La tecnología no siempre supera al trabajo

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Cómo progresar sin dejar atrás a los trabajadores.

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BR1503_SYNTHESIS Tom Froese

«La historia no revela ninguna tragedia más horrible que la extinción gradual de los tejedores de telar inglés», escribió Marx en 1867. Dondequiera que miraba, los seres humanos estaban siendo desplazados «por el rápido y persistente progreso de la maquinaria».

Un siglo y medio después, una vez más estamos preocupados por el potencial de las nuevas tecnologías para poner a las personas sin trabajo. El año pasado Erik Brynjolfsson y Andrew McAfee del MIT destacaron los peligros (junto con la promesa) de nuestro futuro digital acelerado en su libro La Segunda Era de las Máquinas. Este año, el fundador de XPrize Peter Diamandis y el periodista Steven Kotler aceptan de todo corazón el poder de la tecnología en su (menos convincente) libro Atrevida. Este manual para emprendedores radicalmente innovadores ofrece consejos sobre cómo lanzar «organizaciones exponenciales», es decir, aquellas cuyo impacto es desproporcionadamente mayor que su número de personas. Después de todo, ¿quién necesita trabajo humano cuando se ha creado la inteligencia artificial o una red globespanning que pueda aprovechar la sabiduría de la multitud?

Libros como estos aprovechan el miedo que mucha gente tiene sobre el papel de la tecnología en la sociedad: que se creará una gran cantidad de riqueza, pero que se distribuirá de manera muy desigual. Sin embargo, otros comentarios pintan un panorama más optimista y ven oportunidades para progresar en el siglo XXI sin dejar atrás a los trabajadores.

Tal vez el más hablado es Cero a Uno, , del cofundador de PayPal Peter Thiel. Al mismo tiempo que ensalza los beneficios de los monopolios, Thiel lleva a casa otro mensaje: la tecnología es un complemento de la mano de obra. «Los ingenieros de software tienden a trabajar en proyectos que reemplazan los esfuerzos humanos, porque eso es lo que están entrenados para hacer», señala, pero esa no es la única manera de avanzar. El software de Palantir, una empresa cofundadora de Thiel, por ejemplo, refuerza el trabajo de los analistas de inteligencia tamizando conjuntos de datos muy grandes y destacando la actividad sospechosa.

Desafortunadamente, ese arreglo complementario no se produce rápida o automáticamente, según el economista y ex ejecutivo de software James Bessen. En su libro que pronto se publicará, Aprender haciendo, Bessen regresa a los tejedores del siglo XIX de Marx para demostrar que a medida que los seres humanos trabajan con nuevas tecnologías a largo plazo, las mejoran y aumentan sus propias fortunas en el proceso. Así que, sí, cuando se inventó el telar eléctrico, en 1785, cambió el tejido de las granjas a las fábricas, aumentando instantáneamente la productividad y dejando los salarios de los trabajadores por décadas, como señaló Marx. Pero no pudo predecir lo que pasó después: De 1860 a 1890, el pago de los tejedores se duplicó con creces.

Esto se debe a que el valor de cualquier tecnología se desbloquea gradualmente, argumenta Bessen, quizás a lo largo de una generación, a través del aprendizaje en el trabajo. Los tejedores que trabajaban con telares de energía temprana produjeron dos veces y media más tela por hora que sus predecesores que usaban telares manuales; 80 años después, produjeron 50 veces más. Por lo tanto, son los adoptantes y adaptadores de una tecnología, no sus inventores, quienes crean gran parte de su valor.

Aún así, los salarios no aumentan hasta que las habilidades necesarias para operar una tecnología estén estandarizadas y puedan enseñarse fácilmente a los trabajadores. Una vez que los telares de energía maduraran y las fábricas se volvieran más uniformes, los tejedores podrían amenazar de manera creíble con llevar sus habilidades a otro lugar y obtener más dinero como resultado. Bessen ofrece varias recomendaciones para acelerar la formación profesional en los tiempos modernos: aumento de la inversión en colegios comunitarios, educación vocacional y programas de readiestramiento para trabajadores desplazados, junto con programas de capacitación y desarrollo patrocinados por la empresa que ayudan a los trabajadores a aprender nuevas habilidades y adquirir experiencia con las nuevas tecnologías.

Entonces, ¿cuál es el papel del gobierno en tal escenario? Después de todo, si el rendimiento de la mano de obra calificada es realmente tan alto, ¿no tendrían las empresas un amplio incentivo para invertir en capacitación ellas mismas? La respuesta no es necesariamente, según Joseph Stiglitz y Bruce Greenwald en Creación de una Sociedad de Aprendizaje. En este amplio trabajo de teoría macroeconómica, los autores sostienen que las empresas de un mercado competitivo invierten sólo en aquellas innovaciones que les permitan captar los mayores beneficios. Ellos escatiman en la tecnología verde porque no soportan el costo de la contaminación, y gastan excesivamente en tecnología que ahorra mano de obra porque no soportan el costo del desempleo. Cuanto más feroz es la competencia, peor son las fallas del mercado. Por lo tanto, los responsables políticos tienen un papel importante que desempeñar: no sólo en la financiación de la investigación, sino también en la creación de incentivos convincentes para la innovación socialmente útil y desalentar la propagación de tecnologías nocivas.

Juntos, estos libros ofrecen un camino parcial hacia adelante: Rechazar la obsesión por la tecnología de eliminación de puestos de trabajo en favor de un enfoque en la complementariedad. Ayudar a los trabajadores a adquirir nuevas habilidades y elaborar una política industrial que se centre tanto en la adopción como en la creación.

Pero si el ritmo de la innovación tecnológica se acelera, las nuevas cualificaciones estandarizadas de hoy pronto quedarán obsoletas. Tal vez tal agenda podría haber ayudado a los tejedores, pero nadie sabe realmente si funcionará en una era de cambio exponencial.


Escrito por
Walter Frick




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