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La I+D local no lo ayudará a globalizarse

Escucha, jóvenes Empresas Digitales de los Estados Unidos.
La I+D local no lo ayudará a globalizarse

Para expandirse, las empresas digitales deben dirigerse hacia áreas de crecimiento nuevas y prometedoras. A menudo eso significa hacer incursiones en nuevos campos y asumir problemas empresariales aparentemente insolubles. Considere la aventura de Google en mapas o SAP Future Factory iniciativa, proyectos de gran alcance que requieran nuevas ideas de diferentes lugares. El desarrollo de nuevas tecnologías es complejo y desafiante, y para crear la próxima gran innovación, las empresas deben pensar —y operar— de nuevas formas.

Ante estos desafíos, es sorprendente ver a las empresas más jóvenes tratando de crecer aprovechando los mismos recursos de I+D que impulsaron sus éxitos iniciales. Facebook y Salesforce.com, por ejemplo, llevan a cabo gran parte de su I+D localmente. Al igual que muchas empresas digitales jóvenes en Estados Unidos, hay pocas pruebas de que aprovechan el conocimiento en centros de excelencia mundiales de rápido crecimiento, como Bangalore o Tel Aviv. Sin embargo, para crecer, las empresas deben aprovechar los mejores conocimientos del mundo, dondequiera que viva geográficamente.

En las últimas dos décadas, hemos visto un cambio en la forma en que la I+D se dispersa por todo el mundo. Tradicionalmente, las multinacionales han llevado a cabo sus investigaciones en países desarrollados: IBM tiene un centro de I+D en Tokio, por ejemplo, y el centro de ingeniería europeo de Google se encuentra en Zúrich. Sin embargo, más recientemente, las ubicaciones de los mercados emergentes han destacado en las carteras tecnológicas de las empresas globales. Las actividades intensivas en conocimiento de las multinacionales han puesto en marcha ciclos virtuosos que han dado lugar al desarrollo de grupos de innovación en lugares como Shanghai y las ciudades mencionadas en India e Israel.

Lo importante de esta tendencia es que las redes mundiales de conocimiento reúnen cada vez más las actividades de I+D llevadas a cabo en ubicaciones de economía avanzada y emergente. Como ha señalado la Economist Intelligence Unit, I+D de mercados emergentes está tomando la delantera en proyectos globales porque tiene las mejores ideas que ofrecer, en lugar de las más baratas. En nuestra investigación, lo llamamos trabajo de «creación de competencias». Cuantas más ideas se lleven a la práctica, más posibilidades tendrán las empresas de resolver grandes problemas y, en un mundo conectado, esas ideas pueden provenir de diversos lugares. Como señalaron Julian Birkinshaw y Neil Hood en las páginas de HBR, la distancia puede ser realmente un activo.

La búsqueda global de ideas es especialmente importante para las empresas digitales. Cuando examinamos las patentes de una serie de empresas de tecnología digital establecidas, surge un patrón claro: Algunas empresas dependen mucho más de la I+D dispersa a nivel mundial que en otras. Cuanto más impulsada por el software sea la empresa, mayor será el alcance de las redes globales de I+D. Para nosotros, eso demuestra que todas las empresas digitales tienen una enorme oportunidad a medida que maduran y buscan desarrollar nuevas áreas tecnológicas.

Sin duda, varias empresas estadounidenses de gran éxito han logrado pivotar hacia nuevas direcciones mientras mantienen su I+D cerca de sus hogares. El estudio de diseño de Apple está enclavado cómodamente en su campus de Cupertino, California. Autodesk prueba la fabricación de prototipos en pisos de fábrica de propiedad absoluta en Manhattan. Nuestra investigación sobre patentes muestra que menos del 5% de los inventores de listas de patentes de Apple y Autodesk fuera de EE. UU. (consulte el gráfico).

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Por el contrario, Symantec (que es totalmente digital) y SAP (cuyas empresas tienen componentes físicos y digitales) obtienen conocimientos mucho más amplios y se basan en ubicaciones de mercados emergentes. Casi una cuarta parte de las patentes de Symantec, y más del 10% de las SAP, proceden de fuera de los EE. UU., según nuestra investigación. Y la gran mayoría de esas patentes proceden de mercados emergentes.

El Centro de Innovación de Symantec en Chennai, India, no se concibió como un puesto avanzado de adaptación local sino como fuente de innovación de nuevos productos para la empresa en su conjunto. La postura de la compañía en cuanto a la innovación es verdaderamente global, con equipos de ingeniería colaborando entre su red de ubicaciones. La ubicación india resultó atractiva debido a su fuerte talento de ingeniería. Hace unos años, un vicepresidente de Symantec, Shantanu Ghosh, señaló la «cantidad de verdadera innovación de nuestros Centros de Innovación de la India».

Mientras tanto, SAP ha estado cultivando una red mundial de I+D a través de su programa de ecosistemas globales, obtención de ideas de personas y organizaciones dispersas geográficamente y promoviendo la diversidad. La I+D que sale de las ubicaciones de los mercados emergentes de SAP tiene una importancia global: su centro tecnológico en Tel Aviv ha saltado a la vanguardia de la innovación. El codirector ejecutivo de SAP, Jim Hagemann, señaló en 2011 que el grupo de I+D en Israel se ha «convertido en una especie de primera línea donde se prueban nuevas ideas y se ha convertido en tecnología, y está teniendo éxito».

De hecho, las empresas cuyos productos son principalmente intangibles tienen la flexibilidad geográfica necesaria para aprovechar el conocimiento de todo el mundo. Debido a que sus empresas no dependen de materiales físicos como prototipos tangibles y equipos de laboratorio, los científicos colaboradores no necesitan colocarse físicamente.

Sin embargo, hay un grupo de jóvenes empresas digitales estadounidenses que, aunque a menudo crecen a una velocidad vertiginosa, no han aceptado la promesa de conocimientos dispersos a nivel mundial; su I+D sigue siendo muy localizada. En nuestra investigación exploramos una serie de firmas tan jóvenes, desde las que se encuentran en la cúspide de la exploración (Facebook, Salesforce.com y LinkedIn) hasta una serie de «unicornios»: start-ups de rápido crecimiento como Dropbox y DocuSign que han alcanzado valoraciones por un norte de 1.000 millones de dólares. ¿El hilo conductor entre ellos? Ninguno ha aprovechado todavía la oportunidad que los puntos de acceso a conocimientos globales pueden brindar.

Facebook ha mirado recientemente más allá de Silicon Valley, pero su investigación continúa en el mundo desarrollado. Su oficina en Londres, que representa su primer movimiento internacional, ha un mandato para reflejar la ingeniería llevada a cabo en la sede central. Salesforce.com, como proveedor de servicios basado en la nube, cree en eficiencias de I+D basadas en plataformas, que exigen un enfoque de ingeniería centralizado.

Los mercados emergentes presentan sus propios desafíos, por supuesto. Las empresas corren el riesgo de una rápida rotación de personal y de la filtración de conocimientos clave. La distancia (cultural, geográfica, tecnológica) podría llevar a un trabajo deficiente. Un estudio de McKinsey de 2011 mostró que las empresas más pequeñas y más jóvenes desconfían de las obras de I+D globales. Sin embargo, el mismo estudio mostró que los desafíos merecen la pena: Todas las empresas de alto rendimiento del estudio hizo al menos un poco de I+D en el extranjero.

En última instancia, estas empresas se enfrentarán a importantes decisiones con respecto a la exploración de ideas. El crecimiento requiere un amplio conjunto de ideas nuevas. Nuestra investigación sugiere que tendrán que ir más allá de las capacidades tecnológicas y aprender a lidiar con los desafíos del abastecimiento de conocimiento global, incluida la solución de los numerosos problemas que enfrentarán en los mercados emergentes.


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