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La demanda mundial de alimentos está aumentando. ¿Podemos conocerlo?

Los desafíos de mantener el mundo alimentados.
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Durante el siglo pasado, la población mundial se ha cuadruplicado. En 1915, había 1.800 millones de personas en el mundo. Hoy en día, de acuerdo con la estimación más reciente de la ONU, hay 7.300 millones de personas, y es posible que lleguemos a 9.700 millones para 2050. Este crecimiento, junto con el aumento de los ingresos en los países en desarrollo (que causan cambios dietéticos como el consumo de más proteínas y carne) son conducir hacia arriba la demanda mundial de alimentos.

Se espera que la demanda de alimentos aumente en cualquier lugar entre 59% a 98% para 2050. Esto dará forma a los mercados agrícolas de formas que no hemos visto antes. Los agricultores de todo el mundo tendrán que aumentar la producción de cultivos, ya sea aumentando la cantidad de tierras agrícolas para cultivar cultivos o aumentando la productividad de las tierras agrícolas existentes mediante fertilizantes y riego y adoptando nuevos métodos como la agricultura de precisión.

Sin embargo, las compensaciones ecológicas y sociales de la remoción de más tierras para la agricultura suelen ser elevadas, sobre todo en los trópicos. Y ahora mismo, los rendimientos de los cultivos — la cantidad de cultivos cosechados por unidad de tierra cultivada — son creciendo demasiado lentamente para satisfacer la demanda prevista de alimentos.

Muchos otros factores, desde el cambio climático hasta la urbanización hasta la falta de inversión, también harán difícil producir suficientes alimentos. Hay un fuerte consenso académico que la escasez de agua impulsada por el cambio climático, el aumento de las temperaturas mundiales y el clima extremo tendrán graves efectos a largo plazo en el rendimiento de los cultivos. Se espera que éstas afecten a muchas de las principales regiones agrícolas, especialmente a las cercanas al Ecuador. Por ejemplo, el estado brasileño de Mato Grosso, una de las regiones agrícolas más importantes del mundo, puede enfrentar una Reducción del 18% al 23% en la producción de soja y maíz para 2050, debido al cambio climático. El Medio Oeste de los Estados Unidos y Australia Oriental, otras dos regiones importantes a nivel mundial, también pueden ver una disminución sustancial en la producción agrícola debido al calor extremo.

Sin embargo, se espera que algunos lugares (inicialmente) se beneficien del cambio climático. Países que se extienden por latitudes septentrionales – principalmente China, el Canadá y Rusia – se prevé que experimenten temporadas de crecimiento más largas y más cálidas en ciertas zonas. Rusia, que ya es un importante exportador de granos, tiene un enorme potencial de producción sin explotar debido a grandes brechas de rendimiento de cultivos (la diferencia entre los rendimientos actuales y potenciales en las condiciones actuales) y tierras agrícolas abandonadas generalizadas (más de 40 millones de hectáreas, una superficie más grande que Alemania) tras la disolución de la Unión Soviética en 1991. Puede decirse que el país tiene la mayor oportunidad agrícola del mundo, pero se necesitarán reformas institucionales e inversiones significativas en la agricultura y la infraestructura rural para realizarlo.

La logística avanzada, el transporte, el almacenamiento y el procesamiento también son cruciales para asegurarse de que la comida va desde donde crece en abundancia hasta donde no lo hace. Aquí es donde entran empresas comerciales de productos básicos blandos, como Cargill, Louis Dreyfus o COFCO. Mientras que las empresas de Big Food como General Mills o Unilever tienen una tremenda influencia mundial en lo que come la gente, las empresas comerciales tienen un impacto mucho mayor en la seguridad alimentaria, ya que abastecen y distribuyen nuestros alimentos básicos y los ingredientes utilizados por Big Food, desde arroz, trigo, maíz y azúcar hasta soja y palma de aceite. También almacenan granos y semillas oleaginosas producidos periódicamente para que puedan consumirse durante todo el año, y procesan materias primas blandas para que puedan utilizarse más adelante en la cadena de valor. Por ejemplo, el trigo necesita ser molido en harina para producir pan o fideos, y la soja debe triturarse para producir aceite o alimento para el ganado.

No obstante, aunque algunas regiones aumenten su producción y los comerciantes reduzcan el desajuste entre la oferta y la demanda, es indudable que duplicar la producción de alimentos para 2050 será un reto importante. Las empresas y los gobiernos tendrán que trabajar juntos para aumentar la productividad, fomentar la innovación y mejorar la integración en las cadenas de suministro hacia un equilibrio alimentario mundial sostenible.

En primer lugar, los agricultores, las empresas comerciales y otros grupos de procesamiento (en particular, Big Food) deben comprometerse con cadenas de suministro libres de deforestación. La deforestación causa pérdidas rápidas e irreversibles de la biodiversidad, es el segunda mayor fuente de emisiones de dióxido de carbono después de los combustibles fósiles, y ha contribuido en gran medida al calentamiento global, lo que se suma a la presión negativa sobre la producción agrícola para la que estos bosques fueron limpiados en primer lugar.

Los agricultores también deben crecer más en las tierras que operan actualmente a través de lo que se llama «intensificación sostenible». Esto significa utilizar herramientas agrícolas de precisión, como dispersión de fertilizantes GPS, sistemas avanzados de riego y rotaciones de cultivos optimizadas para el medio ambiente. Estos métodos pueden ayudar a producir más cultivos, especialmente en partes de África, América Latina y Europa del Este con grandes brechas de rendimiento. También pueden reducir los impactos ambientales negativos causados por el exceso de estrés de los recursos, previniendo agotamiento de las aguas subterráneas y el destrucción de tierras fértiles mediante el uso excesivo de fertilizantes.

El sector agrícola también necesita importantes inversiones privadas a largo plazo y gastos públicos. Muchos grandes inversores institucionales, incluyendo fondos de pensiones y fondos soberanos, ya han asumido importantes compromisos para apoyar la producción agrícola mundial y comercio en los últimos años, sobre todo porque las inversiones agrícolas (tierras) han arrojado históricamente fuertes rendimientos, aumentado la diversificación y superado la inflación.

Sin embargo, la inversión en agricultura en la mayoría de los países en desarrollo ha disminuido en los últimos 30 años y se gasta mucho menos en I+D en comparación con los países desarrollados, lo que resulta en una baja productividad y una producción estancada. Y porque los sectores bancarios en los países en desarrollo dar menos préstamos a los agricultores (en comparación con la participación de la agricultura en el PIB), las inversiones tanto de los agricultores como de las grandes empresas siguen siendo limitadas. Para atraer más financiación e inversión en la agricultura, los gobiernos deben reducir los riesgos. Los reguladores deben revisar las políticas que limitan la inclusión de los pequeños agricultores rurales en el sistema financiero, por ejemplo, los préstamos en condiciones favorables (es decir, préstamos que son más generosos que los préstamos en el mercado) y los límites de los tipos de interés desalientan los préstamos bancarios. Las políticas, leyes y gastos públicos más favorables en infraestructura ayudarían a crear un clima de inversión favorable para la agricultura.

Los responsables de las políticas mundiales, las empresas y los consumidores deben poner el equilibrio alimentario mundial más alto en la agenda. Los líderes empresariales internacionales que participan en esta cadena de suministro tienen que comunicar mejor la necesidad de cambios en las políticas y de que los países desarrollados incentiven la inversión en las regiones donde hay más posibilidades de crecimiento. Nuestra seguridad alimentaria dependerá de ello.


Maarten Elferink Florian Schierhorn
Via HBR.org


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