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Fat Chance

SID ha puesto su sombrero en el anillo para una posición de servicio de cliente. Tiene las habilidades y el conocimiento: el problema es que también es obeso. ¿Puede su peso un factor en la decisión?
Fat Chance

Bill Houglan tenía tres páginas de profundidad en su hoja de cálculo cuando sintió el ruido sordo, el ruido sordo, el ruido sordo a través del piso áspero del pasillo que conectaba las ventas y el marketing con el grupo de autoedición. «Aquí viene Sid», pensó.

Las oficinas de NMO Financial Services en Seattle, con una encantadora ubicación en un pintoresco edificio antiguo en un muelle de la ciudad, eran bastante sensibles al ruido de los camiones que pasaban y a los pasos de 400 libras de Sid Shawn. La puerta de la oficina de Bill estaba abierta, así que en lugar de pasar, el obeso se detuvo y miró hacia adentro.

«¿Cómo va todo, Sid?» Dijo Bill. Se dio cuenta de que la cara de Sid estaba un poco húmeda; parecía que le faltaba el aliento.

«Va genial», respondió Sid, sonriendo y saludando un poco al vicepresidente de ventas y marketing de NMO. «Oye, ¿Terry habló contigo por casualidad?»

«Uh, sí», dijo Bill. «Ella puso tu currículum y todo en el sistema. Se supone que voy a entrevistar a los candidatos durante el próximo mes más o menos».

«Fantástico», dijo Sid. «Bueno, espero que me tengas en cuenta».

—Claro, Sid —respondió Bill, volviéndose a ver la pantalla de su computadora. «Te mantendré informado».

Es un buen tipo, pensó Bill, mientras Sid seguía por el pasillo. No puedes culparlo por venir a ayudar a su causa. ¿O tal vez fue la bandeja de delicatessen la que atrajo a Sid por este pasillo? Un vendedor invitó al grupo de producción a almorzar ese día, y quedaron sándwiches y galletas para el resto del personal. Casi tan pronto como esa noción entró en su cabeza, Bill se reprendió a sí mismo por ello. Se echó hacia atrás y suspiró, no contento por la decisión que tendría que tomar.

Un veterano de diez años de NMO y un pilar del grupo de marketing de pensiones, Sid siempre había sido un trabajador bueno y consistente. Como especialista en productos, fue un recurso invaluable para los vendedores que recurrían a los directores de inversiones, tesoreros y otros que tomaban las decisiones sobre los beneficios de jubilación de los empleados para sus empresas. Sid también fue un recurso para los gerentes de relaciones con consultores, quienes trataron de influir en las personas que asesoraban a esos compradores. En este punto, Sid estaba tan empapado en los productos de NMO que esos colegas habían llegado a depender de él para esbozar sus puntos de conversación y presentar libros. Amigable y a veces divertido, Sid obtuvo revisiones de rendimiento superiores a la media y aumentos salariales regulares. Pero durante su última revisión había dejado claro que estaba listo para algo nuevo, así que no debería haber sorprendido a Bill cuando Sid solicitó el trabajo que acababa de abrir.

Aún así, cuando Bill recibió el correo electrónico de RRHH sobre el interés de Sid, se sorprendió. Sid había solicitado un trabajo de relaciones con consultores, donde su éxito, y no una pequeña parte de su compensación, dependería de impresionar a los profesionales pulidos de las principales consultorías de beneficios. Por supuesto, los había impresionado muchas veces antes, o su trabajo lo había hecho mientras permanecía entre bastidores. Pero ahora los consultores se encontrarían cara a cara con Sid, y eso parecía un asunto diferente.

Un amigo opina

Bill sacó su chaqueta de traje de la percha de su puerta y subió por las escaleras a la oficina de su amigo Chuck Bell en el cuarto piso. Chuck, que dirigía el grupo de ventas 401 (k), estaba al teléfono, así que Bill se quedó en el pasillo hasta que escuchó el final de la conversación. Luego golpeó un nudillo en la jamba de la puerta.

«Hola, Bill», dijo Chuck. «No te ves tan bien. ¿Algo que comiste?»

«No, solo necesito un poco de aire fresco. ¿Quieres dar un paseo?»

Chuck inmediatamente se puso de pie y agarró su chaqueta, y se dirigieron al ascensor.

Una tormenta del día anterior había despejado el cielo y la ciudad parecía brillar. Mientras los dos ejecutivos caminaban juntos por el muelle, Bill se sintió menos oprimido. Un pelícano se abalanzó sobre ellos, se elevó hacia el cielo y luego se sumergió para arrojar el agua azul profundo en un destello de spray blanco.

«¿Puedo preguntarte algo, Chuck?» Preguntó Bill, viendo cómo el pelícano recuperaba el aire con su retorcida plata.

«Dispara».

«Si pidieras un ascenso y te lo niegan, ¿te irías?»

Los ojos de Chuck se agrandaron. «No estás ansioso por ese título de vicepresidente presidente…»

«No, no», insistió Bill. «No se trata de mí. Se trata de un tipo que trabaja en mi departamento de marketing. Está buscando el trabajo de consultor de relaciones que acaba de abrir. Ahora es un especialista en productos, muy bueno en ello, pero lo ha hecho durante años y quiere algo nuevo. Sin embargo, las relaciones con los consultores son un trabajo mucho más visible. Ya sabes. Tiene sus propias exigencias. No estoy seguro de que esté preparado para ello».

«¿Por qué no puedes probarlo en el trabajo? ¿Puedes hacer que alguien trabaje con él, enseñarle las cuerdas?»

«Bueno, hay… algunos problemas», dijo Bill. «Tiene algunos problemas de salud».

«¿Qué tipo de problemas de salud?»

«Por un lado, es diabético». Bill miró a su amigo. «Mira, tiene sobrepeso, y creo que por eso—»

«Espera un minuto», dijo Chuck. «¿No hablas de ese gordo de verdad?»

El incómodo silencio de Bill respondió a la pregunta. Chuck echó la cabeza hacia atrás y se rió. «¡Estás bromeando! ¿Cómo puedes siquiera considerarlo? ¿Qué clase de impresión le causaría a NMO?»

«¿Ese gordo de verdad? … ¡Bromeas! ¿Cómo puedes siquiera considerarlo? ¿Qué clase de impresión causaría?»

De repente, Bill se sintió protector de Sid. «Bueno, no lo sé. De hecho, es bastante agradable».

«Oh, sin duda,» dijo Chuck, sonriendo. «Probablemente tendrías que tomar un autobús de la ciudad para ponerte en su lado malo».

Bill le dio una mirada atrevida a Chuck. «Conoce los productos mejor que cualquier otro miembro de mi grupo».

«Así que envíalo al desarrollo de nuevos productos», sugirió Chuck.

«Bueno, no va a ganar más dinero allí, ¿verdad?» Bill respondió. «Seguro que renunciaría».

«Crees que sí, ¿eh?» Chuck contrarrestó. «¿Quién lo va a contratar?»

Preocupaciones creciente

De vuelta en su escritorio, Bill sacó el expediente personal de Sid y comenzó a hurgarlo. Sus ojos se posaron en el currículum.

Recordó que Sid ya había estado en el lado pesado cuando comenzó en NMO pero nada como lo era ahora. Al principio, la gente lo acanalaba sobre la irresistible cocción de su esposa; con frecuencia venía al trabajo llevando bandejas de galletas con chispas de chocolate para compartir con sus colegas. Sid tampoco pudo resistirse a las galletas; en dos años, había ganado más de 40 libras. En un momento dado se puso a dieta de choque y perdió mucho, pero en poco tiempo, la había recuperado y más. Cuando su mujer lo dejó, el peso de Sid se disparó.

Hace un par de años, Bill notó que Sid estaba enfermo más. No había superado sus días permitidos, pero este era un negocio en el que casi nadie lo hacía. Eventualmente, Sid mencionó que estaba luchando contra la diabetes, lo que explicó al menos parte del tiempo de enfermedad. Mientras preparaba la revisión semestral de Sid, Bill se preguntó si debía abordar el tema. El precedente que tenía en mente era la vez que se enfrentó a Ron Darcy, un vendedor de NMO que claramente sufría de alcoholismo. Darcy había hecho sus números y luego algunos, pero había señales de que estaba a punto de descarrilar, personal y profesionalmente. A Bill le gustaba pensar que había marcado una diferencia en la vida de ese hombre, por incómodo que era en ese momento. Sin embargo, cuando se trataba de la crítica de Sid, Bill decidió que era una conversación que podía esperar.

Desde entonces, aún más preocupante que la salud de Sid fue el enfoque cada vez más oblicuo que la gente en el trabajo adoptó hacia él. Sid era extrovertido, siempre feliz de entablar una conversación. Pero a medida que los veteranos abandonaban el grupo y entraban nuevas contrataciones, cada vez menos personas parecían calentarse con él. Bill recordó los días en que Sid, particularmente después de su divorcio, salía con sus colegas después del trabajo a tomar algo, y la gente lo invitaba a sus cenas. Parecía que eso ya no sucedía mucho. La dinámica de los grupos de trabajo clamaba por algún tipo de intervención, por sutil que fuera. «¿Algún tipo de formación en diversidad?» Se preguntó Bill. La idea parecía absurda cuando ni siquiera se sentía cómodo discutiendo el peso de Sid con el propio Sid. Bill odiaba sentirse tan impotente como gerente.

Sid era extrovertido, siempre feliz de entablar una conversación. Pero a medida que los veteranos abandonaban el grupo y entraban nuevas contrataciones, cada vez menos personas parecían calentarse con él.

Justo entonces tuvo un pensamiento enfermizo: Si Sid fuera pasado por alto para el trabajo de relaciones de consultores, ¿podría demandar a la empresa por discriminación? Pensó en coger el teléfono y llamar a Terry en RR.HH. Luego se dio cuenta de que el mero hecho de hacer la pregunta le hacía parecer que tenía un problema con el tamaño de Sid, como tal vezél era el problema. Miró fijamente al receptor. ¿Podría sacar el tema a relucir?

¿El ajuste adecuado?

Un taxi estaba al ralentí afuera del edificio de oficinas, y Bill seguía revisando su reloj. «Si no nos ponemos en marcha ahora, perderemos el avión», pensó. Justo en ese momento, Sid bajó del ascensor y entró en el vestíbulo, tirando de una maleta notablemente grande y una bolsa más pequeña.

«Vamos», dijo Bill, sosteniendo la puerta abierta. Sid llevó sus maletas al taxi. Bill se subió al asiento trasero detrás del conductor. Cuando Sid se relajó en el asiento del lado del pasajero, Bill sintió que el taxi se hundía.

«Esta es la agenda», dijo Bill, entregándole a Sid un folleto brillante. «Me imagino que entre los dos podremos hacer las mejores sesiones».

Mientras Sid hojeaba el folleto, Bill miró hacia el cielo gris que amenazaba con más lluvia. Sintiendo algunos dolores por haber excluido a Sid de tales cosas en el pasado, Bill lo había invitado a una conferencia en San Francisco. El entusiasmo de Sid fue mucho mayor de lo que realmente merecía el evento. Bill se dio cuenta ahora de que Sid podría haber visto la invitación como una señal alentadora de que estaba siendo considerado para el trabajo y que el viaje era una especie de prueba.

«Así que Bill», dijo Sid, «en tu opinión, ¿cuál es la clave para tener éxito en las relaciones con los consultores?»

Bill respiró hondo. «Bueno, por supuesto, sabes que se reduce a que te recomienden para una búsqueda de directivo», dijo. Los consultores no estaban en condiciones de contratar directamente a NMO; elaboraron listas cortas para sus clientes, que a su vez enviaban solicitudes de propuestas. Los gerentes de relaciones con consultores de NMO fueron asignados a firmas consultoras particulares e hicieron todo lo posible para que los productos de NMO estuvieran en las listas cortas de los consultores; de hecho, una medida clave del desempeño de esos empleados fue el número de solicitudes de propuestas recibidas de las empresas a las que asesoraron sus consultores objetivo. Los consultores eran muy inteligentes con la industria, más que la mayoría de los ejecutivos de finanzas, por lo que no se les podía nevar. Al mismo tiempo, solo eran humanos. Si les gustabas, podrían incluirte en el concurso de belleza incluso cuando tus rendimientos estuvieran a la par con los de los demás. «Y eso significa que debe presentar el caso de la gestión superior de la cartera de NMO—»

«Soy bastante bueno en eso», interjectó Sid.

«Pero se trata tanto de las charlas», insistió Bill. «Tienes que construir esas relaciones, y eso significa viajar, más de lo que algunas personas se sienten cómodas».

«No te preocupes,» dijo Sid con un poco de ansia. «Bill, estoy muy seguro de poder hacer el trabajo. ¿Qué posibilidades crees que tengo?»

«Bueno, es difícil de decir», contestó Bill, sin mirar a los ojos de Sid. «Hay mucho talento en la calle, con los despidos y las fusiones. Terry no ha dicho nada sobre el número de candidatos que han presentado su candidatura hasta el momento».

«¿Hay otros candidatos internos?» Preguntó Sid.

«Hasta donde yo sé, no», dijo Bill. El auto frente a ellos se detuvo repentinamente y el taxista le pisó los frenos con fuerza. Durante un minuto, todo se detuvo. Entonces el tráfico comenzó a avanzar. Bill anotó la hora en el pequeño reloj del tablero del taxi.

«Me preguntaba», continuó Sid, «porque la empresa prefiere contratar candidatos internos a candidatos externos si están igualmente calificados, ¿verdad?»

«La caridad empieza en casa», bromeó Bill en respuesta. Se avecinó un cartel para la salida del aeropuerto. Aprovchando la oportunidad de cambiar de tema, Bill dirigió al taxista a la Terminal B.

Mientras Bill sacaba las maletas del maletero, se dirigió hacia la estación de skycap, donde, afortunadamente, no había mucha cola. Pero ahora parecía que se había roto una rueda de la bolsa más pequeña de Sid. Sid decidió transferir parte del contenido. Se agachó incómodamente, quitó un par de zapatillas, un suéter y dos libros, y los presionó en la bolsa más grande. Bill se preguntó fervientemente cómo se podrían requerir tantas cosas para un viaje nocturno. Al evitar su mirada, Bill estudió los boletos electrónicos que su asistente había impreso; anotó las dos asignaciones de asientos de Sid.

«Bueno, es media pasada, y tenemos media hora para despegar», dijo, revisando su reloj de nuevo mientras Sid se ponía de pie lentamente. «Va a estar ajustado, pero podemos lograrlo si nos apuramos».

Se dirigieron hacia la puerta de seguridad, y fue entonces cuando Bill se dio cuenta de que Sid era incapaz de apurarse. Mientras Sid se arrastraba, un niño señaló y gritó a su hermano: «¡Guau! ¡Ese tipo es enorme!» En la estación de proyección, Sid se agachó de nuevo para desatarse y quitarse los zapatos, lo que resultó ser otro proceso muy lento. La gente miraba fijamente; Bill se sentía avergonzado. «Cosas como esta le deben pasar todos los días», pensó.

Mientras Sid luchaba por volver a ponerse los zapatos, se produjo un anuncio a través del sistema de megafonía: «Última llamada para los pasajeros Bill Houglan y Sidney Shawn. Por favor, diríjase a la puerta 3A».

«Voy a correr por ello», le dijo Bill a Sid. «Les haré saber que vas a venir. Por favor, Sid, date prisa».

Desayuno para tres

Si Bill tenía dudas sobre cómo percibe la gente a una persona obesa, se disiparon en este viaje.

En el avión, otros pasajeros se sintieron visiblemente aliviados cuando Sid no se dirigió a su fila. Cuando Bill y Sid pasaron por el bar en el vestíbulo del hotel, dos mujeres miraron fijamente y luego se disolvieron en risas. En el mostrador de registro, el botones puso una especie de expresión encerada y fingió no darse cuenta del tamaño de Sid. La registradora de la conferencia, levantando la vista de su lista, parpadeó asombrada, y luego trató de encubrirse siendo demasiado solícita. «Igual de malo», pensó Bill. «Ciertamente puede confiar en la desamabilidad de los extraños».

Durante el receso de la tarde en la conferencia, Bill se puso en contacto con Mina, su asistente. «Terry llamó antes», le dijo. «Le gustaría que volvieras con ella de inmediato». Bill hizo que su ayudante transfiera la llamada.

«Solo quería informarte sobre el estado de tu búsqueda», dijo Terry. «Tenemos una mujer con cinco años de experiencia en consultoría y un CFA. Se ve bien, y está en nuestro rango salarial. La cosa es que está cerca de una oferta con Quality Funds. Deberíamos traerla rápido si quieres hablar con ella».

«Hazlo», dijo Bill. «¿Alguien más? ¿Qué hay de los candidatos internos?»

«Solo Sid hasta ahora», dijo Terry. «¿Lo estás considerando?»

Bill se sintió en un aprieto. No estaba seguro de cómo responder, pero optó por responder afirmativamente. «Me gustaría ver si podemos atraer a más gente, sin embargo», agregó rápidamente. «Definitivamente deja la publicación en la intranet. Veamos qué obtenemos. Mientras tanto, si llamas a Mina, estoy seguro de que encontrará espacio en mi agenda para esa candidata».

Después de colgar, Bill pensó por un momento en cómo afectaría a Sid si no conseguía el trabajo. Tal vez sería lo mejor en todas partes. Incluso con sus púas ocasionales y negligencia social, las personas en la oficina eran bastante informales y se sentían cómodas con el inconformismo. Quizás no era lo último en heterogeneidad, pero la fuerza de trabajo de NMO tenía sus diversos elementos.

Por el contrario, Bill podía imaginar con tanta claridad los desafíos que Sid enfrentaba por fuera; de hecho, lo había vislumbrado en esta misma conferencia.

En el pasillo fuera del salón de baile, Angela Betz, una consultora estrella de Tallan Associates, estaba celebrando la corte mientras representantes de tres diferentes gestores de fondos se agruparon a su alrededor, asintiendo a sus comentarios y tratando de anotar puntos de conversación. No se podía negar que había un cierto corte en su foque; cualquiera de ellos podía pasar por presentador de noticias nocturnas. ¿Sid sería una de las personas a las que se abriría? Si no, las RFP irían a otra parte. Y si los números no cuadrían, fracasaría en el trabajo. ¿A dónde iría entonces?

Durante la cena grupal de esa noche, Bill notó que Sid cayó en una conversación con un hombre a su derecha. Ocasionalmente, el hombre se reía a carcajadas en respuesta a algo que dijo Sid, y Sid parecía complacido. Bill se sintió menos incómodo, recordando cómo Sid había encendido el encanto en sus primeros días en la empresa. «Al menos lo está pasando bien», pensó.

Alrededor de una hora después, Bill estaba en su habitación revisando sus mensajes cuando sonó el teléfono. Fue Sid.

«¿Adivina qué he descubierto? Ese tipo sentado a mi lado en la cena, se llama Dick Huff. Resulta que está en la Pensión de Maestros de Ohio, y dice que están disgustados con sus rendimientos últimamente. Nos llevamos muy bien. Naturalmente, trabajé en algunos comentarios sobre nuestros productos de renta variable. Le dije que estabas aquí y que te presentaría».

Bill quedó impresionado. «Genial, Sid. Deberías haber seguido adelante y haber arreglado una cita para desayunar…»

«Bueno, por eso llamo», dijo Sid. «Tengo su tarjeta. Puedo llamarlo ahora, si quieres fijar una hora».

Un tipo listo, pensó Bill. Se esfuerza por demostrarme que puede hacer el trabajo. ¿Y quién sabe? Tal vez con un nuevo comienzo en una nueva posición, Sid haría un esfuerzo serio para perder algunos kilos.

¿Debería el peso de Sid ser un factor en la decisión de Bill?

Howard Weyers ( howardw@weyco.com) es el presidente y CEO de Weyco, una firma de administración de beneficios para empleados con sede en Okemos, Michigan.

Si NMO Financial Services tiene políticas de recursos humanos que le obligan a ignorar los hábitos de Sid Shawn, entonces sus problemas son mucho mayores que los de Sid. Demasiadas empresas permiten implícitamente los estilos de vida malsanos de la minoría (aquellos que fuman, beben en exceso o se descuidan o abusan de sí mismos) y lo hacen en detrimento suyo. El costo real se producirá cuando NMO pague sus primas de seguro.

Demasiadas empresas permiten implícitamente los estilos de vida poco saludables de la minoría, y lo hacen en detrimento suyo.

¿Por qué no, en cambio, considerar recompensar a la mayoría de los empleados que adoptan un enfoque proactivo de su propia salud? Si NMO ofreciera incentivos a sus empleados para adoptar estilos de vida más saludables, podría no estar enfrentando este dilema. En términos más generales, predigo que la compañía terminaría pagando considerablemente menos por el seguro a largo plazo. Sin embargo, estos programas de incentivos son raros, lo que explica en gran medida por qué los costos de la atención médica en los Estados Unidos están tan fuera de control.

En mi empresa, decidimos afrontar de frente el problema del bienestar de los empleados. Proporcionamos alimentos saludables en nuestras máquinas expendedoras, así como asesoramiento de salud por parte de profesionales médicos dentro del personal. También hemos instituido varios programas diseñados para instar a los empleados a vivir de forma saludable. Si bien la mayoría de estos programas son voluntarios, algunos no lo son.

Un programa voluntario es el Lifestyle Challenge: recompensamos a los empleados que mejoran sus hábitos alimenticios y participan en programas regulares de ejercicio y acondicionamiento físico. Los participantes pueden comenzar ganando 45 dólares al mes para una membresía de un club de salud y hasta 65 dólares al mes para mejorar su salud general, lo que verificamos cada seis meses. También ofrecemos un amplio bufé de programas de apoyo, desde seminarios sobre selección y preparación de comidas hasta asesoramiento sobre las causas emocionales de los trastornos alimentarios.

Nuestros programas involuntarios son más controvertidos. En 2003, nos enteramos de que, como empleador privado, no había ninguna ley en Michigan que nos impidiera eliminar el consumo de tabaco en la oficina y durante el proceso de contratación, del mismo modo que los empleadores evalúan habitualmente el consumo de drogas mediante pruebas. Como primer paso, prohibimos el tabaco en la propiedad corporativa. Al año siguiente, instituimos pruebas voluntarias, acompañadas de clases y programas diseñados para ayudar a los fumadores a renunciar. Este año, instituimos pruebas obligatorias para el consumo de tabaco. La controversia surgió cuando cuatro empleados decidieron que no querían hacer el examen y renunciaron. Pero teníamos el derecho legal de excluir a los fumadores.

Estos pasos pueden sonar draconianos, pero obtienen resultados. Al hacer que los empleados sean responsables de su propia salud y al establecer programas de apoyo para ellos, hemos reducido y estabilizado nuestros costos de atención médica. Nuestros costos de seguro por empleado, incluida la atención médica y dental, y la cobertura de medicamentos recetados y de la vista, tienen un promedio de 300 dólares al mes en comparación con el promedio estatal de 500 dólares. Nuestros costos de atención médica se han mantenido estables durante 27 meses seguidos.

Centrarse en la salud de nuestros empleados ayuda a nuestro negocio de otras maneras. Como empresa de administración de beneficios para empleados, asesoramos a nuestros clientes sobre los costos y beneficios de varios paquetes de atención médica. La mayoría de nuestros clientes temen hablar de la salud de sus empleados. Ayuda cuando ven lo dispuestos que estamos a caminar.

El liderazgo de NMO debe entender que es posible trabajar directamente con los empleados en lugar de simplemente permitirles valerse por sí mismos y luego quejarse del control de costos.

Al presionar a RRHH para que ofrezca zanahorias (en forma de programas positivos) y use bastones cuando sea necesario, Bill Houglan puede ayudar a Sid y a otros empleados, y a los resultados de su empresa.

Sondra Solovay ( sondrasolovay@sbcglobal.net) es abogada de California y formadora de diversidad que se centra en cuestiones relacionadas con el peso. Es autora de Incendiar la balanza de la justicia: luchar contra la discriminación basada en el peso (Prometheus Books, 2000).

¿Debería el peso ser un factor en la decisión de Bill? Demasiado tarde: ya lo es. Y el problema aquí no es Sid y su búsqueda de un ascenso; el problema es que la empresa tolera abiertamente la discriminación. El grupo de trabajo condena al ostracismo a Sid, y la broma de Chuck Bell lo dice todo.

Sid es un trabajador valioso que ha demostrado que puede conectarse con las personas según lo requiera el nuevo trabajo. Como cualquier otra persona, merece la oportunidad de mostrar lo que puede hacer. Es inteligente, afable y puede establecer fácilmente una relación con un posible socio de negocios durante la cena. Hace mucho para superar los prejuicios y la hostilidad que enfrenta. Es un buen tipo; merece una oportunidad de aprender las cuerdas y se le debe dar un apoyo razonable para probar la nueva posición.

Si Sid es ignorado por su apariencia física o su discapacidad, podrían producirse todo tipo de efectos negativos.

En primer lugar, dado su profundo conocimiento del producto, sería difícil reemplazar a Sid. Un estudio tras otro ha demostrado que es muy costoso localizar, contratar y capacitar a nuevos trabajadores; en promedio, reemplazar a alguien cuesta aproximadamente una vez y media el salario de la persona que se va. Sid también podría convertirse en un verdadero pasivo si decide acercarse a un competidor con sus conocimientos y habilidades del mercado.

En segundo lugar, si Bill permite que el peso de Sid sea un factor en la decisión de promoción, expone a la empresa a una responsabilidad legal significativa. Sid puede calificar para una discapacidad en función de sus problemas de peso y movilidad. Los medicamentos para la diabetes de Sid pueden contribuir a su peso.

Incluso si Sid no está discapacitado de acuerdo con la definición legal, Bill percibe que tiene problemas de salud, por lo que Sid puede encontrar reparación por sesgo bajo la Ley de Estadounidenses con Discapacidades o leyes estatales y locales similares. Dichas regulaciones prohíben la exclusión absoluta, las barreras arquitectónicas y de transporte, y las normas y políticas sobreprotectoras diseñadas para ayudar a las personas con discapacidades «por su propio bien».

Luego está el tema de las relaciones públicas. Si Sid lo decidiera, podría iniciar un blog o ir a la prensa con su historia, infligiendo algún daño público a su antiguo empleador y posiblemente ampliando las protecciones legales en su ciudad. Cuando 24 Hour Fitness, una cadena de clubes de salud, colocó una valla publicitaria en San Francisco que mostraba a un extraterrestre espacial y la leyenda: «Cuando vengan, se comerán primero a los gordos», los activistas se manifestaron con toda su fuerza. Sosteniendo «¡Cómame!» carteles, los manifestantes obtienen cobertura internacional. La reacción pública resultó en la adopción de una ley en toda la ciudad que prohíbe la discriminación por motivos de peso.

San Francisco es ahora uno de al menos cuatro lugares en los Estados Unidos con leyes de este tipo en los libros; los otros son el estado de Míchigan; Washington, DC; y Santa Cruz, California. Dado el número de personas gordas en los Estados Unidos y la hostilidad generalizada contra ellos, predigo que veremos más legislación de este tipo.

En resumen, los riesgos de una discriminación continua simplemente no valen la pena.

Bill debería seguir sus instintos con respecto a la capacitación en diversidad e impulsarla en toda la empresa.

Bill debería seguir sus instintos con respecto a la capacitación en diversidad e impulsarla en toda la empresa. Si hubiera ordenado entrenamiento para el grupo de trabajo de Sid cuando notó por primera vez algún ostracismo (ya fuera por el peso de Sid o por su edad), Sid podría ni siquiera haber optado por el nuevo puesto. Ahora le corresponde a Bill y a otros ejecutivos de NMO intervenir y abordar directamente el problema de los prejuicios. Promocionar a Sid sería un lugar bueno y muy visible para que Bill comenzara. Debe defender la diversidad abordando la discriminación en todas sus formas, incluidas el sexo, la raza, la orientación sexual, la identidad de género y la presentación de género, el color, la religión, la discapacidad, el peso y la edad. Y es obvio que las políticas de recursos humanos de la empresa deben perfeccionarse en consecuencia; prohibir la discriminación, si nada más, es simplemente una buena práctica empresarial.

Mark V. Roehling ( roehling@msu.edu) es profesora asociada de la Escuela de Relaciones Laborales y Industriales de la Universidad Estatal de Michigan en East Lansing. Su investigación se ha centrado en temas de obesidad en el lugar de trabajo.

Los empleados de la mayoría de las jurisdicciones estadounidenses tienen muy pocas protecciones legales contra la discriminación basada en el peso. A diferencia de la raza, la edad y el sexo, el peso corporal no es una característica protegida por las leyes estadounidenses de empleo justo. Los empleadores son legalmente libres de discriminar en función del peso, siempre y cuando no traten con esas pocas personas con sobrepeso que califiquen como discapacitadas en virtud de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades o apliquen normas más estrictas a un grupo protegido legalmente que a otro (por ejemplo, las mujeres contra hombres).

La ADA, que aborda la discriminación basada en ambos real y percibido discapacidades, proporciona cierta protección legal, pero los tribunales y la Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo de los Estados Unidos han enfatizado que la cobertura de la ADA sobre la obesidad será «algo raro».

Para establecer una discapacidad real, un empleado debe demostrar dos cosas: que tiene obesidad mórbida (100% por encima del peso ideal) o padece obesidad que es síntoma de una afección fisiológica; y que, como resultado de esta afección, está sustancialmente limitado en una o más vidas importantes actividades. Con 400 libras, Sid puede ser obeso mórbidamente pero, como estoy seguro de que estaría de acuerdo, las limitaciones que experimenta no se acercan a constituir una discapacidad real.

Existe el peligro de que al vincular la condición médica de Sid (diabetes) con su peso durante las discusiones sobre la posible promoción de Sid, Bill pueda crear un percibido discapacidad que extiende la protección de la ADA a Sid. Pero dado que la principal preocupación de Bill es que los clientes no quieran socializar con Sid, no que Sid esté realmente discapacitado, es dudoso que Sid pueda establecer un reclamo de discapacidad percibida. Parece, pues, que es legalmente permisible que Bill tenga en cuenta el peso de Sid. Pero la pregunta sigue siendo: ¿es ético?

Es legalmente permisible que Bill tenga en cuenta el peso de Sid. Pero la pregunta sigue siendo: ¿es ético?

El principio de igualdad de oportunidades en el empleo crea una obligación ética para los empleadores de garantizar que sus decisiones se basen en información válida relacionada con el trabajo sobre los empleados y no en inferencias estereotipadas. Esto significa que, en primer lugar, antes de tener en cuenta el peso de Sid, la relación entre el peso de los empleados y el desempeño exitoso del trabajo de relaciones con consultores debe establecerse mediante un análisis exhaustivo del trabajo o las competencias, no mediante la evaluación subjetiva de Bill. En segundo lugar, dado que los comportamientos pasados son generalmente los mejores predictores de comportamientos futuros, los indicios históricos de que Sid puede hacer el trabajo deben ser más enfatizados que los temores de Bill sobre los posibles prejuicios de los clientes. En tercer lugar, la NMO debe tratar de identificar y emplear otras herramientas con validez demostrada para predecir el desempeño exitoso en el trabajo de relaciones con consultores (por ejemplo, pruebas de rasgos de personalidad relevantes, conocimientos laborales o habilidades interpersonales). Por supuesto, la mejor prueba sería permitir que Sid realizara el trabajo temporalmente.

Todo esto es simplemente una cuestión de práctica científica sólida: confiar en estereotipos corre el riesgo innecesariamente de introducir sesgos o errores sistemáticos en los procesos de decisión de RRHH. Dado el tiempo y los gastos que implica atraer, capacitar y retener empleados calificados; la política de NMO de favorecer a los candidatos internos; y la permanencia y el éxito de Sid hasta la fecha, y a menos que exista un candidato externo cuyas calificaciones sean claramente superiores, negar a Sid esta oportunidad podría considerarse RR. HH. mala praxis. ¿Cómo podría su lealtad y motivación no verse afectadas negativamente si se le pasa por alto, especialmente si determina que se debió a preocupaciones sobre su peso? El amigo de Bill, Chuck, desestimó esta preocupación, preguntando: «¿Quién lo va a contratar?» Tal vez nadie, pero tener a un descontento Sid en NMO puede ser un resultado peor. De cualquier manera, NMO pierde un colaborador valioso.

Amy Wilensky ( aswilensky@aol.com) es la autora residente en la ciudad de Nueva York de Pasando por Normal (Broadway Books, 1999) y El peso de la misma: una historia de dos hermanas (Henry Holt, 2004).

El prejuicio contra las personas gordas es el último prejuicio socialmente aceptable en lo que llamaré «sociedad educada», a falta de un término mejor. Chuck y sus homólogos de la vida real se sienten cómodos haciendo chistes sobre gordos, pero podrían ser más prudentes si el problema de Sid estuviera oculto, si sufría, digamos, una discapacidad auditiva o un trastorno bipolar, una condición que seguramente afectaría su desempeño laboral más que su peso. Sid es perfectamente capaz, incluso excelente, pero no puede ocultar el hecho de que está gordo.

Si Sid no estuviera gordo, la decisión habría sido obvia. Bill sabe en su corazón que Sid es el solicitante más calificado debido a su estatus interno, naturaleza proactiva y desempeño exitoso. En esta situación, las propias inseguridades de Bill pueden tener un precio enorme en la vida de otra persona. Se inclina a descartar a Sid con el pretexto de que el nuevo trabajo sería demasiado difícil. En este caso, Bill teme ser juzgado. Le preocupa que, si elige a Sid, de alguna manera la obesidad de Sid se refleje mal en él, que otros piensen menos de él.

Bill teme ser juzgado. Le preocupa que, si elige a Sid, de alguna manera la obesidad de Sid se refleje mal en él.

¿Bill es neurótico, paranoico, un cobarde llorón? Tal vez, pero también tiene razón en cuanto a sus miedos. Al igual que Bill, me preocupaba que estar vinculada en público con mi hermana, que se volvió obesa cuando era adolescente y permaneció tan bien hasta la edad adulta, fuera un suicidio social. No quería que me viera en la tienda de comestibles con mi hermana el chico que esperaba que me invitara al baile de graduación. Cuando los compañeros sonreían en su presencia, no los enfrenté. (Desde entonces, los estudios han demostrado que las personas proyectan actitudes negativas sobre el peso, no solo hacia el individuo obeso sino también hacia aquellos que se asocian con él o ella, lo que me parece aterrador en sus ramificaciones). En el fondo, por supuesto, me habría horrorizado que me acusaran de mi vergüenza, y ciertamente nunca lo expresé. Es la peor sensación que he sentido en mi vida; años después me da vergüenza pensarlo, y mucho menos escribirlo. No tenía la confianza, la seguridad en mí misma ni la fuerza de carácter para hacer lo que debería haber hecho y decir lo que debería haber dicho, que era: Esta es mi hermana. La quiero. Ella es una persona absolutamente increíble, y lo que parece no es quien es.

Mi comportamiento hirió terriblemente a Alison, más de lo que supe en ese momento. Afectó su vida de maneras sutiles y duraderas. Pero todos los hermanos adolescentes se comportan de manera reprobable el uno con el otro de una forma u otra, y, en su mayor parte, lo superamos. Nos enseña cómo no comportarnos de adultos. Pasaré el resto de mi vida viviendo con este defecto en mi yo más joven. Pero tenía 16 años. Bill es un adulto responsable, y lo que está considerando hacerle a Sid es significativamente peor.

Si Bill no le da a Sid la oportunidad de demostrar que su peso no será un factor, y dudo seriamente que una caminata un poco más ardua hasta la terminal aérea lo detenga mucho, podría afectar el futuro de Sid. Estaría socavando todo por lo que Sid ha trabajado de adulto, incluso su lugar en el mundo. También estaría interpretando su papel en el horrible certamen que todos actuamos todos los días, alegando que no nos importa cómo se ve la gente y luego condenándolos de mil maneras solapadas.

En mi opinión, es obligación moral de Bill ofrecerle este trabajo a Sid. ¿Palabras fuertes? No es un tema sobre el que me siento imparcial. Pero no soy fanático. Si Sid no puede mantenerse al día con la carga de trabajo o las expectativas laborales por una razón relacionada con el peso (o cualquier otra), no debería esperar permanecer en el nuevo puesto. El criterio principal para un nuevo empleado debe ser la capacidad de hacer el trabajo. En el caso de Sid, sospecho que lo hará magníficamente.


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