La era de la telesalud recién comienza

Se avecinan más avances en calidad, asequibilidad y accesibilidad.
La era de la telesalud recién comienza

Al contrario de lo que mucha gente piensa, la atención médica virtual, también conocida como telemedicina o telesalud, es mucho más que una imitación digital barata de la atención presencial. Cuando se usa de manera adecuada, mejora la salud del paciente, reduce los costes y hace que la atención sea más equitativa y accesible para cualquier persona con un teléfono inteligente. Su uso se ha disparado durante la era de la Covid, y los autores sostienen que los proveedores de todo el mundo deberían esforzarse enérgicamente por aprovechar todo su potencial incluso después de que disminuya la pandemia.

Pearl y Wayling llevan a los lectores a Kaiser Permanente e Intermountain Healthcare, dos de los primeros en adoptar la telesalud y los usuarios más eficaces en los Estados Unidos. Muestran cómo la telesalud puede reducir los viajes caros e innecesarios a la sala de emergencias, reducir la crisis de enfermedades crónicas en los Estados Unidos, abordar las disparidades en la atención, hacer que la atención especializada sea más rápida y eficiente y proporcionar acceso a los mejores médicos. Y describen lo que se necesita para fomentar la adopción de un sistema totalmente impulsado por la telesalud. Los empleadores, que actualmente ofrecen cobertura de seguro médico a casi la mitad de la población estadounidense, podrían impulsar ese cambio uniéndose y diseñando nuevos enfoques de reembolso y prestación de atención. Los ahorros resultantes podrían ascender a decenas de miles de millones de dólares al año.

Al contrario de lo que mucha gente piensa, la atención médica virtual, también conocida como telemedicina o telesalud, es mucho más que una imitación digital barata de la atención presencial. Cuando se usa adecuadamente, mejora la salud del paciente y reduce los costes. También hace que la atención sea más equitativa y accesible para el 89% de los adultos estadounidenses y el 78% de los adultos en todo el mundo que tienen un teléfono inteligente, incluidos los que viven en comunidades desatendidas desde el punto de vista médico.

Y, sin embargo, el uso de telemedicina en Estados Unidos se ha desplomado desde su máximo en abril de 2020, durante el primer aumento de casos de Covid-19, cuando representó el 69% de las visitas médico-paciente. En los últimos dos años se han observado patrones similares en Europa y Asia, lo que ha llevado a algunos gobiernos a tomar medidas en apoyo de la telesalud. El Parlamento Europeo y el Consejo Europeo anunciaron recientemente el programa EU4Health para fomentar el intercambio de historiales médicos digitales, recetas electrónicas y telesalud en general. Y Arabia Saudí está aplicando una estrategia que incluye aplicaciones para teléfonos inteligentes y una red para conectar centros especializados con centros de atención primaria y hospitales en áreas remotas.

Pero en muchos países, siguen existiendo barreras en forma de reglamentos, regímenes de pago y aceptación de los pacientes. Cualquier país que quiera mejorar la calidad de la atención médica, aumentar el acceso y reducir los costes debería ampliar, no contratar, el uso de la atención virtual.

En este artículo echamos un vistazo a dos de los primeros usuarios y usuarios más eficaces de la telemedicina: Kaiser Permanente, donde uno de nosotros (Robert) fue CEO; e Intermountain Healthcare, donde el otro (Brian) es director ejecutivo de servicios de telesalud. Durante más de una década, estos sistemas sanitarios integrados han utilizado plataformas de atención virtual para mejorar la medicina preventiva, la coordinación de la atención, la gestión de las enfermedades crónicas y la asequibilidad para más de 13 millones de pacientes.

Tras analizar los datos de resultados sanitarios del Comité Nacional de Garantía de Calidad independiente, las encuestas de satisfacción de los miembros del plan de salud de J.D. Power y los datos internos de nuestras propias organizaciones, estamos seguros de que la plena aplicación de cinco oportunidades mejoraría la calidad clínica en todo el país en un 20% %, aumentar el acceso a la atención en un 20% y reducir el gasto sanitario entre un 15 y un 20%.

Oportunidad 1: Reduzca los viajes caros e innecesarios a la sala de emergencias

«Si se trata de una emergencia médica, cuelgue y marque el 911 o vaya a la sala de emergencias más cercana». Muchos estadounidenses han oído este guion grabado fuera de horario. Demasiado a menudo deja a las personas que llaman enfermas y a los padres preocupados con una decisión difícil:¿Conduzco hasta la sala de emergencias y pierdo una noche de sueño o es posible y espero hasta la mañana para llamar al consultorio de mi médico?

Los que conduzcan a Urgencias soportarán una espera de dos horas, de media, junto con pruebas duplicadas y precios tremendamente inflados. Los servicios de urgencias son 12 veces más caros que visitar el consultorio del médico y desperdician más de 32 000 millones de dólares cada año, según una Análisis de 2019 de UnitedHealth Group.

Esos pacientes también se enfrentan a mayores riesgos médicos. Los médicos de urgencias a menudo no pueden acceder a la historia clínica electrónica de los pacientes, debido a la falta de interoperabilidad entre los sistemas, y no ofrecen atención de seguimiento. Ambos hechos pueden provocar una discontinuidad en el tratamiento y errores evitables. A menos que uno esté experimentando síntomas de una crisis médica grave (dolor torácico aplastante o debilidad de la mitad del cuerpo, por ejemplo), la sala de emergencias no es el lugar más seguro para estar, especialmente cuando las salas de emergencia están abarrotadas de pacientes con COVID-19. Sin embargo, muchos de los que van a urgencias fuera del horario de atención no requieren servicios de emergencia. Simplemente, no tienen otro lugar adonde ir.

Los miembros de Kaiser Permanente de Virginia, Maryland y Washington, DC tienen una mejor opción: pueden acceder a un centro de salud con vídeo 24 horas al día, los 7 días de la semana, que los pone en contacto con un médico que puede evaluar rápidamente el problema y ofrecer orientación. Si la médica determina que el problema pone en peligro la vida, le dice al paciente que vaya inmediatamente a la sala de emergencias y le envíe la información médica relevante con antelación para reducir el riesgo de complicaciones. Pero los médicos de telesalud pueden resolver el problema alrededor del 60% de las veces. Y cuando un paciente necesita atención de seguimiento, pueden programar una cita con su médico personal y comunicarle los detalles pertinentes antes de la visita. Esta aplicación de atención virtual no solo aborda los problemas médicos de forma inmediata y las 24 horas, sino que también evita las visitas innecesarias a la sala de emergencias que pueden provocar ingresos hospitalarios inapropiados y miles de dólares en gastos innecesarios por paciente.

Durante la pandemia, Intermountain Healthcare, con sede en Utah, ideó un programa Covid de monitorización remota de pacientes que combina telemedicina y vigilancia domiciliaria para destapar las salas de emergencia y liberar camas de hospital. Tras la evaluación de un médico, a los pacientes que den positivo (o se sospecha que tienen) Covid-19 y que presentan síntomas que no ponen en peligro la vida se les administra un oxímetro de pulso Bluetooth. Emparejan el dispositivo con su teléfono inteligente y lo utilizan para medir sus niveles de oxígeno en sangre a diario durante dos semanas, enviando los datos a un equipo de enfermería céntrico. Si el nivel es bajo, el centro contacta con el paciente y lleva a cabo una evaluación clínica por teléfono o vídeo. Los pacientes que se considera que tienen un riesgo bajo de enfermarse gravemente continúan con la vigilancia domiciliaria. A las personas cuyo estado es grave o se deteriora se les indica que vayan a Urgencias.

Los miembros de Kaiser Permanente en algunas áreas tienen una mejor opción que ir a la sala de emergencias: tienen acceso a médicos de telesalud las 24 horas, los 7 días de la semana, que pueden resolver el problema el 60% de las veces.

En sus primeros 14 meses, el programa atendió a poco más de 10 000 pacientes y permitió a Intermountain evitar más de 1800 ingresos hospitalarios y ahorrar casi 4800 días de cama en el hospital, liberando camas para pacientes gravemente enfermos. Si todos los proveedores de Estados Unidos hubieran utilizado un programa de este tipo, se podrían haber evitado cientos de miles de hospitalizaciones de forma segura, se habrían salvado decenas de miles de vidas y se habrían conseguido importantes ahorros de costes.

Si programas de telemedicina como los dos que acabamos de describir se replicaran a nivel nacional y eliminaran incluso la mitad de las visitas evitables a la sala de emergencias, se podrían ahorrar miles de millones de dólares al año.

Oportunidad 2: revertir la crisis de las enfermedades crónicas en Estados Unidos

Las enfermedades crónicas son las principal causa de muerte y discapacidad en los Estados Unidos, la contabilidad de siete de cada 10 muertes . Muchos pacientes hospitalizados o fallecidos por el Covid-19 tenían afecciones como obesidad, enfermedad pulmonar obstructiva crónica, hipertensión, diabetes, enfermedad cardiovascular y enfermedad renal crónica. Incluso antes de la pandemia, los Estados Unidos gastaban 214 000 millones de dólares al año en intervenciones médicas para tratar complicaciones evitables de eventos como ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares y perdieron 138 000 millones de dólares en productividad de los trabajadores.

Una de las principales causas de accidente cerebrovascular y uno de los principales contribuyentes a las enfermedades cardíacas y la insuficiencia renal es la hipertensión o la presión arterial alta. Esta afección crónica está mal controlada el 50% de las veces en Estados Unidos. Eso significa que la mitad de las personas con hipertensión tienen un riesgo elevado de complicaciones graves.

Para los miembros de grandes grupos médicos multiespecializados como Kaiser Permanente, la presión arterial alta es un problema mucho más controlable. KP logra consistentemente una tasa de control superior90%. No es que tenga mejores médicos o medicamentos que otros proveedores; la mayor diferencia es la frecuencia de medición de la enfermedad y la puntualidad del tratamiento, factores que facilita la atención virtual.

El enfoque tradicional para gestionar las enfermedades crónicas es intermitente y episódico. Una vez que el médico hace un diagnóstico, programa visitas de seguimiento al consultorio de forma rutinaria, normalmente cada cuatro o seis meses. La mayoría de los estadounidenses están acostumbrados a esta cadencia, pero no tiene sentido. Es posible que algunos pacientes con enfermedades crónicas bien controladas no necesiten ver a su médico durante un año, mientras que otros se beneficiarían de evaluaciones mensuales. Pero viajar al consultorio del médico una vez al mes, a menudo para nada más que un control de la presión arterial, lleva mucho tiempo, es incómodo y caro para mucha gente.

Las visitas virtuales se pueden programar con más frecuencia y consumen menos tiempo tanto para los pacientes como para los médicos. La presión arterial se puede comprobar en casa con un dispositivo conectado digitalmente al sistema de historia clínica electrónica. La combinación de telemedicina y dispositivos portátiles permite ajustes de medicación más frecuentes, lo que se traduce en un control de la enfermedad más rápido y mejor y en menos complicaciones a un coste total más bajo.

Con la combinación de telemedicina y un mayor énfasis en la atención primaria y la prevención, los miembros de Kaiser Permanente en California y la región del Atlántico medio tienen un 14% menos de probabilidades de morir de un derrame cerebral y un 43% menos de probabilidades de morir de una enfermedad cardíaca que la gente en todo Estados Unidos.

Los resultados clínicos superiores no solo salvan vidas; también ahorran dinero. Cada año, 805 000 estadounidenses sufren un ataque al corazón. Después, el coste estimado de la atención fue de 21 500 dólares en 2012, el año más reciente del que se dispone de datos nacionales; sin duda, hoy es más alto. Si se pudiera evitar el 40% de los ataques mediante telemedicina y protocolos de detección coherentes, el ahorro en todo el país ascendería a un total de al menos 6 900 millones de dólares al año.

Oportunidad 3: Abordar las disparidades en la atención médica

La capacidad de la telemedicina para abordar las desigualdades en el acceso se ha demostrado durante la pandemia. El omnipresente teléfono inteligente, capaz de interactuar por vídeo, puede ser un salvavidas para las poblaciones desatendidas. En las zonas rurales con pocos profesionales de la salud mental, por ejemplo, la capacidad de Intermountain para ofrecer visitas virtuales ofrece a los pacientes un prompt acceso tanto a la atención de emergencia como a la de rutina. Cuando la pandemia obligó al cierre de clínicas y consultorios presenciales, los psicólogos y psiquiatras de los Estados Unidos instituyeron rápidamente visitas virtuales. Intermountain realizó virtualmente el 85% de sus visitas de salud mental y del comportamiento, incluidas las de programas relacionados con las drogas y el alcohol. Las visitas de telemedicina siguieron siendo populares incluso después de que se suavizaron las restricciones. Los pacientes de Intermountain que recibían su atención prácticamente informaron de una gran satisfacción y tenían menos probabilidades de cancelar las citas que los pacientes que habían programado visitas en persona.

Kaiser Permanente utiliza el vídeo para abordar las disparidades en las zonas urbanas. En 2006 comenzó a implementar un programa en 21 centros médicos para mujeres embarazadas que luchan contra la adicción. Aquellos que dependían de los autobuses para el transporte o que carecían de una guardería fiable tenían dificultades para asistir a los programas de asesoramiento de grupo que se reunían tres veces a la semana; menos del 30% de los participantes podían asistir de manera constante. Pero incluso las mujeres sin acceso a Internet podían unirse a las sesiones virtuales con un teléfono inteligente, siempre y cuando tuvieran al menos una conexión 3G. Las tasas de asistencia perfectas se dispararon por encima del 80%, lo que redujo drásticamente la necesidad de ingresos en la UCI neonatal después del parto, que puede costar 100 000$ o más por niño.

Oportunidad 4: Hacer que la atención especializada sea más rápida y eficiente

Al tratar a pacientes que requieren derivaciones a una especialidad, los médicos de atención primaria tienen una queja común: tienen el 95% de la pericia necesaria para diagnosticar y tratar con precisión, pero no es una forma fácil de obtener el 5% restante. A veces lo único que buscan es asegurarse de que su diagnóstico o plan es el adecuado. Pero sin que le falte el 5%, su única opción es hacer una remisión para una consulta especializada en persona, lo que provocará retrasos en el tratamiento y costes más altos.

Las listas de espera para las citas con especialistas pueden ser largas. Por ejemplo, incluso antes de la pandemia, los pacientes en Estados Unidos solían esperar semanas para ver a un dermatólogo. En Kaiser Permanente, los médicos de atención primaria utilizan la telemedicina de forma rutinaria para consultar a los dermatólogos mientras el paciente está en la sala de examen. Los pacientes se van con un diagnóstico, un plan de tratamiento y una receta confirmados. Aproximadamente el 70% de los pacientes de PK que visitan a su médico de atención primaria con una erupción difícil de diagnosticar tienen el problema resuelto en menos de 10 minutos a través de telemedicina.

En las especialidades médicas y quirúrgicas más comunes, el modelo de especialista remoto de KP resuelve los problemas de los pacientes el 40% de las veces, sin necesidad de visitas a un especialista. La satisfacción del paciente es un 10% más alta que la de las consultas en persona. Cuando un paciente necesita visitar a un especialista para un procedimiento, la cita se programa después de la consulta virtual; no es necesaria una consulta en persona. Si entre el 30 y el 40% de las visitas presenciales a especialistas en Estados Unidos se sustituyeran por este tipo de consultas de telesalud, los pacientes perderían menos días de trabajo y recibirían una atención más rápida y eficaz, y se ahorrarían decenas de miles de millones de dólares al año.

Oportunidad 5: Proporcionar acceso a los mejores médicos

Los pacientes con problemas médicos complejos o oscuros a menudo se encuentran viviendo una pesadilla en dos frentes. Están el dolor y el miedo de tener una enfermedad rara y la frustración de tratar de encontrar al especialista adecuado. Los pacientes pueden pasar de un médico local al siguiente, perdiendo semanas o meses sentados en citas inútiles y aguantando noches de insomnio.

La telemedicina ofrece una solución mucho mejor. La tecnología virtual puede conectar a los pacientes con los médicos más experimentados y conocedores, independientemente de dónde ejerzan. Este escenario ya se está desarrollando en la región del norte de California, en Kaiser Permanente. Un experto de renombre nacional en cáncer de riñón se encuentra en un rincón remoto del condado de Marin, a casi 200 millas de algunos miembros del KP. Los pacientes recién diagnosticados pueden reunirse con él virtualmente. Durante las videoconsultas, los educa sobre su afección mediante ayudas visuales en una pantalla compartida. Los guía a través de la información clínica relevante, sus exploraciones radiológicas y las opciones de tratamiento. Comparte vídeos de la anatomía y el procedimiento quirúrgico previsto. Dada la relación así establecida, casi todos los pacientes eligen que le practique la cirugía, a pesar de la distancia que muchos deben viajar; el día de la operación suele ser la primera vez que ambas partes están en la misma habitación. Las puntuaciones de satisfacción del paciente del médico son universalmente excelentes.

La era de la telesalud recién comienzaAdam Voorhes/Stock de galería

Intermountain utiliza la telemedicina para conectar a los pacientes que tienen afecciones neurológicas complejas (y a menudo muy costosas) con especialistas. Su plataforma virtual del equipo clínico Neuro Fast Access les permite recibir tratamiento para las migrañas, la lumbalgia y el dolor de cuello de la mano de un experto a un bajo coste, liberando así un valioso tiempo clínico para los pacientes que necesitan tratamiento presencial, como las inyecciones de bótox para enfermedades nerviosas y musculares.

Al eliminar las barreras del tiempo y la distancia, la telemedicina puede ayudar a abordar dos problemas graves de los pacientes con diagnósticos difíciles y enfermedades raras. El primero es un diagnóstico erróneo. La segunda es esperar mucho tiempo para un diagnóstico adecuado y un plan de tratamiento eficaz.

Los médicos a menudo deben intentar un acto de equilibrio imposible con respecto a la calidad, el acceso y el coste. Cuando aumentan el acceso a la atención, aumentan los costes. Cuando reducen los costes, la calidad se resiente. El auge de la telemedicina durante la pandemia destaca una forma de proporcionar un acceso rápido a una atención asequible y de alta calidad. Aumentar tanto la frecuencia como el alcance de la atención virtual en todo el país transformaría la salud de los Estados Unidos, mejorando la vida de los pacientes que se enferman durante la noche y los fines de semana, los que tienen problemas de salud mentales o crónicos y cualquier persona que pueda beneficiarse de la atención especializada virtual. Podría salvar decenas de miles de vidas y cientos de miles de millones de dólares cada año.

Cómo fomentar la adopción

Dos cambios acelerarían la implementación de la telesalud y harían que la atención fuera más rentable y eficaz.

Integración.

Las organizaciones sanitarias con mayor calidad en las encuestas nacionales son grandes grupos médicos multiespecialidades como Kaiser Permanente, Intermountain Healthcare, Mayo Clinic y Geisinger Health. Todos se construyen en torno a equipos de médicos que están vinculados a través de tecnologías de la información modernas y trabajan juntos de manera coordinada. Según la Asociación Médica Estadounidense, cada vez más médicos eligen convertirse en empleados en lugar de trabajar para sí mismos. De hecho, la proporción de médicos estadounidenses en consultorios privados cayó por debajo del 50% en 2021. Este movimiento hacia el empleo y la integración permite a los médicos compartir historiales médicos electrónicos, comunicarse entre especialidades y aprovechar la atención virtual para ayudar a los pacientes de formas que los médicos en la consulta individual no pueden.

Capitación.

La mayoría de los proveedores de Estados Unidos trabajan con tarifa por servicio: se les paga por cada prueba, procedimiento y tratamiento que proporcionan. El modelo los incentiva a ofrecer servicios tanto si los pacientes los necesitan como si no. Lógicamente, los médicos cuyos ingresos dependen de la cantidad de servicios que prestan se resistirán a cualquier modelo que reduzca las visitas a la sala de emergencias, las referencias a especialidades, los ingresos hospitalarios o las cirugías.

Una alternativa a la tarifa por servicio es un enfoque prepago basado en el valor conocido como capitación. Ampliamente respaldado por expertos en políticas, paga una cantidad anual fija ajustada al riesgo por paciente por todos los servicios prestados. Aunque la tarifa por servicio sigue representando la mayoría de los gastos sanitarios de EE. UU., la capitación está cobrando fuerza. Por ejemplo, el 42% de los beneficiarios de Medicare en 2021 estaban inscritos en los programas Medicare Advantage, que utilizan reembolsos capitados, un aumento con respecto a solo el 13% en 2005.

La telemedicina puede ayudar a abordar dos problemas de los pacientes con enfermedades difíciles de diagnosticar y raras: un diagnóstico erróneo y largas esperas para un tratamiento eficaz.

Más del 90% de los miembros de Intermountain pertenecen a uno de los planes de seguro capitados SelectHealth de la organización, mientras que el 95% de los 12,5 millones de miembros de KP están en un plan capitado. La combinación de un sistema integrado que utiliza la telemedicina para ofrecer una atención superior y una estructura salarial capitalizada explica por qué los médicos de los grupos médicos prepagos integrados adoptan las soluciones de telemedicina con más entusiasmo que los médicos comunitarios.

El destino: un sistema de salud impulsado por la tele

El modelo ideal para el futuro de la medicina estadounidense, uno que reemplace o al menos aumente significativamente el enfoque fragmentado actual de pago por servicio, es Salud impulsada por la tele: un sistema tecnológico integrado, prepago y en el que los equipos de médicos de atención primaria y de especialistas trabajan juntos para ofrecer una atención excepcional. Todos los médicos del sistema tienen los mismos incentivos económicos para mantener a las personas sanas. Su objetivo es proporcionar un acceso cómodo y ampliado a través de la telemedicina. Se recompensan en función de la calidad de la atención prestada a poblaciones de pacientes definidas y de los ahorros de costes conseguidos.

Los candidatos más lógicos para impulsar la creación de un sistema de este tipo son los empleadores, que actualmente ofrecen cobertura de seguro médico a 155 millones de estadounidenses, casi la mitad de la población del país. Soportan la peor parte financiera de las ineficiencias de la atención médica y son los que más se benefician con el aumento de la calidad y la asequibilidad.

Crear un sistema teledirigido no será fácil, pero ahora es más posible que nunca. Los médicos están cada vez más insatisfechos con el sistema actual y abiertos a alternativas. Antes de que el Covid-19 forzara el problema, en general les preocupaba la atención virtual. Pero sus experiencias positivas con él en los últimos dos años los han hecho más receptivos a la expansión de su uso después de la pandemia.

Las empresas y los médicos pueden tomar varias medidas para crear sistemas de salud teledirigidos.

Desarrolle asociaciones.

Las empresas deberán unirse para lograr economías de escala e identificar el liderazgo adecuado en la comunidad médica circundante. Las grandes organizaciones nacionales como la Grupo empresarial de compradores sobre salud podría liderar el camino. PBGH representa a golitas de todo el país, incluidos Walmart, Costco, Microsoft e Intel. Ya ha formado una división centrada en reducir los costes de la atención; un sistema teledirigido se alinearía con su dirección actual. Alternativamente, las empresas locales podrían formar consorcios como el Red NorthStar en Rochester (Nueva York), cuyo objetivo es reducir los costes sanitarios para todos los empleadores de la zona.

La experiencia de KP e Intermountain sugiere que se necesitan de 30 000 a 50 000 inscritos para poder contratar a médicos especializados y de atención primaria. Pocas empresas tienen tantos empleados en una geografía determinada o la capacidad financiera para realizar ellos mismos los cambios necesarios. Pero 15 o 20 empresas juntas podrían alcanzar una masa crítica.

Las empresas se preguntarán si la creación de un nuevo sistema sanitario merece el tiempo y la energía necesarios. Deberían considerar que el rápido aumento de los costes médicos afectará significativamente a sus resultados finales. Incluso antes de la llegada de la COVID-19, que provocó desafíos en la cadena de suministro y agravó la escasez de profesionales de la salud, los expertos predijeron que el gasto sanitario aumentaría un 5,5% anual. Las empresas pueden esperar una inflación de los costes médicos extremadamente alta si no se hace nada. Ahora es el momento de actuar.

Designe líderes.

Durante la primera ola de COVID-19, los médicos sustituyeron las visitas al consultorio por las virtuales, aparentemente de la noche a la mañana. Podrían hacerlo porque utilizar la tecnología de vídeo para prestar atención al paciente es la parte fácil. Lo difícil es darle la vuelta al modelo actual de partos y reembolsos de la asistencia sanitaria. Y eso no puede suceder sin un liderazgo excelente.

Si del 30 al 40% de las visitas presenciales a especialistas en EE. UU. se sustituyeran por consultas de telesalud, se ahorrarían decenas de miles de millones de dólares al año.

Habiendo formado una asociación, ya sea a través de asociaciones nacionales o locales, una organización paraguas debe realizar dos contrataciones clave. Se necesita un líder financiero capacitado por el lado del pagador y un médico líder eficaz por el lado de la prestación de cuidados. Juntos, los dos deberán determinar una contribución empresarial adecuada, cómo se medirán la calidad y el acceso y la amplitud de los servicios que se prestarán. Tendrán que negociar contratos con los hospitales locales, desplegar sistemas IT y comprar reaseguros para protegerse contra los costes inesperados que puede generar un solo paciente con una lesión grave o que necesite un trasplante.

Diseñe sistemas de reembolso y prestación de atención.

A la hora de crear un nuevo modelo de asistencia sanitaria, el trabajo duro está en los detalles y, dado que un sistema teleguiado afectará a todos los aspectos de la prestación de asistencia, desarrollar uno conlleva miles de decisiones. Los líderes médicos y financieros tendrán que diseñar, dar forma e implementar los procesos mediante los que se prestará y pagará la atención. Los detalles de la mejor manera de hacerlo van más allá del ámbito de este artículo, pero aquí hay dos consideraciones principales.

Reembolso. Un sistema teledirigido funciona mejor cuando la mayoría, si no todos, los médicos y profesionales avanzados (enfermeros practicantes y asistentes médicos) son empleados asalariados. Dado que la mayoría de los médicos y las APP de Estados Unidos trabajan ahora para organizaciones sanitarias (hospitales, grupos médicos o compañías de seguros) en lugar de para consultorios privados, ahora es posible. Pero una implementación efectiva requerirá un cambio en la forma en que esas organizaciones pagan a los profesionales. En lugar de recompensarlos individualmente por el número de visitas de pacientes, pruebas y procedimientos que realizan, como en los modelos de pago por servicio, las organizaciones deberían incentivar el rendimiento general del grupo. La telemedicina ofrece una gran ventaja en este caso: no es necesario que los grupos estén coubicados.

Requisitos de prestación de cuidados. Un sistema teledirigido normalmente necesita al menos 20 médicos de atención primaria y aplicaciones entre el personal para ofrecer una cobertura virtual ininterrumpida. También requiere una amplia gama de especialistas, con al menos uno de cada especialidad disponible todos los días para dar a los médicos de atención primaria a los que les falte el 5% de la información que puedan necesitar para resolver rápidamente los problemas de los pacientes.

El personal médico tendrá que cambiar radicalmente. Hoy en día, alrededor del 65% de los médicos estadounidenses son especialistas; solo el 35% presta atención primaria. Un sistema teledirigido invertiría esa relación con el tiempo. Las preferencias de los estudiantes de medicina para la formación de residencia también cambiarían.

Cuando la telemedicina es el núcleo de la prestación de cuidados, los pacientes requieren menos visitas al especialista; como se ha señalado, la experiencia de KP sugiere que los médicos de atención primaria pueden resolver el 40% de los problemas con la ayuda de especialistas en telesalud. Además, la colaboración entre los médicos y la mejora de la salud general de los pacientes significan menos complicaciones médicas e intervenciones quirúrgicas. Por último, la disponibilidad de expertos en enfermedades raras y complejas facilita un diagnóstico y un tratamiento correctos desde el principio.

Kaiser Permanente e Intermountain Healthcare han adoptado muchos de estos elementos, incluido un grado significativo de capitación, tecnología sofisticada y proporciones de personal adecuadas. Pero siguen existiendo barreras para ambos, lo que limita su capacidad para lograr sistemas de telecontrol completos. KP todavía recurre en gran medida a las instalaciones físicas, que requieren grandes inversiones de capital. Intermountain depende de médicos, sobre todo en las zonas rurales, a los que se les paga una tarifa por servicio y atienden a las personas aseguradas a través de diversos planes. Aun así, ambas organizaciones podrían pasar rápidamente a sistemas de teleentrega completos si las empresas que adquieren un seguro médico lo exigieran.

Reducir los costes médicos al tiempo que se maximiza la salud de los empleados es la mejor manera de que las empresas estadounidenses sigan siendo rentables y mantengan una fuerza laboral leal. La pandemia ha puesto de manifiesto las oportunidades que existen y los problemas que empeorarán si nada cambia. Bien hecho, la transición a un sistema sanitario teledirigido podría lograrse en unos años. Si se deja al azar, podría llevar décadas, si es que ocurre.

por Robert Pearl y Brian Wayling

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