Estudio de caso: ¿Cuál es el movimiento profesional adecuado después de un fracaso público?

Un ejecutivo de fitness contempla qué hacer a continuación.

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por Jon M. Jachimowicz , Francesca Gino

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«Las reuniones son para la gente feliz», le dijo Mariani Kallis a su amiga Whitney por teléfono. «No voy a ir».

«Vamos, no será lo mismo sin usted», suplicó Whitney. «Además, nadie es feliz en este momento. La vida de todos es un desastre».

«Estoy bastante seguro de que a ninguno de nuestros otros compañeros de clase se le pidió que renunciara a su puesto de CEO el mes pasado», dijo Mariani con ironía.

Whitney se rió. Los dos eran amigos cercanos desde que conocieron su primer año en Columbia Business School. Enviaban mensajes de texto prácticamente todos los días, pero Whitney había llamado para explicar por qué su amiga debía volar a la ciudad de Nueva York desde Atlanta, donde vivía con su esposo y su hija adolescente, para asistir a su 25ª reunión.

Mariani no estaba de humor para que la convencieran. Temía tener que explicarle su salida sin ceremonias de lo que pensaba que era su trabajo soñado: directora ejecutiva de Acid Fitness. Cuando le ofrecieron la oportunidad de liderar una cadena de gimnasios que se centraban en el entrenamiento a intervalos de alta intensidad y en los beneficios del ejercicio para la salud mental, aprovechó la oportunidad.

Desde que se graduó de la escuela de negocios, Mariani había ocupado puestos de marketing y liderazgo en las principales empresas de deportes y acondicionamiento físico y se había ganado la reputación de asumir grandes desafíos y tener éxito. El mejor trabajo en Acid Fitness parecía el siguiente paso natural.

Pero dos años después de su mandato, llegó la pandemia.1 La empresa, que ya tenía un terreno fiscal inestable, se vio obligada a la quiebra y la junta le pidió a Mariani que renunciara.2 Estaba devastada. El presidente del consejo había llamado un lunes por la mañana; conmocionada, había accedido y para esa tarde había enviado un correo electrónico a toda la empresa anunciando su renuncia. La noticia fue recogida por la prensa al día siguiente. Y eso era todo. Ni siquiera había tenido la oportunidad de despedirse de su equipo.

«No puede sentarse y lamerse las heridas para siempre», dijo Whitney ahora. «Sé que solo ha pasado un mes, pero ya tiene cuatro opciones interesantes sobre la mesa».

Mariani estaba acostumbrada a moverse rápido cuando se trataba de decisiones profesionales. Al principio, como emigrante de Grecia a los Estados Unidos, había tenido que mantener un empleo para permanecer en el país. Ahora, gracias a su esposo estadounidense, tenía la ciudadanía estadounidense, pero era el sostén de su familia y no pudo estar sin trabajo durante un período prolongado.3

«No se trata solo de no querer mostrar mi cara», dijo. «No puedo disponer de tiempo ahora mismo. Tengo que averiguar qué sigue lo antes posible».

«Está bien, no lo molestaré. ¡Solo sepa que se le echará de menos! ¿Qué debo decir cuando la gente pregunta por usted?» Las dos mujeres habían sido inseparables durante la escuela de negocios, así que Whitney seguramente tendría que responder preguntas.

«Solo dígales que estoy ocupado preparando el escenario para mi éxito futuro».

¿Un nuevo comienzo?

«Me imagino que todavía lo está procesando todo», dijo Peter Kim con su habitual empatía. Peter había sido el jefe de Mariani en su primer trabajo. Se hicieron amigos y, aunque ella se había ido después de dos años, él la había apoyado desde entonces y era su asesora profesional habitual.

Habían programado una llamada de Zoom para que pudiera conocer la perspectiva de Peter sobre qué hacer a continuación. Describió los cuatro puestos que estaba considerando, todos con sede en Atlanta o podían hacerse de forma remota, una consideración clave ya que su familia no estaba lista para mudarse. La primera opción era ocupar un puesto sénior de marketing en una empresa deportiva. Ya había tenido algunas entrevistas iniciales con Nike y Equinox, y el reclutador parecía optimista de que una oferta de uno o ambos era inminente.

«Entiendo por qué esas posiciones son atractivas», dijo Peter. «Usted conoce la industria. El trabajo sería similar al que hizo en Reebok, ¿verdad?»

«Sí, lo haría con el hedor del fracaso en mí. Todo el mundo en esta industria sabe lo que pasó en Acid», dijo.

Peter puso los ojos en blanco. «Voy a ignorarlo. Vamos».

Su segunda opción era aceptar el papel de directora ejecutiva en una fundación que ofreciera subvenciones a organizaciones sin fines de lucro que animaran a las niñas a participar en deportes.

«Alto de pasión, bajos ingresos, supongo», comentó Peter. Su esposo desempeñó un papel de alto nivel en una fundación, así que conocía bien ese mundo.

«Exacto», respondió Mariani. «No estoy seguro de poder pagarlo financieramente, pero sigue sobre la mesa. La tercera opción es la contraria. Alta recompensa, baja pasión. ¿Recuerda a Theo?» Se refería a su excolega que había dejado la empresa para unirse a una firma de capital riesgo.

«¿Está tratando de convencerlo de que pase al lado oscuro?» Peter preguntó, y ambos se rieron.

«De hecho, hizo que sonara atractivo», dijo Mariani. «Sería socio operativo, asesorando a ejecutivos sénior de empresas de cartera. Es mucho menos estresante que ser CEO. Podría volver a ponerme de pie y demostrar que sé cómo dirigir un negocio».4

«¿Desde detrás de escena? Ese no es realmente su estilo», dijo Peter, señalando la pantalla. Ella echó un vistazo a su camiseta, que decía «Sin agallas, no hay gloria».

«Es cierto. Hay una posibilidad más: CEO de una pequeña empresa aquí en Atlanta que vende patatas fritas y otros aperitivos». Explicó que estaba muy avanzada en el proceso (el reclutador había dicho que debía esperar una oferta la semana que viene) y que le había gustado lo que había visto hasta ahora.

«¿Escucho algo de entusiasmo en su voz?» Preguntó Peter.

«Es una oportunidad genial, y me encantaría tener la oportunidad de demostrar que esta vez puedo hacer el mejor trabajo», dijo. «El gran signo de interrogación es la industria. Mi experiencia es en el fitness.5 ¿Podría haber algo más opuesto a eso que los aperitivos poco saludables? ¡Este podría ser el verdadero lado oscuro! Pero, ¿tal vez es hora de probar algo nuevo?»

Peter asintió con la cabeza. «Solo estoy reflexionando sobre lo que escucho, pero eso es lo que más le entusiasma. Podría empezar de nuevo en una empresa de bienes de consumo envasados».

No le sorprendió que él presionara por esta opción. Había permanecido en una empresa durante toda su carrera, pero a menudo instaba a Mariani a correr riesgos con la suya.

Hablaron de las posibilidades y estuvieron de acuerdo en que la firma de capital riesgo y la fundación no eran las que mejor encajaban y deberían mantenerse en un segundo plano por ahora. Peter le dio otro empujón para el puesto de CEO. «El que le apasione el fitness no significa que no pueda tener pasión por otra cosa. Me preocupa que cualquier cosa por debajo de ese nivel se sienta como un descenso de categoría».

«Eso es lo que me temo, que si acepto un papel menor, mis compañeros de la industria me descartarán, pensando que no tengo lo que se necesita para ser CEO», dijo Mariani. «Y tal vez no. El ácido parecía el siguiente movimiento correcto en el papel, pero tal vez estaba por encima de mí».

«Estaba listo. La empresa no», dijo Peter.

Mariani sabía a qué se refería. Había tenido problemas con la junta desde su primera semana en el trabajo. La habían traído para impulsar una transformación, pero se interpusieron en el camino de los cambios que había propuesto. Y luego, Covid había provocado cierres y pérdidas de ingresos de las que Acid no podía recuperarse.6 Aun así, no quería culpar a otra parte. La empresa falló en su reloj y tuvo que ser dueña.

«Ya sabe», dijo Peter, «las carreras rara vez se mapean bien en línea recta. Se tuercen y giran. Es una gran oportunidad para que se tome un descanso y replantee su viaje».

Siga su pasión

Mariani estaba apoyada en su coche fuera de su gimnasio, todavía sudando por su clase de spinning y revisando los correos electrónicos de reclutadores y compañeros de clase de la escuela de negocios («¡Lo echamos de menos el fin de semana pasado!») , cuando la foto de su padre apareció en la pantalla de su teléfono.

«Hola, Baba», respondió. George dijo que le pedía información actualizada sobre su búsqueda de trabajo. Siempre había sido su mayor apoyo y había seguido su carrera de cerca. Mientras repasaba las opciones, su padre escuchaba con atención.

Cuando su hija terminó, George respiró hondo y dijo: «Bueno, es obvio, ¿no?»

Mariani se sonrió a sí misma. «No, no para mí, Baba».

«Mari, voy a suponer que probablemente haya terminado un entrenamiento», dijo. Volvió a sonreír. La conocía bien. «Tiene que seguir su pasión.7 Cree que el estado físico y el bienestar mejoran la vida de las personas. No puede dejar la industria por un fracaso. Zagorakis no dejaba el fútbol para convertirse en jugador de tenis cada vez que lo estropeaba», dijo, refiriéndose al afamado jugador de fútbol griego. «Volvió al campo. Y eso es lo que tiene que hacer ahora. No acabe su tiempo en ese mundo con una nota baja. Concéntrese en Nike y Equinox, una de ellas le ofrecerá trabajo, no me diga que no lo hará, y aceptará la que haga más uso de sus talentos, ¿cuáles son…?» Esperó a que terminara la frase que usaba en todas las charlas de ánimo.

«Infinito», dijo.

«Exactamente. Y entrará en ese trabajo con la cabeza en alto y verá qué viene después. Aprenda las lecciones correctas de lo que pasó y recuerde que todo lo que antes lo hacía tener éxito todavía está en usted».

Mariani sabía que tenía razón, dejando de lado el orgullo paternal. Le encantaba ponerse a prueba y hacer un trabajo en el que se inspiraba. Aun así, fue una decisión difícil. El puesto de CEO estaba en la industria equivocada, pero estaba en un puesto más alto y pagaría más.8 Los otros trabajos ofrecían oportunidades de desarrollo y progreso, pero con menos responsabilidad y salario.

«Baba, si mis talentos son infinitos, ¿no debería ser CEO?»

«Lo volverá a ser. Lo sé».

Su instinto intestinal

Después de colgar, Mariani fue a recoger a su hija, Olivia, al entrenamiento de fútbol. La joven de 15 años parecía sorprendida de verla. «¿Dónde está papá?» preguntó mientras salían del campo.

Debido a su apretada agenda, era raro que Mariani recogiera. «Le doy un descanso de la conducción, ya que estoy de ‘año sabático’», explicó Mariani.

«¿Así es como lo llama?» Olivia preguntó con empatía y un filo en la voz, como solo un adolescente podría hacer.

«Un año sabático forzado», admitió Mariani. «Intento meter mucha reflexión en unas semanas».

«Mientras no tenga que cambiarme de colegio, no me importa lo que haga», dijo Olivia, hurgando en su mochila por su teléfono. Cuando Mariani hizo una mueca, el rostro de su hija se suavizó un poco.

«¿Quiere mi consejo?» ella dijo. Era el turno de Mariani de sorprenderse, pero asintió rápidamente. «Usted y papá siempre me dicen: ‘Enfréntese a sus miedos porque si no lo hace, lo perseguirán para siempre’. Así que averigüe de qué tiene miedo y camine hacia él. Sabrá la decisión correcta en sus instintos».

«Es un gran consejo, Liv», dijo Mariani, conmovida por su perspicacia.

«Y asegúrese de que no tenemos que movernos. No voy a empezar de nuevo en un instituto nuevo». Mariani sonrió. El narcisismo adolescente era feroz.

Lo que no le dijo a su hija fue que su instinto estaba hecho nudos.

Los expertos responden: ¿Cuál debería ser el próximo paso profesional de Mariani?

Estudio de caso: ¿Cuál es el movimiento profesional adecuado después de un fracaso público?

Sarah Robb O’Hagan es la CEO de EXOS y autora de Usted extremo.

Mariani no debería saltar a ninguna de las opciones que hay actualmente sobre la mesa. No puede permitir que el fracaso en Acid Fitness descarrile su carrera. Debería esperar un puesto de CEO en la industria del deporte y el fitness, una oportunidad que estoy seguro que se presentará.

De las opciones que tiene entre manos, los trabajos en la industria del fitness pueden parecer la mejor opción, pero esas son funciones de marketing de alto nivel y serían un paso atrás. Hay una gran diferencia entre ser el CEO y dirigir un cargo, sin importar qué tan grande sea la división o cuán grande sea la empresa. Sin toda la responsabilidad de P&L, Mariani corre el riesgo de ser encasillada.

Sin embargo, también la desanimaría de tomar el puesto de CEO de la empresa de aperitivos. Un título impresionante y una generosa compensación no son suficientes si no le apasiona el negocio. Realizar el mejor trabajo no siempre es un picnic y solo se vuelve más difícil si no cree realmente en los productos o servicios de la empresa.

Este caso se basa libremente en mi propia experiencia hace cuatro años, cuando renuncié como CEO de Flywheel Sports, después de que la empresa se declarara en quiebra. Al considerar mi próximo movimiento, consideré opciones similares a las que Mariani tiene frente a ella. Sabía que podía dirigir una empresa de manera efectiva a pesar de mi fracaso en Flywheel, y quería tomarme mi tiempo para encontrar el puesto adecuado. De hecho, caer en el modo «debe conseguir un trabajo» fue lo que me llevó a Flywheel en primer lugar y a las decepciones posteriores.

Así que me di el espacio mental para reflexionar sobre lo que quería hacer de otra manera. Decidí consultar durante un tiempo, lo que me ayudó a recuperar la confianza. Uno de mis clientes era EXOS. Pude ver de primera mano cómo funcionaba la empresa y cuáles eran sus valores. Cuando el CEO decidió hacerse a un lado por motivos personales y un inversor me pidió que asumiera el papel, fue un sí obvio. Sabía exactamente en qué me estaba metiendo. Conté con el apoyo de la junta y me sentí cómodo siendo honesto acerca de mis puntos fuertes y débiles.

Mariani debería tomarse el tiempo para comprenderse mejor a sí misma y a cualquier organización a la que se una. Como ella, tuve la tentación de culparme por el fracaso de Flywheel, pero en retrospectiva, me doy cuenta de que los problemas tenían menos que ver con mis habilidades como líder que con una dinámica problemática entre el consejo y el equipo directivo.

Lo que pasó en Acid Fitness tampoco fue culpa de Mariani. Se merece conseguir otro puesto de CEO en la industria que ama con una empresa estupenda. Le aconsejo que se encargue de proyectos de asesoramiento y consultoría para apoyar a su familia mientras busca la oportunidad adecuada. Una empresa cliente podría enamorarse de ella y hacerle una oferta. O vendrán más cazatalentos para otras grandes empresas. Su paciencia se verá recompensada.

Estudio de caso: ¿Cuál es el movimiento profesional adecuado después de un fracaso público?

Lan Phan es el fundador y CEO de Community of SEVEN.

Mariani debería asumir el papel de CEO en la empresa de aperitivos. Es una gran oportunidad para que lleve su experiencia en fitness y bienestar a la industria de los aperitivos e, idealmente, de transformarla. Además, el trabajo tiene su sede en Atlanta, lo que significaría menos interrupciones y más tiempo con su familia.

Estaba en su lugar al comienzo de la pandemia. Fortuna me había contratado en su equipo ejecutivo y me había dado un presupuesto multimillonario para crear una nueva empresa con membresía ejecutiva start-up de la empresa. Pensaba que era el trabajo de mis sueños. Pero al principio de la pandemia, todo mi equipo y yo fuimos despedidos.

Empecé a buscar un nuevo papel y encontré una oportunidad similar, que me pareció el destino. Pero también tuve la sensación de hundimiento de que me atraía la posición porque se sentía segura. Así que di un paso atrás e hice un poco de búsqueda del alma. Me di cuenta de que había tomado todas mis decisiones profesionales anteriores basándome en el salario, el título y el ego. Y eso había producido un «trabajo de ensueño» que implicaba viajar tres horas al día, trabajar hasta las 10 u 11 todas las noches y ver a mi hija solo los fines de semana porque estaba muy ocupado.

Mientras reflexionaba sobre mis opciones, me pregunté qué era lo que más valoraba en mi vida y se me ocurrieron cuatro cosas: mi familia y amigos; mi fe; servir a los demás y la libertad. Luego, pasé a una carrera alineada con esos ideales. Terminé lanzando mi propio negocio: una comunidad de miembros solo por invitación que reúne a destacados ejecutivos, líderes de opinión y agentes de cambio para abordar y resolver problemas empresariales y sociales.

Mariani necesita hacer el mismo tipo de reflexión antes de tomar una decisión. Un primer paso es dejar de preocuparse tanto por lo que piensen los demás. Su historia me recordó la línea de Virginia Woolf «Los ojos de los demás son nuestras prisiones; sus pensamientos nuestras jaulas».

En mi opinión, a Mariani le atraen los puestos de Nike y Equinox, volver a lo que sabe, porque tiene miedo. Los nombres de marca son impresionantes, pero ambos roles serían una continuación de lo que ya ha hecho y no le ofrecerían la oportunidad de desarrollarse como líder. Por eso creo que debería optar por el papel de CEO de aperitivos. Sus habilidades de marketing, experiencia en ventas y compromiso de ayudar a las personas a dar lo mejor de sí mismas a través de la salud y el bienestar serían factores diferenciadores en esa categoría.

Tendría que ir con confianza y una mentalidad de crecimiento. Me viene a la mente otra cita, esta del autor de salud y bienestar Charlie Wardle: «Un pájaro sentado en un árbol nunca teme que se rompa la rama porque su confianza no está en la rama sino en sus propias alas». Mariani necesita tener fe en su conjunto de habilidades y creer que puede correr el riesgo y ponerse de pie. Siempre puede volver a la industria del deporte si el papel de los aperitivos no funciona. Pero si añade otro puesto centrado en el fitness a su CV, será más difícil cambiar a otro campo. Y mantenerse en un puesto de CEO mantendrá su carrera por buen camino. Si ella toma uno de los otros papeles, eso podría retrasar su tiempo para volver al trabajo más importante de cinco a diez años.

En lugar de preocuparse por el fracaso o el prestigio, Mariani debería preguntarse: ¿Qué hace que mi alma cobre vida? Sospecho que descubrirá que lo que la motiva e inspira tiene menos que ver con una industria en particular y más con la oportunidad de aprender, crecer y vivir sus valores profesionales y personales.

Los estudios de casos ficticios de HBR presentan los problemas a los que se enfrentan los líderes de las empresas reales y ofrecen soluciones de expertos. Este se basa en el estudio de caso de HBS «Sarah Robb O’Hagan: The Rocky Road of Passion» (caso. 422055-PDF-ESP), de Jon M. Jachimowicz y Francesca Gino.

A version of this article appeared in the
September–October 2022 issue of
Harvard Business Review.