Inventos que hacen historia

¿Qué inventos han tenido más impacto y por qué? ¿Qué nos pueden enseñar estos inventos sobre el juego cambiante de la innovación?
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¿Qué inventos han tenido más impacto y por qué? ¿Qué nos pueden enseñar estos inventos sobre el juego cambiante de la innovación?

BENOIT TARDIF

“¿Por quénocoreografían baileslas vacas? ¿Por qué no inventanlanchasmotoras los cocodrilos?”.Estas son las preguntas que el compositor Anthony Brandty el neurocientífico David Eaglemanse preguntan (e inmediatamente contestan) en el primer capítulo de su nuevo libroThe Runaway Species. Los animales, explican, no pueden igualar el ingenio humanodebido a “un cambio evolutivo en los algoritmos que hacen funcionar nuestroscerebros”. Somos diferentes porque vemos el mundo no solo cómo es, sino cómo podría ser. Pensamos “¿y si…?”;podemos crear nuestro propio futuro. No hemoshecho poco:el lenguaje y la contabilidad, la rueda y el arado, las vacunas y los medicamentos, el cine y los rascacielos, los satélites y los teléfonos inteligentes.

Por supuesto, incluso las ideas concebidas y desarrolladas por las mejores mentes del mundo rara vez conducen a un progreso significativo a ese nivel. ¿Qué inventos han tenido más impacto y por qué? ¿Qué nos pueden enseñar estos inventossobre el juego cambiante de la innovación? ¿Qué nos pueden enseñarsobre cómorevolucionarán la ciencia y la tecnología nuestras vidas?

El resto de The Runaway Speciesaporta algo deluz sobre estos temas del mismo modo que otros tres lanzamientos recientes: Simply Electrifying, una historia completa de laelectricidad por el veterano del sector Craig R. Roach;Fifty Inventions That Shaped the Modern Economy, una colección de ensayos cortos sobrediferentes invenciones, desde el plástico a los registros de la propiedad, por el economista y columnista del Financial Times Tim Harford; y Soonish, una mirada en profundidad y de vez en cuando humorísticaa diezcampos de investigación emergentes(minería de asteroides,materia programable einterfaces cerebro-ordenador entr otras), por la biocientíficaKelly Weinersmith y su marido humorista gráfico, Zach.

Con buen criterio, ninguno de los autores intenta responder realmente a la primera pregunta: ¿qué inventos importan o importarán más? Si la bombillay el motor de vapor triunfan sobre elviaje espacial y el motor debúsquedas de Google es algo que debatirán los filósofos.Es más útil reflexionar sobrepor qué algunas ideas transformaron el negocio, la cultura y la sociedad, mientras que otras no.

Si se echa un vistazo alos cuatro libros, se puede llegar a creer que la invención de primer nivel comienza y termina con ungenio individual: Brandt y Eagleman a menudo se refieren a Picasso; los títulos de los capítulos de Roach incluyen “La cometa de Benjamin Franklin”, “El telégrafo de Samuel Morse” y “La luz de Thomas Edison”; Harford tiende a centrarse en las personas detrás de sus mismas ideas sobre la configuración de la economía; los Weinersmiths entrevistaron a una serie de “bichos raros científicos”.

Pero una lectura más atentarevela un énfasis en la colaboración y la polinización cruzada: entre expertos dediferentes disciplinas, investigadores y tecnólogos, empresarios y financieros, el sectorpúblico y privado. “La creatividad es un acto inherentemente social”, afirman Brandt y Eagleman. Así como el gran arte viene de “doblar, romper y mezclar” el trabajo anterior, “las tecnologías innovadoras […] son el resultadode inventores que improvisan y repitensobrelas mejores ideas de sus héroes”.(Este argumento quedareforzado por imágenes encantadoras).

Los Weinersmithsse muestran de acuerdo con todo el corazón. El matrimonioseñalaque “grandes saltos discontinuos, como el láser y el ordenador, a menudo dependen de desarrollos no relacionados en diferentes campos”. Uno de los capítulos más convincentes de Roach explica cómo George Westinghousesumósu conocimiento empresarial ala ciencia del “brillante y peculiar” Nikola Tesla para construir un sistema de energía de corriente alternaa escala comercial. Y Harford señala que la tecnología del iPhone no habría sido posible sin la experimentación financiada por el gobierno.

El valorparatomar riesgos y fracasar es otro tema clave en loslibros comentados. Harford sugiere que la mejor formade fomentar la innovación futura puede ser simplemente permitir que “personas inteligentes satisfagan su curiosidad intelectual sin una idea clara de hacia dónde podría llevarles”. Roach elogia a los dos hombres que aprovecharon y explicaron el electromagnetismo -el “experimentador de la mesa de laboratorio” Michael Faraday y el “prodigio matemático” James Clerk Maxwell-por su “disposición a ir en una dirección contraria a lasteorías aceptadas del momento”.

Brandt y Eagleman hablan sobre las pruebas que realizaronlos hermanos Wrightcon38 superficies diferentes de ala de avióny los 5.112 prototipos de laaspiradora de James Dyson. También recuperanuna cita encantadorade Edison: “Cuando hayas agotado todas las posibilidades, recuerda esto: no lo has hecho”. Para los autores, la idea no es solo tolerar el fracaso, sino esperarlo;después de generar tantas opciones posiblesalgunas tendrán que caerse por el camino para que las mejorespuedan subir a la cima.

Soonish captura esos valores a la perfección. Cada capítulo explica un objetivo complejo y las diferentestecnologías que se están desarrollando para lograrlo. Por ejemplo, los científicos están trabajando en seis posibles maneras dellegar de manera económica al espacio: cohetes reutilizables,motores de plasma,”mega-súper pistolas” que lanzarían cohetes,encendido láser,comenzar el viaje ya auna gran altitud(con un puerto espacial, globoo avión)y ascensores espaciales. El tiempo dirá cuál (si alguna llega a hacerlo)de lasideas funciona.

Otras recomendaciones que aparecen en estos libros incluyen entender lo que Roach llama “las necesidades y preocupaciones” del tiempo de uno mismo,proporcionar una educación enigualdad de oportunidades y que haga hincapié en la resolución de problemas,lanzar competicionesde innovación, invertir más en ciencia básicay una “reestructuración” de la regulación (algo másfácil de decir que de hacer).

Por último, todos estos autores hacen hincapié en que la innovación se ve mejor a través de lo que Roach llama una “lente de gran angular” (la génesis, el desarrollo y las consecuencias). Como explica Harford, “la innovación daforma a nuestras vidas de manera impredecibley mientras resuelven para alguien un problema, a menudo también crean uno distinto para otra persona”. Por eso, “[con cualquier idea nueva] tiene sentido al menos preguntarnos cómo podemos maximizar los beneficios y mitigar los riesgos”. Los Weinersmiths lo hacen. Para cada tecnología que analizan, también describen “las formas en que todo podría salir mal y las formas en las que todo sería maravilloso”.

Los seres humanos buscan todo tipo de novedad de forma innata. Pero seguro quepodemos concentrarnos en ideas que ayuden, y nodañen, al mundo.


por
trad. Patricia R. Guevara

Alison Beard es un editor sénior de Harvard Business Review.

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