Elecciones profesionales cuando la vida es corta

Un joven diagnosticado con una enfermedad terminal decide en su próximo movimiento.
Elecciones profesionales cuando la vida es corta

Los estudios de casos ficticios de HBR presentan dilemas a los que se enfrentan los líderes de empresas reales y ofrecen soluciones de expertos. Este se basa en el caso práctico de HBS «Avi Kremer»(caso núm. 411022-PDF-ENG), de Joshua D. Margolis.

La noticia: Una semana después del diagnóstico

Los líderes de GlobalScope no solían derramar lágrimas en sus reuniones semanales, pero esto fue una excepción. Gil Lehner, uno de los cuatro fundadores de la start-up, acababa de contarle a los demás sobre su diagnóstico: Tenía cáncer de pulmón de células pequeñas, y si bien planeaba combatirlo con su tenacidad de marca registrada, su probabilidad de sobrevivir más de cinco años era de sólo alrededor del 18%.

Después de unos momentos de silencio malhumorado, Gil aplaudió y se sentó derecho. «Todavía no estoy muerto», bromeó. El joven israelí fue perennemente positivo y se negó a complacer la tristeza de sus colegas durante mucho tiempo. Tenían demasiado trabajo por hacer.

GlobalScope era una empresa tecnológica con sede en Nueva York centrada en convertir los teléfonos móviles en microscopios potentes. Gil y sus socios, todos recién graduados de la escuela de negocios, habían conseguido su primera ronda de financiación ocho meses antes y estaban listos para recibir otra pronto. Actualmente estaban probando varias lentes de plástico que podrían reducir el costo del microscopio y proporcionar la mayor amplificación disponible para un dispositivo móvil.

«Hablemos de la siguiente fase de las pruebas», dijo Gil. Era el experto científico del equipo: tenía un doctorado en biología y había trabajado en una empresa de atención médica en Israel antes de estudiar para su MBA.

Michael Shrock, el jefe de finanzas del equipo, negó con la cabeza. «Simplemente no tiene sentido. No eres fumador. Apenas tienes 30 años».

«Los médicos me dicen que soy un caso inusual. Es muy raro que alguien como yo tenga este tipo de cáncer, pero sucede. Ya he hablado con otro paciente de mi edad».

Michael seguía sacudiendo la cabeza.

«¿Alguien tiene alguna otra pregunta antes de que volvamos al negocio?» Preguntó Gil.

«¿Cómo le va a Ruti?» Preguntó Carly Gardos, jefa de tecnología de GlobalScope.

«Lo está manejando mejor que la mayoría de las novias nuevas. Somos israelíes, después de todo. Ya tiene planeado mi plan de tratamiento».

«¿Así que te vas a quedar aquí en la ciudad? ¿Sigues trabajando? ¿Estás seguro de que quieres hacerlo?» Preguntó Michael tentativamente.

«Todavía no lo he pensado todo, pero sí, estoy comprometido con ustedes, y Sloan Kettering tiene algunos de los mejores médicos oncológicos del mundo. La quimioterapia será dura, pero tendré tiempo de sobra cuando me sienta bien. Así que me gustaría mantener todo lo demás lo más normal posible».

«Sabes, tu salud es más importante que esta empresa», dijo Carly. Todos asintieron de acuerdo.

«Lo sé, pero creo que puedo centrarme en ambas cosas», dijo Gil. «Ahora, ¿podemos cambiar de tema, por favor?»

Trabajo de amor: un mes después del diagnóstico

Tres semanas después, dos amigos de Gil, Arthur Kraus y Maya Hanley, ambos todavía en su segundo año de escuela de negocios, lo invitaron a almorzar al campus con David Johansen, el profesor de gestión empresarial que había sido su mentor en un proyecto grupal en su clase hace un año.

Gil se encontró con sus amigos en las escaleras de la oficina de David. «Antes de preguntar: Sí, los tratamientos van bien. Sí, estoy bien. Sí, Ruti está bien. Sí, el pronóstico es el mismo». Sonrió. «Por supuesto, probablemente no almorzaré mucho, pero no puedo esperar a oír hablar de esta gran idea. ¿Qué pasa?»

«Esperemos hasta que estemos con David», dijo Arthur, tratando de igualar el tono optimista de Gil. «Queremos presentárselo a ambos al mismo tiempo».

Cuando llamaron a su puerta, David la abrió de inmediato. «Entra, entra. Tómense un asiento», dijo mientras los acomía. «Gil, ¿cómo estás? ¿Sabes algo sobre esta gran idea que estos dos están tan ansiosos por compartir?»

«Yo también estoy a oscuras», dijo Gil. «Y va bien en el otro frente».

«Está bien», dijo Maya. «Aquí va». Explicó que, inspirada por el diagnóstico de Gil, ella y Arthur habían comenzado a investigar la investigación sobre el cáncer de pulmón y particularmente por qué los no fumadores lo estaban recibiendo. Habían aprendido que, en general, el cáncer de pulmón recibía mucho menos apoyo financiero que otros tipos de cáncer. «No hay mucha simpatía cuando la gente piensa que las víctimas han provocado la enfermedad por sí mismas», dijo Arthur.

«Ah, entonces la opinión es: «¿Los fumadores conocen los riesgos; deben asumir las consecuencias»?» David respondió.

«Sí,» dijo Maya, asintiendo con la cabeza. «Pero todos sabemos que no es Gil».

«E incluso si fuese fumador, no apreciaría la lógica», dijo Gil.

Además, explicó Maya, de los fondos que se destinaron a la investigación del cáncer de pulmón, la mayoría se dirigieron a las variedades mucho más comunes. Los donantes y las instituciones médicas parecían pensar que había muy pocas personas con cáncer de pulmón de células pequeñas, en términos relativos, para justificar la inversión.

«Pero», continuó, «tenemos un plan para cambiar eso». Pasó carpetas idénticas a Gil y David. «Queremos establecer un premio para recompensar las ideas innovadoras en esta área en particular».

Ella les dijo que un profesor de Harvard acababa de completar un estudio que mostraba que las iniciativas de investigación basadas en premios no solo aumentaban la conciencia sobre enfermedades menos conocidas sino que también generaban avances científicos significativos. A menudo, el premio atrajo a científicos que actualmente no estudian la enfermedad, quienes exploraron cómo su trabajo podría aplicarse a la enfermedad.

«Nuestro objetivo sería llenar el proceso de tratamiento con nuevas ideas», dijo Arthur.

«Vaya», dijo Gil, abriendo la carpeta y escaneando la propuesta. «No sé qué decir».

David, que ya estaba leyendo la última página del documento, se dirigió a Maya y Arthur. «Supongo que ya has consultado al profesor que hizo el estudio».

Asintió con la cabeza.

«El mayor obstáculo será la recaudación de fondos», dijo Arthur. «Queremos que el premio sea significativo: un millón de dólares. Y queremos ofrecer premios más pequeños para diferentes áreas, como uno en biomarcadores y otro en tratamiento».

«Dado el tamaño de nuestra comunidad académica, podrías empezar aquí», dijo David. «Y Gil podría ayudar como rostro de la iniciativa». De hecho, Gil era del agrado universal de sus profesores y compañeros de estudios; desde el momento en que llegó al campus, su entusiasmo y generosidad les había encantado.

«Suponiendo que ambos estén comprometidos a hacer que esto suceda, creo que sería una excelente búsqueda de posgrado». Arthur y Maya se veían complacidos; era su último semestre, y aunque ambos tenían ofertas de trabajo de consultorías, ninguno de los dos estaba entusiasmado con aceptar. «Solo recuerda, este tipo de esfuerzos son una labor de amor, al menos al principio. No deberías esperar ganar un salario de inmediato».

«Lo sabemos», dijo Maya. «Pero queremos hacer algo significativo. Los conciertos de consultoría siempre estarán ahí».

«¿Qué hay de ti, Gil?» Preguntó David. «Sé que tienes un plato completo con GlobalScope, e imagino que tu tratamiento te va a llevar mucho tiempo y energía. ¿Tendrías tiempo para involucrarte?»

«No tendría que hacerlo», dijo rápidamente Arthur. «Quiero decir, nos encantaría que te involucraras de cualquier manera que puedas, Gil, al menos en calidad de recaudación de fondos. Pero entendemos que tienes mucho en qué concentrarte ahora mismo».

Todos lo miraron. «Estoy 100% detrás de la idea», dijo, «y tan conmovido que ustedes asumirían esto. Y quiero participar: si no voy a ganar esta batalla, quiero que otras personas lo hagan. Pero necesitaré algo de tiempo para pensarlo. GlobalScope se encuentra en una etapa crítica y le prometí a Ruti que por ahora me centraría en esta segunda ronda de quimioterapia».

Arthur se atragantó mientras intentaba hablar, se sorprendió y se disculpó.

«Está bien. Parece que últimamente tengo ese efecto en la gente», dijo Gil.

Todos se levantaron para irse, pero David le pidió a Gil que se quedara atrás.

«Quiero que sepan que estoy aquí si quieren hablar, de GlobalScope, de este premio, de cualquier cosa», dijo.

«Es extraño,» contestó Gil. «Pensé que lo tenía todo resuelto: la esposa, el MBA, la start-up. Tenía el control total de mi vida. Ahora no estoy seguro de lo que va a pasar la semana que viene, no importa en tres meses o tres años. La mayoría de las personas tienen muchas oportunidades de tomar decisiones importantes en su vida profesional. Puede que tenga solo uno. Quiero hacerlo bien».

«Pensé que lo tenía todo resuelto: la esposa, el MBA, la start-up. Tenía el control total de mi vida. Ahora no estoy seguro de qué va a pasar la semana que viene, no importa en tres meses o tres años».

Regreso a casa: tres meses después del diagnóstico

La casa de los padres de Gil en las afueras de Haifa estaba llena. Cuando su familia se enteró de que él y Ruti iban a regresar a Israel para pasar la Pascua, todos habían hecho tiempo para verlo. Pero Gil había insistido en que no se discutiera el pronóstico, el tratamiento, el cáncer o la muerte, por lo que el estado de ánimo era alegre, incluso festivo.

A las pocas horas de la fiesta, Gil logró escapar al patio trasero para descansar rápidamente. Le siguió su primo Tomer. Los dos hombres habían crecido en el mismo barrio y habían ido a las mismas escuelas; ahora Tomer estaba casado y tenía dos niños pequeños y trabajaba en una start-up tecnológica en Tel Aviv.

«Te ves bien», le dijo Tomer a su primo.

«¿No es que me estoy muriendo?» Bromeó Gil.

«Apenas lo sabrías,» bromeó Tomer.

«En realidad me siento bien. La quimioterapia apestaba, pero por ahora ha estancado las lesiones».

«Lo he oído todo. Parece que cada vez que vomitas, Ruti llama a tu madre, y tu madre llama a la mía, y la mía me llama a mí. Es un árbol telefónico de Gil Lehner. Sé todo sobre el juicio que empezarás cuando regreses».

Gil se rió. «Supongo que es agradable ser amado».

«Tampoco te sorprenderá saber que tu padre me pidió que hablara contigo», dijo Tomer.

«¿Sobre volver atrás?»

«Se supone que debo decirte que termines esta prueba y vuelvas a casa este verano. Haz el resto del tratamiento aquí. Pasa tiempo con Ruti, tus padres, los primos, todos nuestros hijos. Tienes un sistema de apoyo aquí, al igual que Ruti. En el gran esquema de las cosas, la familia te ayudará mucho más que el trabajo». Hizo una pausa. «Por supuesto, no puedo ni por un momento imaginar estar en tu lugar, así que siéntete libre de decirme que me calle».

«No te preocupes. El tío Jacob te ganó hasta el puñetazo. Dice que puede meterme en cualquier ensayo clínico en el país y un trabajo a tiempo parcial en el Fondo de Investigación del Cáncer de Israel. Asumió la culpa de mamá y papá mucho más de lo que tú podrías hacer». Gil se detuvo un momento. «Tengo que admitir que la idea de volver a casa es reconfortante y sé que podría lograr mucho en el fondo de investigación.

«Sabes, Ruti fue inflexible en que yo detengo todo al principio, también», continuó. «Repasa los tratamientos y luego disfruta de nuestra vida tanto como podamos. Quería viajar alrededor del mundo, solo nosotros dos. Pero luego se dio cuenta de lo feliz que soy cuando estoy trabajando duro. Y el trabajo es muy bueno».

Actualizó Tomer en GlobalScope y explicó que la empresa había hecho un gran avance: estaba produciendo imágenes mucho más claras y fáciles de transmitir a través de dispositivos móviles. Tenía interés por parte de la Organización Mundial de la Salud, y los inversores estaban pidiendo a gritos saber más. «Así que, si me quedo con él, podría ganar mucho dinero en efectivo, si no es para mí, para Ruti y mis padres. Además, ayudaría a muchos enfermos que de otro modo no recibirían atención».

«Puedo ver cómo no querrías renunciar a eso», dijo Tomer.

«Pero hay otra opción». Gil explicó el proyecto de Maya y Arthur. Ya habían recaudado $300,000 de ex alumnos de la escuela de negocios, y lo habían estado presionando para que se involucrara más en la recaudación de fondos para que pudieran anunciar el premio en el otoño. «Me gusta la idea de luchar contra esta enfermedad, no solo en mi cuerpo sino en mayor escala, y creo que este premio podría tener un impacto real».

«¿Hay alguna posibilidad de que pueda financiar un avance que podría ayudarte?»

«Posiblemente. Es imposible saberlo. Ruti se entusiasma cuando habla con Arthur y Maya».

«Hombre, Gil, esto es pesado. Sé que dijiste que no deberíamos hablar de muerte, y yo, por mi parte, sigo creyendo que puedes superar esto. Pero si es verdad que solo te quedan unos años, ¿qué tipo de legado quieres dejar atrás? ¿Quieres gastarlas como emprendedor o activista, o con tu familia?»

¿Debería Gil seguir trabajando en GlobalScope, ayudar a lanzar el premio o mudarse a Israel?

Los expertos responden

Elecciones profesionales cuando la vida es corta

Ben Muñoz es el fundador de Ben’s Friends, una red en línea de comunidades de apoyo de paciente a paciente para personas con enfermedades raras.

Gil debería seguir el consejo de su primo Tomer y mudarse a Israel. Todo se reduce a las prioridades, y su familia es lo primero. Esto no significa que deba dejar de trabajar por completo. Si su salud lo permite, estoy seguro de que podrá encontrar formas creativas de contribuir a una de las empresas: el premio, la start-up, la fundación en Israel, o tal vez incluso en las tres. Pero ahora debería pasar la mayor parte del tiempo con su familia.

Hablo desde mi experiencia personal. En 2006, a los 29 años, sufrí una hemorragia cerebral causada por una malformación arteriovenosa. Me llevaron de urgencia al hospital para una cirugía de emergencia. Cuando me acosté en la cama del hospital esa primera noche, preguntándome si iba a vivir o a morir, estaba rodeada de mi familia. Si hubiera sido mi momento, es exactamente lo que hubiera querido: no pensaba en el trabajo en absoluto.

Gil no tiene que elegir una opción, por supuesto. A raíz de mi miedo a la salud, he seguido muchos caminos. Actualmente soy estudiante de medicina en Baylor y aspirante a emprendedor. También dirijo una organización sin fines de lucro que fundé para ayudar a personas como yo, y como Gil, a sobrellevar sus enfermedades. Durante los dos años en que no estaba segura de si iba a sobrevivir, la única persona con la que podía relacionarme —que entendía la ansiedad, la depresión y la euforia que sentía alternativamente— era el amigo de un amigo que tenía la misma afección. Decidí crear una red social para ayudar a las personas con enfermedades raras a conectarse. Ahora cuenta con 35 comunidades de pacientes diferentes y es un destino para más de 50.000 personas que buscan apoyo.

Ninguna persona razonable culparía a Gil por regresar a Israel para estar con su familia, y puede que pueda contribuir desde lejos. GlobalScope suena como si tuviera un equipo fuerte en su lugar y perseveraría en su ausencia. Sin duda, sus colegas serían flexibles si quisiera seguir trabajando desde Israel. Lo extrañarían, pero no tanto como lo haría su familia. Y seguirá sirviendo de inspiración dondequiera que esté. Una visita ocasional o una teleconferencia con Gil probablemente haría maravillas para levantar el ánimo de sus colegas en momentos difíciles. La empresa seguiría en el camino del éxito, y su esposa y sus padres aún podrían beneficiarse económicamente.

Estoy seguro de que el equipo que inicia el premio para la investigación del cáncer de pulmón de células pequeñas, Arthur y Maya, agradecería cualquier cosa que Gil pudiera hacer para promover la causa también. Y no tiene que sacrificar tiempo familiar para marcar la diferencia: es más valioso para los esfuerzos de recaudación de fondos como el rostro de la enfermedad. A través de apariciones ocasionales en persona y mensajes de video desde casa, puede representar a todos aquellos que se beneficiarían de la investigación.

Gil no tiene que dejarlo todo inmediatamente para regresar a Israel. Debería tomarse su tiempo para terminar proyectos con GlobalScope y asegurar el dinero para financiar el premio. Pero debe ser inflexible sobre no asumir nuevas tareas para que pueda comenzar a hacer la transición a casa.

Muchos podrían mirar la situación de Gil y decidir que debería centrarse en dejar un legado, en causar el mayor impacto posible. Ese pensamiento también se me pasó por la cabeza cuando leí su historia por primera vez. Pero en mi opinión, solo hay una opción. No importa cuánto tiempo pase Gil con su familia, cuando se acerque al final, deseará tener más.

No importa cuánto tiempo pase Gil con su familia, cuando se acerque al final, deseará tener más.

Elecciones profesionales cuando la vida es corta

Avichai «Avi» Kremer es el CEO y cofundador de Prize4Life, una organización sin fines de lucro dedicada al descubrimiento de tratamientos y a una cura para la esclerosis lateral amiotrófica (ELA).

Las opciones de Gil no son mutuamente excluyentes. En nuestro mundo conectado globalmente, es posible vivir en Israel y seguir trabajando para una empresa con sede en Estados Unidos, haciendo viajes ocasionales de ida y vuelta al trabajo. Esto es lo que hago y funciona. Pero si Gil necesita elegir una opción, le sugiero que siga la start-up. Lo hará más feliz y le ofrecerá la mejor oportunidad de mantener a su familia después de que se haya ido.

Gil, como todos nosotros, tiene tres tipos de responsabilidad. El primero es un deber personal consigo mismo. Esto a menudo se llama «cumplimiento», es decir, hacer lo que más le satisfaga. La segunda obligación es con su familia, especialmente con sus dependientes: su esposa, Ruti y sus hijos, si deciden tenerlos en los próximos años. El tiempo de calidad juntos es importante, pero también lo es el dinero. Para un hombre que se enfrenta a la muerte, la riqueza puede parecer insignificante (por eso Ricardo III de Shakespeare dijo: «¡Mi reino por un caballo!») , pero puede que Gil quiera hacer todo lo que pueda para garantizar la seguridad financiera de sus seres queridos. La tercera responsabilidad es para con la sociedad: hacer del mundo un lugar mejor. Gil puede cumplir ese compromiso ya sea continuando con la start-up o persiguiendo la iniciativa del premio, ambos esfuerzos dignos.

La diferencia entre Gil y una persona común es que no puede cumplir sus compromisos uno por uno con el tiempo. Con su reloj de arena agotándose, tiene que elegir. En este momento, la responsabilidad personal debe ser su prioridad: si no se cumple, se sentirá frustrado e improductivo, y ese descontento hará que su familia y sus seres queridos también se sientan miserables.

Gil sabe que su trabajo en la start-up le resulta gratificante. Además, hay una ventaja financiera que le ayuda a cumplir con sus responsabilidades con Ruti. Por eso creo que es la mejor opción para él.

Este caso se basa en mi propia historia. En 2009 me diagnosticaron ELA, esclerosis lateral amiotrófica, conocida comúnmente como enfermedad de Lou Gehrig. Es una afección degenerativa en la que los músculos se atrofian gradualmente y, en última instancia, conduce a una parálisis completa. Después de acostarme en la cama deprimido durante unos días, decidí que iba a luchar contra ello. Me reuní con amigos de mi país natal, Israel, junto con compañeros de clase y profesores de Harvard Business School (donde estudiaba para mi MBA), y fundé una organización sin fines de lucro llamada Prize4Life. Es similar a lo que Maya y Arthur le proponen a Gil. Proporcionamos premios de 1 millón de dólares a investigadores que buscan tratamientos y una cura para la ELA.

Este era el camino que sabía que sería más satisfactorio para mí, y aunque mi trabajo me mantuvo alejado de casa otros tres años, mis seres queridos aplaudieron mi decisión. Además, el dinero era menos importante para mí porque no tenía una familia a la que mantener.

No importa lo que Gil decida hacer, mi consejo para él —a todos, en realidad— es que viva cada día al máximo, sea optimista y llene su tiempo con el trabajo que le gusta. En 2004 mis médicos me dieron tres años de vida. Eso fue hace 10 años. Trabajar duro por algo en lo que crees es el mejor tratamiento que conozco.

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