Investigación: Los inmigrantes jugaron un papel muy grande en la era de la innovación de Estados Unidos

Y fueron pagados menos por sus problemas.
Investigación: Los inmigrantes jugaron un papel muy grande en la era de la innovación de Estados Unidos
Resumen.

Las investigaciones muestran que los inmigrantes representaron el 19,6% de todos los inventores estadounidenses entre 1880 y 1940. Los inventores inmigrantes estaban fuertemente concentrados en estados de «cinturón oxidado» de Estados Unidos, que fueron algunas de las áreas más productivas a finales del siglo XIX y principios del XX. La influencia de los migrantes fue generalizada, y los inventores migrantes representaban al menos el 16% de las patentes en cada área tecnológica. La mayoría de los inventores inmigrantes proceden de países europeos, y los alemanes desempeñan un papel particularmente destacado. El estudio también muestra que a los inmigrantes se les paga menos en promedio que los inventores nacionales, a pesar de que más productivo en términos de patentes.


Investigación: Los inmigrantes jugaron un papel muy grande en la era de la innovación de Estados Unidos

Estados Unidos siempre ha sido «una nación de inmigrantes» para citar el título de libro famoso. Sin embargo, el papel de los inmigrantes en la competitividad estadounidense se ha vuelto cada vez más polémico, especialmente a la luz de las recientes elecciones presidenciales. Nuestra investigación intenta arrojar luz sobre este debate, centrándose en la historia de los inmigrantes como innovadores tecnológicos.

Para estudiar el papel de los inventores migrantes en la innovación estadounidense, vinculamos el lugar de nacimiento de millones de individuos de los Censos Federales entre 1880 y 1940 con millones de inventores de registros de patentes. Utilizando información sobre ingresos laborales en el censo de 1940, examinamos más a fondo cómo se compensó a los inventores inmigrantes y nacidos en el país.

Los datos a gran escala recopilados a partir de patentes y registros del censo de Estados Unidos nos permiten ir más allá de las anécdotas de inventores inmigrantes exitosos, de los cuales hay muchos. Por ejemplo, Alexander Graham Bell, una figura clave en la invención del teléfono, nació en Escocia; el inventor sueco David Lindquist jugó un papel importante en el desarrollo del elevador eléctrico; y Herman Frasch, químico nacido en Alemania, trabajó en Filadelfia y Cleveland en la exploración de minerales y extracción, que puede vincularse al fracking actual.

Nuestro estudio muestra que los inmigrantes representaron el 19,6% de todos los inventores entre 1880 y 1940. Hoy en día, esa proporción es aproximadamente del 30%. La siguiente tabla muestra la participación en cada estado de los inventores que nacieron en el extranjero. Los inventores inmigrantes estaban fuertemente concentrados en estados de «cinturón oxidado» de Estados Unidos, que fueron algunas de las áreas más productivas a finales del siglo XIX y principios del XX. Estaban notablemente ausentes de los estados del sur, donde podrían haber enfrentado menos oportunidades económicas o barreras culturales para la asimilación.

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También examinamos las áreas tecnológicas en las que los inventores inmigrantes estaban activos. La mayor parte de los inmigrantes participan en el desarrollo de inventos de tecnología médica, como suturas quirúrgicas. Pero la tecnología médica representaba sólo el 1% de todas las patentes estadounidenses. En áreas que tuvieron un efecto mucho mayor en la economía estadounidense en este momento —específicamente electricidad y productos químicos, que representaban el 13,9% y el 12,6% de todas las patentes de Estados Unidos— los inmigrantes también estaban fuertemente representados. La influencia de los migrantes fue generalizada, y los inventores migrantes representaban al menos el 16% de las patentes en cada área tecnológica. La mayoría de los inventores inmigrantes proceden de países europeos, y los alemanes desempeñan un papel particularmente destacado.

Investigación: Los inmigrantes jugaron un papel muy grande en la era de la innovación de Estados Unidos

Para examinar la relación entre los inventores inmigrantes y el desarrollo tecnológico estadounidense a largo plazo, construimos una medida que llamamos experiencia nacida en el extranjero. En efecto, esta medida refleja la medida en que el movimiento de inventores extranjeros a los Estados Unidos puede haber transmitido la experiencia inventiva en una determinada esfera tecnológica.

Entre 1940 y 2000, las áreas de tecnología con mayores niveles de conocimientos especializados nacidos en el extranjero experimentaron un crecimiento mucho más rápido de las patentes que en otras esferas tecnológicas comparables, tanto en cuanto al número de patentes como a una medida de «calidad» ajustada por la referencia de las patentes. Esa relación no es necesariamente causal, sin embargo, nuestros resultados proporcionan evidencia sugerente de que los inventores inmigrantes jugaron un papel clave en el desarrollo del liderazgo tecnológico de Estados Unidos.

Los inventores migrantes pueden tener una influencia muy grande en la innovación por dos razones principales. En primer lugar, los inventores inmigrantes como Nikola Tesla, que nació en una familia serbia, desarrollan ideas importantes por derecho propio. Además, sus conocimientos pueden aumentar las habilidades de los inventores nacionales a través de la colaboración. Por ejemplo, en la década de 1940, el inmigrante canadiense James Hillier desarrolló el primer microscopio electrónico comercialmente viable en Radio Corporation of America junto a Ladislaus Marton, un inventor belga, Vladimir Zworykin, un inventor ruso, e ingenieros nacidos en Estados Unidos.

Nuestro estudio también muestra que a los inmigrantes se les paga menos en promedio que los inventores nacionales, a pesar de ser más productivo en términos de patentes. La fuente precisa de esta sanción salarial es difícil de determinar; sin embargo, los inventores de otros grupos marginados, como los inventores negros y femeninos, también recibieron menos que los hombres blancos de producción similar. Por lo tanto, nuestras pruebas son coherentes con las nociones clásicas de discriminación, en las que los ingresos salariales de ciertos tipos de individuos en el mercado son menores debido a factores no relacionados con su productividad.

En general, nuestro estudio sugiere que los inventores inmigrantes fueron vitales para la competitividad estadounidense, a pesar de sus salarios más bajos. Aunque la migración de alta cualificación no es incostosa —es posible que los inventores inmigrantes puedan desplazar a los inventores nacionales, por ejemplo— una afluencia de talentos extranjeros puede generar beneficios positivos gracias a la mejora de las habilidades, la innovación y otros efectos secundarios. La innovación tecnológica es un factor determinante del crecimiento económico a largo plazo, y el acceso a los mejores inventores es importante, independientemente de su país de origen.

Este artículo ha sido actualizado para aclarar La historia familiar de Nikola Tesla.

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