Investigación: Realizar un ritual antes de una tarea estresante mejora el rendimiento

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David «Big Papi» Ortiz se retiró en 2016 como uno de los mejores jugadores de béisbol en la historia de los Medias Rojas de Boston. Papi era conocido por sus excepcionales bats, golpeando más de 540 jonrones en su carrera. Cada vez que Papi se acercaba a la caja del bateador, apoyaba su bate contra sus piernas, escupió en su mano derecha y aplaudió. Este ritual colocó a Papi entre un grupo de atletas excepcionales, artistas y oradores públicos que participan en rituales previos a la ejecución. Estos rituales no se limitan a los ricos y famosos: Más del 45% de las personas informan haber realizado un ritual antes de completar una tarea estresante. Pero un ritual irracional e irracional no puede mejorar el rendimiento, ¿verdad?

En un serie de experimentos, investigué esta pregunta con Juliana Schroeder, Jane Risen, Francesca Gino, Adam Galinsky, Michael Norton y Maurice Schweitzer. Hemos probado si los rituales previos al rendimiento pueden mejorar el rendimiento reduciendo la ansiedad. Una cantidad considerable de literatura demuestra que sentirse ansioso empeora su desempeño en una variedad de tareas, incluyendo atletismo, matemáticas y negociación. Un cuerpo más pequeño de evidencia sugiere que los rituales, aunque a menudo se caracterizan por ser supersticiosos, pensamientos mágicos u ofrecer un sentido ilusorio de control, pueden ser capaces de atenuar los sentimientos de estrés y aumentar su sentido de control.

Para probar nuestra hipótesis, realizamos cuatro experimentos en los que los participantes realizaron un ritual antes de completar una tarea estresante. En el primer experimento, 85 estudiantes fueron invitados a cantar «Don’t Stop Believing» de Journey frente a una audiencia de sus compañeros. Antes de la actuación, se pidió a la mitad de los estudiantes que realizaran un ritual aleatorio que inventamos: Dibujar una imagen de cómo se sentían, espolvorear sal en el dibujo, contar hasta cinco, arrugar el papel y tirarlo a la basura. Luego medimos el rendimiento de los participantes en la tarea de cantar, su ritmo cardíaco y lo ansiosos que se sentían. Los participantes que completaron el ritual cantaron mejor, tuvieron frecuencias cardíacas significativamente más bajas, y reportaron sentirse menos ansiosos que los participantes que no habían realizado el ritual.

Nuestro primer experimento proporcionó evidencia preliminar de que los rituales pueden mejorar el rendimiento, pero queríamos profundizar. Proponemos que si los rituales son efectivos porque reducen la ansiedad, realizar un ritual solo debería mejorar el rendimiento en situaciones estresantes. También sospechamos que llamar a un comportamiento un «ritual» lo haría un mejor potenciador del rendimiento que llamarlo una «serie de comportamientos aleatorios». Para probar nuestras predicciones, pedimos a los participantes que completaran una tarea matemática difícil. En el segundo experimento, le dijimos a la mitad de nuestros participantes que pensaran en la prueba de matemáticas como «diversión», mientras que a la otra mitad se les dijo que era una «prueba de IQ muy difícil». Los participantes fueron asignados aleatoriamente para realizar un ritual o no. En nuestro tercer experimento, se pidió a todos los participantes que completaran la tarea muy difícil, pero a algunos se les dijo que sus comportamientos previos al desempeño eran aleatorios, mientras que a otros se les dijo que eran un ritual. Nuestros hallazgos respaldaron nuestras hipótesis: Realizar el ritual mejoró el rendimiento en la condición de alta ansiedad, pero no en la condición de «diversión». Y realizar un «ritual» confería un mayor impulso de rendimiento que realizar «comportamientos aleatorios» (¡aunque todos completaron la misma serie de gestos aleatorios!).

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En un experimento final, probamos si los rituales previos a la performance son efectivos debido a la imbución de un sentido de control. Se pidió a 89 adultos que realizaran un «ritual» o una serie de «comportamientos aleatorios» antes de completar una prueba de matemáticas estresante. Después de la prueba, midimos cuán ansiosos y cómo se sentían los participantes en el control. Los participantes en la condición ritual no reportaron sentirse más en control, aunque sí experimentaron el efecto ansiolítico y el aumento del rendimiento observado en los otros estudios.

Nuestros hallazgos sugieren que realizar un ritual antes de entrar en una situación estresante puede reducir los sentimientos de ansiedad y mejorar el rendimiento. Animamos a los lectores a adoptar rituales previos al desempeño durante situaciones estresantes en sus propias vidas, tal vez antes de dar una presentación en el trabajo, tomar un examen o tener una conversación difícil. Recomendamos que los individuos preparen un ritual pequeño pero significativo, algo deliberado y corto que se pueda completar fácilmente antes de entrar en la situación estresante.


Alison Wood Brooks
Via HBR.org

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