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Estudio de caso de HBR: La huida del empleado boomerang

¿Cuándo es una buena idea volver a tu antigua empresa?
Estudio de caso de HBR: La huida del empleado boomerang

Liana subió las fotos de su reciente viaje a Las Vegas para el Consumer Electronics Show: A solar powered car. Un televisor 3D. Un lector electrónico. Otro lector electrónico. Otro lector electrónico. Mientras hacía clic a través de ellos, sintió una reivindicación agridulce. Ella había predicho el espíritu de la época. Su producto debería haber estado en exhibición.

Cinco años antes, cuando trabajaba en Orchis, había dedicado 80 horas a la semana al frente del equipo de desarrollo de lectores electrónicos de la empresa de tecnología de consumo. Pero el resultado de todo ese trabajo, la Vanda, no había logrado entrar en las tiendas. Después de ver el primer prototipo, la gerencia había desenchufado sin prisa. Poco después, Liana había dejado la empresa, pero ahora sentía nostalgia por el trabajo que había hecho allí.

Ella pensó en sus razones para renunciar. El problema no era solo que los altos directivos habían perdido la fe en el producto, sino que también habían juzgado mal al cliente. Suponiendo que nadie quisiera leer a Proust —o al PD James, para el caso— sobre algo que parecía un Etch A Sketch, le habían dado al proyecto el dinero suficiente para fracasar. Con un director de desarrollo de productos diferente, o con un poco más de tiempo y dinero, las cosas podrían haber ido de forma tan diferente, pensó Liana.

Desde entonces, su vida había cambiado, mucho. Ella y Suz se habían casado en Martha’s Vineyard, se mudaron a California y adoptaron gemelos. Y Liana había cofundado Musiophile, una emisora de radio por internet. Aunque todavía no era tan rentable, era muy popular.

Con el polvo asentándose a su alrededor, Liana se había vuelto inquieta. Musiophile estaba esencialmente esperando ser comprado, y cualquier sueño de riqueza independiente se había desvanecido hace mucho tiempo (ella era la directora creativa fundadora, no una socia). Estaba lista para ponerse a trabajar en algunas de sus nuevas ideas. Pero la idea de lanzar otra start-up, en este momento de su vida, la desalentó.

La oportunidad de volver

«¿Liana? Es Tom Anthony. Ha pasado mucho tiempo».

Esto ha sido raro. Había estado pensando en Orchis, ¿y ahora llamaba el CEO?

«Hola, Tom,» dijo ella, tratando de sonar agradable en lugar de confundida. «¿Cómo van las cosas?»

«Iré directo al grano», dijo. «He estado siguiendo a Musiophile y creo que cometimos un error al dejarte marchar. Me gustaría que consideraras volver a Orchis como nuestro director de desarrollo de productos. ¿Podemos llevarte de vuelta al este para una reunión?»

«Uh, eso es bastante generoso, pero tengo dos compromisos», dijo, pensando en los gemelos, Ethan y Colin, «y no puedo dejarlos caer. ¿Por qué no me cuentas más sobre el trabajo primero? ¿Me parece que Gary se ha ido?»

«Gary está buscando otras oportunidades», respondió Tom. «Toda la exposición de lectores electrónicos en el CES este año nos hizo darnos cuenta de que éramos prematuros al matar al Vanda. Aunque ese barco ha zarpado, nos gustaría que regresaras y nos ayudaras a lanzar la próxima ola de dispositivos. Gary, bueno, su fuerza estaba en idear ideas. No fue muy efectivo ejecutando ni lanzando al comité ejecutivo».

Por decirlo suavemente, pensó Liana.

«Dada la inteligencia que has demostrado en Musiophile», añadió Tom, «creo que serías genial. Y tenemos un nuevo director de marketing que podría marcar una diferencia real en la forma en que llevamos estas cosas al mercado».

«Tom, es muy halagador que hayas pensado en mí después de todo este tiempo», respondió Liana, esperando que sonara sincera. Ella y Tom no habían trabajado mucho juntos cuando estaba en Orchis. Quería mendigar pero se sorprendió a sí misma y dijo: «Claro, saldré para que podamos hablar de ello».

Suz, cuando Liana le contó lo de la llamada, se mostró escéptica. «Solo estoy tratando de entender esto», dijo Suz. «Puedo trabajar en cualquier lugar, los hospitales nunca tienen suficientes enfermeras, pero aquí hemos construido toda una vida. Sé que te encantó el proyecto de Vanda, pero ¿de verdad crees que quieres volver a Orchis? Trabajabas como locos horas antes. Ahora las cosas son diferentes». Miró fijamente a Ethan y Colin, retorciéndose en la bañera. «En Musiophile, al menos tienes la flexibilidad de trabajar desde casa cuando estoy de turno. Pero eso es porque tú haces las reglas. ¿Qué pasa si Orchis espera que vuelvas a dar el 200%?»

Liana había estado pasando por estos mismos hipotéticos toda la tarde, además de unos cuantos más. Lideraría el equipo de Gary, formado por sus antiguos compañeros y personas contratadas en los últimos cinco años, aquellos que solo la conocían por su reputación, como la mujer que había fracasado y luego renunció. ¿Le darían una oportunidad? ¿Y su experiencia en la start-up la convertiría en una directora eficaz de desarrollo de productos en una empresa establecida?

Cómo dimensionar la oferta

«Bueno, Chelsea y Peter siguen en el equipo», suspiró Liana a su celular desde su asiento en Starbucks. Había vislumbrado a sus viejos compañeros de trabajo, eternamente atados a la cadera, en su camino a su tercera entrevista. «Supongo que era demasiado esperar que ellos también se hubieran ido».

Chelsea y Peter eran inteligentes, al igual que sus excusas. Chelsea siempre tuvo una razón por la que el nuevo producto o función fallaría. Peter nunca quedó satisfecho con la cantidad de investigación que había realizado el grupo. Se llevaban muy bien con Gary, quien los había llamado sus defensores del diablo. Pero Liana había pensado en ellos como sus parloteantes.

«No sé cómo voy a conseguir aceptación en cualquier cosa con ellos en el grupo», murmuró, «pero supongo que encontraré la manera».

«¿Así que de verdad quieres esto?» preguntó Suz. «¿Definitivamente quieres que esto suceda?»

«Pagarán los gastos de reubicación y nos dejarán hasta que encontremos un lugar. Pregunté sobre flextime y ni siquiera parpadearon».

«Eso puede ser cierto ahora», empezó Suz. «Pero cuando un proyecto está en juego…»

«Lo sé». Liana hizo una pausa, recogiendo la funda de cartón de su café con leche. «Te das cuenta de que no se trata del dinero, ¿verdad? Es el desafío. Básicamente hemos resuelto todos los problemas divertidos de Musiophile. Ya no es atractivo. Ser el director de nuevos productos de ORCHIS, bueno, sería un flujo constante de problemas divertidos que resolver. Con los recursos para resolverlos. Además, conocí a la nueva CMO, y es realmente impresionante…»

Sería un flujo constante de problemas divertidos de resolver, con los recursos para resolverlos.

«Está bien, nena. Hablemos de ello cuando llegues a casa».

«Está bien», asintió Liana. «Solo tengo que reunirme con una persona más antes de ir al aeropuerto».

¿Más sobre la historia?

Gary sacó una silla de una mesa vecina. «Liana. Mucho tiempo».

«Gracias por venir, Gary. Sé que no nos separamos en buenos términos. Y que esto podría ser incómodo para ti. Tom no me contó las circunstancias—»

«Me animaron a retirarme antes de tiempo», interjectó Gary. «Muy pronto. Pero, a decir verdad, estaba lista para irme. Había pasado mucho tiempo desde que Orchis lanzara algo verdaderamente disruptivo, y Tom me lo puso a mí». Ante la expresión cuidadosamente educada de Liana, puso los ojos en blanco. «Sé que me culparon por matar a Vanda», continuó Gary, ignorando la murmurada protesta de Liana. «Y tenías razón: no le dimos tiempo suficiente para tener éxito. O suficiente dinero. Quería dar más, pero el comité ejecutivo estaba dividido en cuanto a los méritos. Incluso algunos miembros de nuestro equipo se mostraron escépticos». Liana pensó en Chelsea y Peter, y trató de mantener su rostro neutral.

«Aún así», continuó Gary, «pensé hasta el final que seríamos capaces de seguir adelante con ello. Quiero decir, solo fue el primer prototipo. Todo el mundo odia el primer prototipo. ¡Por eso se llama prototipo! Pero hay una razón por la que Orchis está luchando por lanzar cambios de juego, y habiendo visto cómo se hace la salchicha, creo que es un problema sistémico. Te resultará difícil hacer las cosas. Dicen que quieren probar cosas nuevas, pero nunca pude conseguir que pongan dinero detrás de algo ‘no probado’».

Pero eso no significa Me gustaría tienen el mismo problema, añadió Liana mentalmente. Su ronda de entrevistas había dejado claro que Tom no estaba solo en su visión de lo que había salido mal con Gary. Incluso el CMO, que había trabajado con él sólo brevemente, había hecho un par de comentarios sin control sobre su naysaying y su falta de agallas.

Liana eligió cuidadosamente sus siguientes palabras. «Gary, esta información es valiosa para mí. Pero me pregunto si el nuevo ADN en las filas directivas sacudiría las cosas».

Gary resopló. «Está bien, déjame darte un ejemplo. Nuestro proyecto más reciente, ahora muerto en el agua, naturalmente, era un teléfono celular alimentado por energía solar. Nunca tendrías que cargarlo. Genial, ¿verdad? Pero todo lo que probamos era prohibitivamente caro. Este debería ser un problema solucionable para el desarrollo de productos. Muchas tecnologías nuevas cuestan una tonelada cuando salen. Pero el ex comunicador dijo que no era factible, habíamos invertido suficiente tiempo en ello y que deberíamos seguir adelante. Tenía las manos atadas».

Más tarde, en el aeropuerto, los pensamientos de Liana se persiguieron en círculos. Siempre había creído que podía hacer un trabajo mejor que Gary, pero tal vez no había conocido el panorama completo. Era difícil saber si las quejas de Gary se basaban en hechos irrefutables o, como no podía evitar sospechar, una actitud defensiva sobre una situación en la que simplemente no había tenido la creatividad o la iniciativa para cambiar. Su instinto decía: «Ve, demuéstrate a ti mismo». Pero, ¿y si todo lo que logró demostrar fue que había cometido un terrible error de cálculo y había desarraigado a su familia en el proceso?

¿Debería volver Liana a Orchis?

Claudio Fernández-Aráoz es asesor sénior de la firma global de búsqueda de ejecutivos Egon Zehnder International y autor de Excelentes decisiones de personas (Wiley, 2007).

Liana no debería aceptar este trabajo. Aparte de la cuestión del equilibrio entre el trabajo y la vida personal, la oportunidad está llena de señales de alerta y sus posibilidades de éxito son escasas.

Para empezar, no está claro en absoluto que Liana tenga el nivel de competencia necesario para ser una exitosa directora de desarrollo de productos en Orchis. Su trayectoria en la empresa, a un nivel inferior, liderando un solo proyecto, demuestra sin duda su capacidad para identificar el potencial del mercado. Sin embargo, incluso con el apoyo de su organización (que no consiguió para Vanda), ¿habría podido superar desafíos como llegar a acuerdos con editores y lanzar el producto final?

Su éxito en Musiophile confirma sus habilidades creativas, pero en un entorno completamente diferente. En el puesto propuesto en Orchis, su propia creatividad sería menos importante que dirigir su equipo. Y su experiencia de liderazgo parece ser mínima. Su capacidad para influir en un público escéptico es limitada en el mejor de los casos. Ese ha sido el caso, al menos, de la multitud de Orchis.

Además, el dinero y un título importante, por no hablar de la reivindicación, son malas razones para tomar cualquier posición. Un trabajo debe tener el contenido adecuado para que el trabajo en sí se convierta en el principal motivador. Liana piensa que estaría lidiando con un flujo constante de nuevos problemas por resolver. Pero en realidad, la mayor parte de su trabajo implicaría manejarse, algo que ni ella ni Gary han podido hacer bien, y mucho menos disfrutar.

Un trabajo también debe involucrar a las personas adecuadas. En Orchis, Liana estaría liderando un equipo cuestionable y trabajando para un jefe que él mismo no ha demostrado grandes habilidades gerenciales. Tom mantuvo al ineficaz director, Gary, en su trabajo demasiado tiempo y luego le habló mal a Liana, dos decisiones fallidas.

Por último, un trabajo debería abrir oportunidades valiosas para adquirir nuevas credenciales y habilidades. No es probable que eso ocurra con Liana de Orchis, una empresa que ha fracasado sistemáticamente en sus intentos de lanzar productos revolucionarios.

Liana debería llevar a cabo una búsqueda de empleo proactiva, no saltar a lo que caiga en su regazo.

Liana necesita dejar de ser reactiva y convertirse en la directora de proyectos de su propio proceso de cambio de trabajo. Debe comenzar por aclarar sus propios valores y prioridades, tanto en cuanto al contenido del trabajo como a las opciones de vida y trabajo, al tiempo que tiene una mejor idea de sus puntos fuertes. A continuación, debería generar más alternativas en lugar de decidir entre su posición actual, ya no motivadora, y la propuesta de Tom. Décadas de investigación muestran que los mejores empleos (en términos de satisfacción, éxito, estabilidad e ingresos) son el resultado de realizar búsquedas proactivas y reflexivas, sin saltar a lo que se encuentre en el regazo.

Rosario Vaina ( rvaina@alixpartners.com) es vicepresidente de la práctica de servicios financieros de AlixPartners en Nueva York.

Dejé la consultoría para hacer un MFA en cine, con la intención de no volver nunca. Pero la vida dio algunos giros y vueltas, y una oportunidad en mi antigua firma me atrajo de vuelta al mundo de la consultoría. Como alguien que se reincorporó a un antiguo empleador, aporté ciertos activos a la situación. Esos mismos activos —una red establecida, conocimiento interno y una nueva perspectiva— posicionan bien a Liana para una segunda ronda exitosa con Orchis.

Las redes tardan tiempo en construirse, y Liana ya tiene la suya en su lugar. Es una gran ventaja. Debería estar preparada para usar sus antiguos contactos para recopilar información, promover su agenda y establecer nuevas conexiones. Le preocupa que su reputación pueda ir en su contra, pero la verdad es que el CEO la llamó por su reputación, como alguien que defendió una idea que, en retrospectiva, está siendo reconocida como una gran. Y los nuevos aliados (como la directora de marketing) pueden ser más fáciles con una sólida reputación que la precede.

Liana también tiene la primicia. Aunque muchas cosas han cambiado en Orchis desde que se fue, ella entiende la cultura y la política. Ella ha experimentado las trampas de primera mano, y necesita pensar estratégicamente sobre cómo evitarlas. Por ejemplo, dado que ella ya sabe que a Chelsea y Peter les gusta expresar preocupaciones sobre nuevos productos frente al comité ejecutivo, ella podría pensar en formas de incluirlos antes de que se lleven a cabo las presentaciones. Una nueva persona que venga tendría que aprender esto de la manera difícil.

Su experiencia en start-up le proporciona herramientas que puede aplicar en un entorno que entiende.

Finalmente, Liana viene con un nuevo punto de vista, después de haber pasado un tiempo valioso en el exterior. Su segunda vida en Orchis no debería ser sobre pasar el rato con viejos amigos y apegarse a hábitos rancios. Está siendo contratada como agente de cambio, para que la firma conservadora lance productos de vanguardia. Su experiencia en start-up le proporciona herramientas que puede aplicar en un entorno que entiende. Debería aportar nuevas ideas y nuevas formas de hacer las cosas, moderando todo esto con una comprensión de lo que volará y lo que no, lo que será fácil de introducir y lo que será difícil. Por ejemplo, sabe que la empresa se centra en los números, pero los números no siempre cuentan toda la historia. A medida que empuja hacia una estrategia más emprendedora y de toma de riesgos, debe asegurarse de comenzar con los conceptos básicos con los que todos se sienten cómodos y ser tan rigurosa con los argumentos no financieros como lo sería con los números.


Escrito por
Sarah Green Carmichael




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