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La energía solar está siendo retenida por regulaciones, no por tecnología

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Debido a la caída en los costos de la tecnología solar y aumentos en las tarifas de servicios eléctricos, la electricidad solar fotovoltaica generada es ahora menos costosa que la electricidad de la red eléctrica, y la adopción está aumentando rápidamente en todo los. De hecho, Bloomberg informó que la La industria solar estadounidense tuvo un récord en el primer trimestre en 2016, y por primera vez, impulsó la mayoría de la nueva generación de energía. Como yo escribió anteriormente, la industria solar de Estados Unidos está creando suficientes puestos de trabajo (contratación de nuevos trabajadores 12 veces más rápido que la economía general) que podría absorber realmente todos los empleos del carbón que se perdería si la industria del carbón se cerrara completamente.

Y, sin embargo, hay espacio para un crecimiento aún mayor en la industria y más ahorros para los consumidores estadounidenses: un reciente estudio mi equipo llevó a cabo descubrió que las regulaciones anticuadas le están costando al creciente mercado solar unos 70 mil millones de dólares adicionales.

Para entender por qué, tenemos que empezar por mirar el mercado de la energía solar. La mayoría de las personas que saltan al carro solar en este punto lo están haciendo por el ahorro de costos. Como Elon Musk, el CEO que supervisa el matrimonio entre Ciudad Solar y Tesela, señaló, las células solares son extremadamente rentables para los consumidores. Los ricos ahora pueden instalar grandes sistemas de energía solar de alta potencia que producen suficiente energía para satisfacer sus necesidades durante todo un año. Incluso las familias sin el capital inicial pueden confiar en programas de financiación con reducción de dinero cero, como los ofrecidos por Solar City y otros proveedores de arrendamiento solar. Informes de Consumidores señala que estos consumidores no ahorran tanto dinero, pero aún así salen cómodamente hacia adelante: ahorran miles en facturas de electricidad, mientras ayudan a ecologizar y modernizar la red mediante la generación de energía no contaminante.

Sin embargo, para muchas personas, todavía es difícil invertir en energía solar. Los movimientos estadounidenses promedio más de 11 veces a lo largo de su vida, y más de un tercio de los estadounidenses de alquiler vivienda, lo que hace que una inversión de 25 años en un sistema solar en la azotea desafiante. ¿Cómo pueden estas personas participar en la revolución de la energía solar y en todo el ahorro de dinero que viene con ella?

Una solución técnica a este problema son los sistemas solares plug-and-play. Estos son asequibles (usted compra un panel solar a la vez por unos pocos cientos de dólares) y sistemas eléctricos solares portátiles que se unen a la red eléctrica. Pueden ser instalados en un porche o patio trasero por una persona promedio sin entrenamiento, y pueden ser transportados de casa a casa. Aunque la energía solar Plug-and-Play normalmente no cubre todas las necesidades energéticas de un hogar, reduce la electricidad utilizada en la red. (El número de paneles necesarios depende de la persona y el hogar: una sola persona que vive en un lugar pequeño puede necesitar cuatro, mientras que una familia en una casa grande puede necesitar 40 para cubrir todas sus necesidades.) Países como el Reino Unido, Países Bajos y Suiza ya fomentar el sistema solar Plug-and-Play. Los consumidores pueden comprar módulos e instalarlos en pequeñas cantidades, proporcionando hasta 1 kW de potencia.

Sin embargo, estos sistemas plug-and-play están prohibidos en muchos casos en los Estados Unidos debido a regulaciones federales, estatales y regionales obsoletas. Estos incluyen, por ejemplo, tasas arbitrarias o papeleo que dificultan a las personas obtener permiso para instalar estos sistemas solares, y ayudan a los servicios públicos a conservar su monopolio en la generación de energía. Algunas utilidades interpretan las regulaciones para no permitir la generación distribuida en absoluto. Muchos de estos reglamentos se establecieron antes de que existieran los inversores modernos (que permiten que la electricidad solar se vuelva a alimentar de forma segura a la red), por lo que los servicios públicos locales son en gran medida responsables de interpretarlos, a pesar del conflicto inherente de intereses para mantener sus monopolios.

Esto conduce a una intrincada red de reglas confusas. Incluso si es legal para usted instalar un sistema plug-and-play, su vecino al otro lado de la calle que es atendido por una utilidad diferente puede no ser capaz de hacerlo, mientras que sus padres que viven en una ciudad diferente pueden ser capaces de hacerlo solo después de pagar cientos de dólares en honorarios arbitrarios. Todo depende de la utilidad, y los clientes actualmente tienen que verificar qué reglas se les aplican. Este mosaico de regulaciones e interpretaciones limita la tasa de crecimiento de las industrias solares.

Mi grupo de investigación llevó a cabo una exhaustiva análisis técnico/de seguridad de las regulaciones pertinentes de plug-and-play PV en los Estados Unidos y no encontró ninguna preocupación técnica válida para este mosaico de reglas. No hay nada que impida a los Estados Unidos seguir las tendencias en otras naciones industrializadas avanzadas y permitir la energía solar plug-and-play en América. Sugerimos que una regulación eléctrica federal general de los Estados Unidos, que racionalice cientos de reglas regionales conflictivas, permitiría la energía solar plug-and-play en el futuro y fomentaría la competencia empresarial que beneficiara a los estadounidenses. Tal actualización de los reglamentos podría alterar radicalmente el mercado solar al abrir la inversión en energía solar a todo el mundo, pero no a la clase media alta y superior. Y eso podría tener un tremendo impacto en el ahorro de los hogares.

Nuestro estudio también estimó los ahorros potenciales para los consumidores que producen más energía de la que pueden consumir (y por lo tanto pueden depositar algo de energía de nuevo en la red). Queríamos saber cómo un nuevo mercado estadounidense de sistemas fotovoltaicos plug-and-play afectaría a estos «prosumers». Examinamos las tarifas eléctricas y la cantidad de energía solar disponible en todo el país, y calculamos el costo de la electricidad solar en comparación con la red en cada región. Luego correlacionamos datos demográficos con información geográfica para estimar el mercado total de energía solar plug-and-play.

Los resultados mostraron que el mercado total potencial de EE.UU. llegaría a más de 57 millones de hogares. Por lo tanto, la energía solar plug-and-play representa más de 57 gigavatios (GW) de nueva producción de energía, lo que equivale a lo que producirían 57 grandes centrales de carbón o energía nuclear. (En comparación, hay menos de 100 centrales nucleares en los Estados Unidos) Estos sistemas plug-and-play generarían aproximadamente 108.417.000 megavatios-horas/año, lo que sería cuatro veces la electricidad generada por la energía solar estadounidense en 2015. Esto es notable porque provendría de sistemas solares domésticos que solo consisten en uno a cuatro paneles solares a la vez. Esta nueva energía solar distribuida podría ahorrar a los consumidores estadounidenses aproximadamente $13 mil millones al año en costos de servicios públicos.

Los beneficios económicos también serían para las empresas. Tal vez lo más interesante para los inversores es el efecto que esta desregulación del sistema eléctrico tendría en los minoristas estadounidenses, como WalMart, Costco, Home Depot, Lowes y Target, que podrían vender productos solares plug-and-play. Teniendo en cuenta los costos de capital, nuestros cálculos mostraron que permitir sistemas plug-and-play podría resultar en ventas entre 14,3 y $71,7 mil millones. No es exactamente un cambio de bolsillo para un nuevo mercado.

En resumen, las regulaciones obsoletas impiden que los pequeños sistemas solares plug-and-play compitan en el mercado eléctrico. Una regla federal que haga el plug-and-play legal a nivel nacional borraría cientos de estas regulaciones conflictivas, y permitiría a los consumidores estadounidenses ahorrar mucho más en sus facturas de electricidad. También aumentaría la capacidad energética de la industria solar y proporcionaría a los minoristas estadounidenses una nueva fuente de ingresos por ventas. Ciertamente parece un buen negocio.


Joshua M. Pearce
Via HBR.org


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