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La caída del petróleo es un desafío para las economías del Golfo, pero también una oportunidad

Es hora de diversificar.
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Las economías del Consejo de Cooperación del Golfo (CCG) han logrado una transformación notable en los últimos 30 años. Arabia Saudita y sus países vecinos más pequeños Bahrein, Kuwait, Omán, Qatar y los Emiratos Árabes Unidos estuvieron una vez en la periferia económica del sistema comercial mundial. El descubrimiento y la producción sistemática de petróleo desde la década de 1960 ha cambiado radicalmente esta narrativa, ya que los petrodólares han permitido al CCG avanzar hacia una de las regiones más ricas del mundo, estilizada por los ultramodernos Skylines de ciudades como Dubai, Riad y Doha.

El precio de este desarrollo acelerado impulsado por el petróleo ha sido la gran dependencia de la región de los ingresos de exportación de petróleo (y, en el caso de Qatar, también del gas natural licuado, del que actualmente es el mayor productor del mundo). Arabia Saudita, en particular, no sólo es un actor importante en los mercados petroleros y dentro de la OPEP, sino también la economía más grande de la región que comparte su vulnerabilidad al deslizamiento de los precios mundiales del petróleo con sus vecinos más pequeños del CCG.

Como era de esperar, el colapso de los precios del petróleo desde el verano de 2014 ha suscitado preocupación por la estabilidad a largo plazo de las economías del CCG, aún más en vista de lo que puede ser un período prolongado de bajos precios del petróleo.

Los observadores tienen razón en estar preocupados. En la década de 2000 se ampliaron los presupuestos estatales y los pagos de asistencia social, en parte vinculados a una década de aumento de los precios mundiales del petróleo que alcanzó su punto máximo en un rango estable de entre 100 y 110 dólares por barril entre 2011 y mediados de 2014. La bonanza del gasto de finales de la década de 2000 y principios de 2010 en muchas partes de la región siguió a los superávits de ingresos públicos en constante expansión; pero también reflejó la elección consciente de los gobiernos regionales de canalizar sus ganancias inesperadas de petróleo hacia sus poblaciones tras el estallido de levantamientos políticos en muchas partes del mundo árabe (la «Primavera Árabe»). Los ingresos de exportación de petróleo y gas son la principal fuente de ingresos de exportación en el CCG, representando más del 90% de los ingresos totales de exportación en países como Qatar y Kuwait, y muy por encima del 85% en Arabia Saudita. Sin impuestos sobre la renta o las sociedades en estos países, el suministro de ingresos por exportación de petróleo y gas más del 90% del total de los ingresos públicos.

El fuerte descenso reciente del precio del petróleo ha alterado indudablemente las perspectivas económicas de las economías del CCG en su conjunto. Después de un período de crecimiento sostenido del PIB real, que promedió alrededor del 5,8% durante el período 2000-2011, el FMI proyectos las tasas de crecimiento se desacelerarán hasta el 3,4% en 2015 y el 3,2% en 2016. Además, tras alcanzar grandes superávits fiscales que promediaron el 12,4% del PIB durante el período 2000-2011, los países del CCG están proyectado para ejecutarse déficits fiscales de 7,9% y 3,6% del PIB en 2015 y 2016.

Después de una estrategia inicial de «esperar y ver», los productores de petróleo del CCG se han dado cuenta de que el actual descenso de los precios del petróleo no es un fenómeno a corto plazo, y que factores causales, como el continuo exceso de oferta en el mercado del petróleo y un crecimiento de la demanda más débil de lo esperado, implican que los productores de petróleo tendrán que hacer frente a un banda de precios del petróleo por un poco más de tiempo.

Sin embargo, este cambio podría convertirse en una oportunidad clave para las economías de la región. La afluencia masiva de ingresos de exportación durante los últimos años, gracias al gran aumento del valor de las exportaciones de crudo y gas natural a finales de la década de 2000 y principios de 2010, redujo la presión para reforma estructural en las economías del CCG. Pero esa presión ha vuelto; para enero de 2016, varios países del CCG anunciaron reformas económicas de gran alcance que antes eran impensables hace apenas unos años. Una de ellas es la reforma de los precios de la energía doméstica y los subsidios en una región que solía ser conocida por cobrar entre las tarifas más bajas del mundo por combustible, gas y electricidad. Desde un punto de vista político, las reformas de los subsidios de la región de 2015 y 2016 son un éxito no solo para el CCG sino para toda la región de Oriente Medio, ya que demuestran que la dolorosa reforma económica es posible sin desencadenar el temido espectro de protestas a gran escala durante décadas.

El otro gran componente de esta oportunidad es la aceleración de las reformas atrasadas en otros segmentos del mercado: la educación y los mercados laborales, las condiciones de inversión y el papel desempeñado por la inversión privada en el sector de infraestructura y servicios de la región. La formulación de políticas regionales también tendrá que prestar mucha más atención a un concepto relativamente nuevo pero cada vez más popular en la región: el crecimiento sostenible más allá de la década de 1930, basado en puestos de trabajo altamente cualificados y economías nacionales diversificadas. Dentro del CCG, el crecimiento sostenible estará determinado por las políticas actuales y futuras, y por si sus economías ricas en petróleo pueden diversificar lo suficiente para hacer mucho más negocios con mucho menos petróleo.


Laura El-Katiri
Via HBR.org


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