Investigación: Los inventores árabes hacen que Estados Unidos sea más innovador

Los datos de patentes ilustran sus contribuciones externas.
Investigación: Los inventores árabes hacen que Estados Unidos sea más innovador

Investigación: Los inventores árabes hacen que Estados Unidos sea más innovador

Desde Hassan Kamel Al-Sabbah, inventor en serie estadounidense de origen libanés, a Ahmed Zewail, ganador del Premio Nobel de Química de 1999, a Farouk El-Baz, científico de la NASA y del MIT que ayudó a planificar el desembarco del Apolo, a Elias A. Zerhouni, el 15º director de los Institutos Nacionales de Salud, los inmigrantes árabes han hecho importantes contribuciones a ciencia y tecnología.

A medida que la administración Trump intenta limitar la inmigración de varios estados árabes, estas contribuciones merecen una atención adicional. El problema es que hasta la fecha se ha trabajado poco para documentar el alcance de las contribuciones árabes a la innovación estadounidense. Recientemente nos proponemos remediar esto, y nuestro análisis sugiere que los inventores árabes juegan un papel importante en la innovación estadounidense. También contribuyen significativamente al éxito de las principales compañías tecnológicas estadounidenses.

Para arrojar más luz sobre las contribuciones árabes al sistema de innovación estadounidense, realizamos un ejercicio que igualó los nombres árabes con las solicitudes internacionales de patente presentadas bajo el Tratado de Cooperación en materia de Patentes (PCT). Estos datos incluyen patentes de personas residentes en Estados Unidos y en todo el mundo. Nuestro enfoque se ha utilizado antes, en un estudio de la innovación étnica en los Estados Unidos así como en un estudio de inventoras femeninas.

Hay deficiencias obvias en este enfoque. Por ejemplo, muchos musulmanes no árabes tienen nombres árabes, como Mohammad, Ali u Omar, mientras que algunos árabes tienen nombres no árabes. Tratamos de mitigar este problema excluyendo las variaciones no árabes de nombres árabes que son comunes a los musulmanes no árabes. Otra deficiencia es que no fuimos capaces de discernir si alguien nació en Estados Unidos, aunque podríamos saber si ha patentado en Estados Unidos.

A pesar de estas limitaciones, creemos que este análisis es valioso, y una mejora en nuestro limitado conocimiento existente. Por otra parte, las políticas de inmigración presentadas por la administración Trump no distinguen fácilmente entre identidades musulmanas y árabes, ambas parecen ser objetivo. Por lo tanto, nuestro análisis sigue siendo relevante, incluso en la medida en que no logra distinguir perfectamente entre los dos grupos. Habiendo reconocido la ambigüedad incorporada en nuestros métodos, nos referiremos a los «inventores árabes» a lo largo de este artículo.

Resulta que Estados Unidos es un hogar importante para los inventores árabes. En el período de cinco años comprendido entre 2009 y 2013, hubo 8.786 solicitudes de patentes estadounidenses en nuestro conjunto de datos que tenían al menos un inventor árabe. Del total de solicitudes de patentes estadounidenses, el 3,4% tenía al menos un inventor árabe, a pesar de que los inventores árabes representan solo el 0,3% de la población total. Dado que las patentes suelen tener múltiples inventores, y los inventores árabes suelen patentar conjuntamente con no árabes, 2.962 patentes, o el 1,2%, pueden aportarse exclusivamente a inventores árabes. Solo California, con 1134 patentes, tenía más solicitudes de patentes de inventores árabes que cualquier otro país fuera de los Estados Unidos. Sirve como hogar para más de un tercio de las solicitudes de patente PCT presentadas por inventores árabes en los Estados Unidos, y alrededor del 16% de todas las patentes árabes en todo el mundo.

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Europa es el hogar de muchos menos inventores árabes: sólo había 1.424 solicitudes de patente de países de la UE de los 28 países que tenían un nombre árabe asociado a ellos. Entre otros países distintos de Estados Unidos, la orden fue la siguiente: Francia (513 solicitudes de patente), Canadá (361), Alemania (342), Arabia Saudita (307), Japón (279) y Reino Unido (273).

Estados Unidos no sólo es el hogar principal de los inventores árabes, sino que el número de patentes árabes aumentó un 62% en 10 años, pasando de 1.826 solicitudes de patentes de 1999-2003 a 2.962 entre 2009 y 2013. Esta tasa de crecimiento fue aproximadamente 2,6 veces mayor que la tasa de crecimiento respectiva del 40% para el total de patentes estadounidenses en el mismo período de tiempo.

Los inventores árabes muestran cierta especialización tecnológica en tecnologías de la información y las comunicaciones. Están sobrerrepresentados en tecnología eléctrica y de comunicación, computación, cálculo y recuento. Otro campo grande son las ciencias médicas y veterinarias.

Los inventores árabes también contribuyen significativamente a la escena tecnológica de Estados Unidos, en Silicon Valley, Boston y otros lugares. Empresarios tecnológicos tales Amr Awadallah, cofundador de Cloudera, Ayah Bdeir, fundador y CEO de LittleBits, Rana El Kaliouby de Afectiva, Sharif El Badawi de TechWadi, Mo Gawdat de Google, y Oussama Khatib, director del Stanford Robotics Lab, son sólo algunos ejemplos de inmigrantes árabes que hacen importantes contribuciones a la escena de la innovación de Estados Unidos. Esto es evidente en los datos de patentes: las contribuciones de los inventores árabes a las principales empresas tecnológicas estadounidenses han aumentado drásticamente en los últimos 15 años.

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También analizamos los datos sobre cómo los inventores árabes que no nacieron en Estados Unidos inmigran a Estados Unidos. Los árabes y las personas de Oriente Medio y África del Norte en general no se benefician mucho de la visa H-1B, recibiendo colectivamente menos del 10% del total de visados concedidos a trabajadores cualificados nacidos en el extranjero. Mientras que en 2016 había alrededor de 108.000 estudiantes de Oriente Medio y Norte de África en Estados Unidos, las personas de estas regiones no se encuentran entre los principales destinatarios de Doctorado en universidades estadounidenses. Esto sugiere que la mayor parte de los inventores árabes se instalan en Estados Unidos a través de otros canales de inmigración, como la reunión familiar y como refugiados. Esto tiene relevancia para el debate sobre inmigración que se está celebrando en Estados Unidos. En 2013 hubo aproximadamente 1,02 millones de inmigrantes de países árabes que residen en los Estados Unidos, lo que representa el 2,5% de los 41,3 millones de inmigrantes del país. Sobre 43% de los inmigrantes árabes de 25 años o más tenían un título de licenciatura o superior, más del 28% de todos los inmigrantes y el 30% de los adultos nacidos nativos que lo hicieron.

Los inmigrantes árabes calificados tienen más probabilidades que otros grupos étnicos importantes de llegar a Estados Unidos con un visado no calificado. La reciente prohibición de visado a ciudadanos de siete países de Oriente Medio y África o nacidos en siete países tiene implicaciones negativas para las empresas estadounidenses y extranjeras en los Estados Unidos, especialmente para aquellas con operaciones de I+D. La gestión de los proyectos de I+D será más difícil y menos eficiente a medida que el movimiento de personal entre los sitios de las empresas estadounidenses e internacionales se vuelva más complicado. Además, la dotación de personal de los proyectos, así como la contratación de empresas, podrían ser más sensibles al riesgo potencial de denegación de entrada a Estados Unidos, poniendo las conveniencias logísticas por delante del mérito, la eficiencia y la efectividad. Por último, tanto las empresas nacionales como internacionales tendrán un mayor incentivo para trasladar algunas de sus actividades de I+D a fuera de los Estados Unidos con el fin de evitar las molestias asociadas con el cruce de fronteras dentro y fuera de los Estados Unidos.

Los inmigrantes de los países árabes no sólo tienden a tener niveles de educación superiores a los de la población en general u otros grupos de inmigrantes, sino que los inmigrantes altamente educados en general son los más propicios para las corrientes comerciales. A pesar del escepticismo continuo de la administración Trump sobre el comercio, investigación sugiere que los inmigrantes altamente calificados, en particular los que desempeñan funciones de desarrollo empresarial, generan más de 10 veces el valor del comercio que el promedio de los inmigrantes. El presidente Trump ha hecho campaña en la plataforma de «hacer grandes Estados Unidos de nuevo», pero la evidencia que tenemos sugiere que su sistema de visas punitivas hará que este sea un objetivo más difícil de lograr.

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