios causados por la tormenta. Ante estos problemas, la puesta a tierra de un buque portacontenedores en el Canal de Suez el 23 de marzo no podría haber llegado en peor momento.

Se espera que aumentos de la demanda se produzcan en los Estados Unidos y en otros países a medida que los consumidores vacunados se aventuran y pasan sus controles de estímulo. Pero las empresas pueden no ser capaces de aprovechar al máximo esta oportunidad: Gerentes de compras encuestados por el Instituto de Gestión de Suministros el mes pasado anticipó el empeoramiento de los desequilibrios entre oferta y demanda en una variedad de áreas a medida que la economía estadounidense continúa abriéndose. Muchas de sus empresas ya se enfrentan a inventarios agotados al alza y a la baja de sus cadenas de suministro, aumentos de precios, tasas más altas de envíos atrasados y plazos de entrega más largos para los pedidos. Desde el punto de vista de los expertos en abastecimiento que gestionan proveedores, las perspectivas son sombrías: esperan que las interrupciones duren más de 12 meses.

Si bien las interrupciones de la cadena de suministro de algún tipo son sólo un hecho de la vida, no todo es fatalidad y tristeza, especialmente si aprendemos de ellas. Covid-19, por ejemplo, reveló vívidamente las vulnerabilidades horneadas en cadenas de suministro ajustadas y rentables. También destacó la necesidad de crear capacidades de resiliencia de la cadena de oferta. Durante la pandemia, las empresas que tenían sólidas capacidades de vigilancia y cartografía de proveedores, hasta el nivel de los subniveles y las piezas, tenían un panorama completo de cómo la crisis en evolución afectaría a sus cadenas de suministro. Esto ayudó a las empresas a tomar medidas antes de que se produzca la interrupción. Algunos fueron capaces de evitar cualquier impacto negativo.

El acceso a los sistemas de alerta temprana y a la información sobre el mercado es importante para vigilar de cerca los acontecimientos que repercuten en el flujo de mercancías, pero las empresas también deberían contar con expertos en diferentes categorías de productos básicos que utilicen los sistemas para recoger alertas tempranas y prepararse pronto para las posibles limitaciones. Una amplia gama de materiales se integra en un solo producto, y es importante saber de dónde proceden esos materiales. La asignación de sólo una o dos categorías o proveedores de nivel uno no es suficiente. En el caso de la escasez de semiconductores, la incapacidad de los fabricantes de automóviles para obtener un chip de $5 de un proveedor de nivel tres descarriló toda la industria automotriz.

En un paso en falso similar, muchos gestores de la cadena de suministro no lograron monitorear adecuadamente a los proveedores de polímeros porque esos materiales se incorporan a artículos de bajo costo como adhesivos y resinas. Si bien son ampliamente utilizados en muchos productos, su bajo costo significaba que no eran los primeros en muchas empresas. Para crear una cadena de suministro más resiliente, es vital examinar incluso las piezas y materiales más baratos cuando son críticos para productos e ingresos y no solo artículos caros, sofisticados o especiales.

Muchas empresas también cometen el error de prestar mucha atención únicamente a sus proveedores directos y no a los proveedores de sus proveedores. Las mejores empresas de su clase toman tiempo para identificar a los proveedores de los proveedores que son críticos para la producción continua de sus principales generadores de ingresos y mapear, monitorear y proteger de forma proactiva todas esas líneas de suministro.

Al adquirir materiales restringidos, las empresas compiten con los compradores con los bolsillos más profundos que no son necesariamente sus competidores tradicionales. Aquellos que han tenido advertencias tempranas de interrupciones y visibilidad en qué sitios y productos se verían afectados han podido ponerse en línea primero para capturar el inventario y la capacidad disponibles. En este entorno, las empresas que están mejor preparadas para actuar rápidamente tienen una ventaja competitiva.


  • Bindiya Vakil is CEO and founder of Resilinc, a provider of supply-chain-mapping services and risk-monitoring data. She is a founding member of the Global Supply Chain Resiliency Council and sits on the Advisory Board of the MIT Center for Transportation and Logistics.

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