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Incluso un impuesto alimentario de 14 centavos podría conducir a opciones más saludables

Las investigaciones muestran que los precios son más efectivos que las etiquetas de los alimentos.
Incluso un impuesto alimentario de 14 centavos podría conducir a opciones más saludables

Incluso un impuesto alimentario de 14 centavos podría conducir a opciones más saludables

Más de un tercio (37,7%, o 91,4 millones) de los adultos estadounidenses se consideran obesos, que es uno de los tasas más altas de obesidad en el mundo. La afección presenta un marcado gradiente socioeconómico, con tasas significativamente más altas entre las minorías y los pobres, y se asocia con un mayor riesgo de enfermedades crónicas prevenibles, como cardiopatías, ictus y diabetes tipo 2. Estimaciones de la costos médicos anuales de la obesidad rango de$147—$210 mil millones, aproximadamente el 40% de los cuales son financiados por Medicare y Medicaid.

Dadas estas graves consecuencias personales y económicas, ¿qué se puede hacer desde una perspectiva política? Actualmente, la principal herramienta de política que se utiliza es lo que se conoce como provisión de información: piensa en programas educativos y etiquetas nutricionales en productos y menús de restaurantes, incluida la reciente decisión de la FDA de requerir información sobre el azúcar añadido en etiquetas de nutrición.

Si bien la información es importante, hay escasa evidencia que proporcionar a los consumidores con ello es eficaz para influir en las personas hacia opciones más saludables. Por ejemplo, estudios en Mandato de etiquetado de menús de la ciudad de Nueva York encontrar que, incluso después de cinco años, no hay pruebas de que las elecciones de las personas respondan a la provisión de información calórica en los menús.

Otro conjunto de iniciativas tiene como objetivo abordar el problema a través de alterar el acceso, por ejemplo, restringiendo que los restaurantes de comida rápida funcionen cerca de las escuelas y aumentando el acceso a alimentos saludables. Estos enfoques están menos extendidos, y hay investigación limitada sobre su eficacia.

Una de las herramientas políticas más polémicas es un impuesto sobre los productos poco saludables, un impuesto sobre el azúcar o la grasa, para hacerlos más caros. Los defensores de la medida señalan los éxitos logrados en la lucha contra el consumo de tabaco y la posibilidad de utilizar los ingresos fiscales para compensar otros costes relacionados con la obesidad. Desde el punto de vista de la industria, los intentos de imponer impuestos se enfrentan a una fuerte oposición; la industria de las bebidas, por ejemplo, gasta millones de dólares en cabildeo y publicidad contra los impuestos propuestos.

La oposición a ese impuesto suele expresarse en términos ideológicos, enmarcándola como una cuestión de responsabilidad personal frente a restricciones gubernamentales. También hay preocupaciones económicas relacionadas con el carácter regresivo de un impuesto sobre la alimentación, ya que es probable que esos impuestos afecten desproporcionadamente a las familias de bajos ingresos.

La cuestión central en el debate sobre tributación, sin embargo, es si los consumidores realmente cambiarán su comportamiento en respuesta a los incentivos a los precios. Una barrera clave para el uso de los impuestos es la percepción general de que los impuestos deben sustancial para ser significativo — al menos el 20%, y a menudo hasta el 50% —, pero los impuestos elevados son una solución que se considera inviable. Pero, ¿pueden las pequeñas diferencias de precios ser eficaces para inducir a los consumidores a elegir una opción más saludable?

Para hacer frente a esta pregunta, analizado seis años de datos semanales de ventas de leche de más de 1.700 supermercados de Estados Unidos. Estudiamos el consumo de leche por dos razones. En primer lugar, el directrices actuales (2015—2020) del Departamento de Salud y Servicios Humanos y el USDA dicen que una persona mayor de dos años debe beber leche baja en grasa. En segundo lugar, los precios relativos entre los tipos de leche varían dependiendo de dónde vivas y de qué tienda es condescendiente. En algunas tiendas, los precios son iguales, o planos, en todo el contenido de grasa. En otras tiendas, los precios no son planos — disminuyen con el contenido de grasa, por lo que la leche entera es más cara y descremada es la opción más barata.

Esto proporciona un experimento natural ideal para probar la efectividad de los incentivos de precios. El gráfico siguiente muestra las cuotas de mercado medias por tipo de leche en tiendas de precios planas y no planas. Observamos que en las tiendas de precios planos, los consumidores prefieren la leche entera a todas las demás variedades. En las tiendas de precios no planas, donde la leche entera se vende a una prima de $0.30, hay un gran cambio de leche entera a 2% de leche.

Incluso un impuesto alimentario de 14 centavos podría conducir a opciones más saludables

Para explorar más a fondo el efecto, controlamos factores como el ingreso, el perfil de edad, la raza y el logro educativo de la base de clientes local en cada tienda. Si bien hubo algunas diferencias entre estas categorías, la más llamativa fue la de los ingresos.

En términos generales, cuando los precios de la leche son iguales (planos) entre las alternativas grasas, es mucho más probable que las personas elijan la leche entera en lugar de las alternativas más bajas en calorías. Esto es particularmente notable en las zonas de bajos ingresos, donde la cuota de mercado de la leche entera es del 52%, mucho mayor que el 25% en las zonas de ingresos más altos (véase el primer conjunto de barras en el gráfico siguiente).

Y cuando la leche entera tiene un precio de prima —incluso si es sólo el 5% por galón de leche (14 centavos, en promedio) — observamos un cambio significativo en la cuota de mercado que se aleja de la leche entera y hacia opciones con menos grasa. Este cambio hacia las opciones más bajas en calorías es particularmente pronunciado en los barrios de bajos ingresos, lo cual es importante porque la obesidad tiene un impacto desproporcionado en los grupos de bajos ingresos.

Incluso un impuesto alimentario de 14 centavos podría conducir a opciones más saludables

Pero, ¿las personas en los mercados donde la leche entera es más cara son propensas a tomar decisiones más saludables o bajas en calorías de todos modos? Encontramos que no es el caso: la estructura de precios prevaleciente, independientemente de que los precios a través del contenido de grasa sean los mismos o no, está determinada por la política de cadena a nivel regional, y no varía con la demografía local o la competencia. Esto nos proporciona una configuración para analizar cómo las pequeñas diferencias de precios afectan a las elecciones de las personas.

Otro control es mirar las cuotas de mercado de soda, porque los refrescos regulares y dietéticos tienen el mismo precio. Si es el caso de que las personas en mercados con precios fijos de la leche tienden a preferir opciones más altas en calorías, también deberíamos observar menores porcentajes de refrescos dietéticos en estos mercados. No encontramos ninguna diferencia en la proporción de gaseosas dietéticas entre los mercados planos y no planos, independientemente de si se fijan en áreas de ingresos altos o bajos.

Aunque estos resultados son sorprendentes, queremos destacar una nota importante sobre la implementación: el mecanismo apoyado aquí es la tributación selectiva diseñada para inducir la sustitución dentro de una categoría de producto estrechamente definida (por ejemplo, astillas horneadas frente a fritas), en lugar de desalentar el consumo de la categoría como un todo. Esto tiene la ventaja de mitigar aún más la naturaleza regresiva de los impuestos alimentarios, ya que algunas opciones dentro de una categoría de productos estrictamente definida pueden ser más baratas. Estos impuestos deben imponerse como un impuesto especial, de modo que se reflejen en el precio de estante en el punto de compra, en lugar de imponerse como un impuesto sobre las ventas posterior a la compra, lo que los hace menos destacados en el proceso de decisión.

Hasta la fecha, se han realizado estudios que abordan cuestiones similares con poblaciones de estudiantes pequeños o en una cafetería. Lo que distingue a este análisis es la configuración de campo real que cubre las ventas en Estados Unidos y se observa durante un largo período de tiempo, imitando cómo sería un potencial «impuesto sobre las grasas» y cuál sería el resultado a largo plazo. El resultado es evidencia convincente basada en el campo de que tales impuestos no necesitan ser altos para ser efectivos. Las pequeñas diferencias de precio son suficientes, y altamente efectivas, para cambiar la demanda de opciones altas en calorías a alternativas bajas en calorías, incluso una brecha de precios tan pequeña como entre el 5 y el 10%. Más importante aún, los consumidores de bajos ingresos, que sufren desproporcionadamente las consecuencias de la obesidad, son especialmente sensibles a estos pequeños incentivos a los precios.


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