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El trabajo de la vida: una entrevista con Salman Khan

Fotografía: Jonathan Sprague Salman Khan estaba trabajando como analista de fondos de cobertura cuando comenzó a usar herramientas en línea para tutor a sus primos en matemáticas. Nueve años después, su organización sin fines de lucro, la Academia de Khan, se basa en el mismo enfoque para ofrecer más de 5,000 lecciones de video gratuitas y basadas en la web a millones de estudiantes en todo el mundo, interrumpiendo […]
El trabajo de la vida: una entrevista con Salman Khan

El trabajo de la vida: una entrevista con Salman Khan

Fotografía: Jonathan Sprague

Salman Khan estaba trabajando como analista de fondos de cobertura cuando comenzó a usar herramientas en línea para dar clases de matemáticas a sus primos. Nueve años después, su organización sin fines de lucro, Khan Academy, se basa en el mismo enfoque para ofrecer más de 5.000 lecciones en video gratuitas basadas en la web a millones de estudiantes de todo el mundo, lo que afecta no solo a las escuelas sino también a la industria educativa construida en torno a ellas.

¿Cuáles son los conceptos clave que los estudiantes deben entender para tener éxito en el lugar de trabajo actual?

Lo único de meta-nivel es tomar la agencia sobre tu propio aprendizaje. En el modelo académico tradicional, eres pasivo. Te sientas en una silla y el profesor trata de proyectarte conocimientos; algunos de ellos se pegan, otros no, no. Esa no es una forma eficaz de aprender. Peor aún, crea una mentalidad de «tienes que enseñarme», así que cuando estás solo, piensas: «No puedo aprender». Cualquiera en cualquier industria te dirá que hay cosas nuevas que aprender cada semana en estos días. Así que tienes que decir: «¿Qué información y personas tengo a mi disposición? ¿Qué preguntas debo hacer? ¿Cómo puedo evaluar si realmente lo he entendido?» Khan Academy está diseñada para ofrecer a los estudiantes esa agencia. Si quieres ser más tangible, diría que aprendes a programar una computadora, más sobre la ley y, definitivamente, estadísticas.

En tu libro, hablas de la curiosidad que se les impide a los niños. ¿Cómo lo devuelves?

La curiosidad es difícil de aplastar, pero el modelo tradicional de educación funciona bastante bien: escucha conferencias, toma notas, retrocede lo aprendido y olvídalo todo. No se te permite ir más allá del plan de estudios. Khan Academy se trata de dar más espacio para respirar. ¿Quieres profundizar? Profundiza. Tuve esto hasta cierto punto en la escuela pública a la que asistí en Louisiana, donde había programas para superdotados. Todos los días, empezando en segundo grado, me sacaban de clase durante una hora, y yo iba a otra habitación, con un grupo de edades mixtas. La primera vez que fui, pensé que era la mayor raqueta. Me acerqué al escritorio de la señorita Rouselle y me preguntó: «¿Qué te gusta hacer?» Yo estaba como, tengo siete años, ¿no deberías decirme qué hacer? Pero dije: «Me gusta dibujar. Me gustan los rompecabezas». Ella dijo: «Vale, ¿has usado pinturas al óleo? ¿Has hecho Mind Benders?» Pronto esperaba con más ganas esa hora que pasar la noche en casa de mi amigo. Y aprendí más sobre lo que hago hoy que en las otras cinco horas del día combinadas.

Para eso necesitamos crear espacio. Históricamente, era difícil hacerlo de forma escalable. ¿Cómo personalizas la educación de 30 niños sin arruinarte? Pero la tecnología puede proporcionar información al ritmo del alumno, dar problemas de práctica y retroalimentación, y dotar a los profesores de datos, de modo que cuando los alumnos ingresan a un aula, se parezca mucho más a lo que experimenté en ese programa para superdotados.

¿Qué parte de lo que has aprendido sobre una educación eficaz se aplica al mundo de los negocios?

La idea de hacer K-12, cuatro años de universidad, tal vez algún posgrado, y luego dejar de aprender es un mito. El libro se aplica al aprendizaje permanente: vaya a su propio ritmo, domine el contenido antes de seguir adelante y hágalo sin interrumpir su trabajo y productividad actuales. Muchas corporaciones, cuando se entrenan, imitan al aula. Crean universidades corporativas; la gente tiene que tomarse un tiempo libre y escuchar conferencias. Pero la información y las credenciales que obtienes de esas clases no son tan útiles como otras cosas. En Khan Academy, cuando contratamos, es bueno si tienes un promedio alto y una especialización académicamente rigurosa. Pero lo que realmente nos importa es lo que has hecho. Para los ingenieros, muéstranos el software que has diseñado. También queremos pruebas de cómo trabajas con otras personas, el liderazgo que exhibes y lo que tus compañeros piensan de ti.

Sus hallazgos sobre los límites de la concentración humana también parecen relevantes.

Creemos que debido a que esta generación tiene Facebook, Twitter y teléfonos móviles, no tienen capacidad de atención. Pero de los estudios se desprende claramente que nunca tuvimos la capacidad de atención que el modelo de clase magistral espera de los estudiantes. Especialmente con un tema denso, los humanos pueden prestar atención durante 10 a 15 minutos antes de que se desvíen. Vuelves a entrar en la zona durante ocho o nueve minutos y luego te alejas de nuevo. La zonificación se acorta; la zonificación se alarga. Al final de la hora, es posible que hayas recogido el 30% del material, o que te hayas perdido por completo. Eso también tiene consecuencias en el ámbito laboral. Si las personas se reúnen, no necesitan una conferencia; si no necesitas que interactúen, la información debería estar en un vídeo o en una nota. En Khan Academy, un efecto secundario de este enfoque es que hemos creado una biblioteca de videos que proporcionan información sobre nuestro pensamiento, para que podamos decirle a un nuevo empleado: «Ve a ver». También hacemos videos para nuestra junta directiva, para que todos puedan ver esa narrativa histórica; luego, las reuniones de la junta son principalmente preguntas y respuestas interactivas.

¿Todas las empresas deberían usar vídeos en lugar de notas?

Hay algo que solo se obtiene de una voz humana: pequeñas intuiciones o paréntesis que la gente expresa verbalmente pero por alguna razón no en un libro blanco o en un memorando. Es increíblemente valioso.

Te han llamado el profesor del mundo. ¿Cuánto de eso te llegó intuitivamente y cuánto aprendiste en el camino?

Si te están menospreciando en un aula, o si tienes una conferencia por encima de la cabeza, te sientes menospreciado. Como le dirá mi esposa, soy hipersensible a eso. Cuando alguien usa un tono incluso un poco exasperado, mi reacción es: «¡Oye, no me hables así!» Así que cuando doy una charla, el 10% o el 15% de mi cerebro piensa: «Sal, ¿estás sonando arrogante? ¿Le estás hablando a la gente o por encima de ella?»

Además, siempre me ha interesado entender realmente las cosas. Cuando tienes una base sólida, todo encaja mucho más fácilmente más adelante. No digo: «Memoriza esta fórmula». Digo: «Así es como lo piensa mi cerebro». Intento que mi proceso de pensamiento sea muy transparente; si estoy haciendo cálculo o finanzas cuantitativas, no tengo miedo de recordarme alguna aritmética básica.

Tus primeros intentos de prueba y error de enseñar a tus primos me recuerdan el modelo iterativo de «lean start-up».

Tienes que planificar un poco, pero obtienes información real solo cuando pones algo ahí fuera, observas a las personas que lo usan, obtienes datos e iteras rápidamente para tirar algo más. Una cosa en mi mente es no perder eso.

Ahora que tienes más gente y una financiación sólida, ¿por qué te has quedado con el mismo modelo: tu voz frente a una simple pizarra digital?

Cuando empecé a hacer vídeos, en 2006, hice 10 o 20 como prueba de concepto y, con el sombrero de MBA puesto, pensé: «Conseguiré que muchas otras personas creen contenido, porque es la única forma de abordar todos los temas que quiero». Pero era difícil encontrar gente para participar, y me di cuenta de que podía crecer por mi cuenta mucho más de lo que había supuesto. En dos o tres meses había hecho 80 o 90 vídeos de álgebra. Luego pasé a la geometría, al cálculo y a la física. Pero está claro que no voy a ser capaz de cubrirlo todo, y la gente podría apreciar un estilo diferente. Tenemos algunas personas que ya están haciendo videos de historia del arte, medicina y aprendizaje basado en proyectos, y hemos contratado a un equipo para crear las herramientas y la plataforma que permitan a más personas crear contenido. Vas a ver contenido en muchos idiomas. Nos verás profundizando mucho más en las experiencias interactivas.

Cuando tus lecciones son criticadas, ¿cómo respondes?

Tienes que averiguar qué es significativo y constructivo y qué no. Cuando alguien nos envía un correo electrónico o escribe una entrada de blog sobre algo que considera incorrecto o poco útil, y tiene razón, anotamos o rehacemos el vídeo. Ese es uno de los valores de este formulario sobre un libro de texto tradicional, en el que obtienes poca o ninguna retroalimentación. Cuando publicamos contenido, 10.000 personas lo miran en una semana. Es un ciclo editorial muy rápido. No tenemos que esperar hasta el próximo libro de texto. Podemos arreglarlo de la noche a la mañana.

Khan Academy está alterando claramente la educación. ¿Matarás a algunos jugadores establecidos?

Independientemente de que exista o no Khan Academy, el mundo en el que un modelo de negocio se basa en cobrar a las personas por el acceso a la información, y ni siquiera a la nueva información, sino a la ciencia o las matemáticas de 300 años de antigüedad, va a desaparecer. Creo que los editores lo reconocen y ven que hay oportunidades para ellos. Ya tienen una enorme distribución y tracción en las escuelas de todo el mundo. Si convirtieran esas escuelas en usuarios registrados de Internet y en material personalizado para ellos, el mercado lo valoraría. No está claro al 100% cómo monetizarlo, especialmente porque estamos aquí diciendo que el acceso al aprendizaje es un derecho humano. Pero la escritura está en la pared.

Al mismo tiempo, hay start-ups que intentan imitar su modelo con fines de lucro.

Cuanto más dólares se gasten en el problema, mejor. Si un jugador con fines de lucro regala parte de una educación para atraer clientes, todos ganan.

¿Por qué creaste a Khan Academy como organización sin fines de lucro?

En el ámbito de las organizaciones con fines de lucro, un jonrón consiste en escalar a lo grande, conseguir 100 millones de usuarios y hacerse público o ser adquirido. Eso habría sido bueno para mí individualmente y para nuestros inversores. Pero me sentí un poco mal, porque quería que nuestro contenido fuera accesible para todas las personas, durante mucho tiempo en el futuro. Más allá de tu generación, ¿confías en que una organización con fines de lucro se mantendrá fiel a su misión? Las instituciones que han tenido un alcance global a lo largo de varias generaciones han sido sin fines de lucro. Es un jonrón en ese sector. Y quizá Khan Academy pueda ser uno de esos. En cuanto a sus ventajas, obtenemos buena voluntad. Hay 51 personas en la organización, además de miles de voluntarios, y estamos atrayendo a algunos de los mejores de Silicon Valley: gente de McKinsey, gente de Google y Facebook, uno de los principales gestores de fondos cuantitarios, el mejor programador de scripts para Java del mundo. Esta gente increíble viene por la misión, sin darse cuenta de que pagamos bastante bien. Así que vamos a conseguir un calibre que no creo que nadie más pueda.

¿Qué clase de jefe eres?

Es un reto difícil y emocionante: ¿Cómo se tiene una estructura plana y ágil? ¿Cómo puedes ser accesible pero también tener autoridad? ¿Cómo te aseguras de que se oigan las voces de las personas mientras corrige algo que sientes que va en la dirección equivocada? Cada mánager tiene que trazar su propia trayectoria y estar lo más abierto posible a la retroalimentación.

Con el tiempo te vas a topar con otro problema de gestión clásico: eres la cara de la organización. ¿Puede existir la Academia sin ti?

Hace dos años habría sido imposible. Incluso ahora gran parte de la narrativa de la prensa trata sobre mí dando clases particulares a mis primos y haciendo videos. Pero eso está empezando a cambiar, porque la gente ve nuestra plataforma interactiva, en la que claramente trabajaron otras personas aparte de mí. A medida que incorporamos a otros creadores de contenido, espero poder seguir siendo un valioso evangelista de lo que estamos haciendo. Pero si, Dios no lo quiera, me atropella un autobús, Khan Academy debería sobrevivir. Tenemos un banco profundo. Soy la persona menos impresionante de la organización.

Muchos de nosotros soñamos con dejar nuestro trabajo para hacer algo bueno por el mundo. ¿Cómo decidiste dar el paso?

Realmente disfruté de mi trabajo como fondo de cobertura; era mucho más estimulante e intelectual de lo que la gente podría suponer. Pero también encontré mucha satisfacción trabajando con mis primos, escribiendo el software y haciendo los videos. Así que, en el fondo de mi mente, pensé en convertirme en gestora de carteras, tener mi propio fondo, y tal vez 15 o 20 años en el futuro, en mis propios términos, financiar una escuela. Como cualquier persona en inversiones te dirá, tienes días malos y crees que tal vez deberías hacer tu hobby a tiempo completo. Pero recuerdas que no tienes una casa, tienes un bebé en camino y no has pagado tus préstamos estudiantiles ni los de tu esposa, así que dejas de soñar. Había sido parte de la burbuja de las puntocom, y me pareció tan agotador emocionalmente que me dije a mí mismo que el espíritu empresarial no era para mí. Así que cuando empecé Khan Academy, dije: «Esto es un pasatiempo. Es una pasión. Esto es divertido». Y lo protegí así a medida que se desarrollaba. Agradezco a mi antiguo jefe, porque pensó que era valioso para nosotros tener nuestras propias vidas, y eso creó un espacio para que floreciera Khan Academy. Cuando di el paso, se redujo significativamente el riesgo. En 2009, 100.000 personas usaban los vídeos, habíamos estado en CNN y en USA Today, y empezaba a hablar con filántropos. Así que me senté con mi esposa y le dije: «Démosle un año. Si no puedo despegarlo, puedo volver a mi antiguo trabajo». Nueve meses después, empezaron a pasar cosas.

Estás respaldado por gente como Bill Gates y Carlos Slim. ¿Qué has aprendido de ellos?

Todos ellos, aunque se sientan en la cima de los imperios, profundizan y tratan de entender las cosas por sí mismos. Son muy prácticos. Y son increíblemente curiosos. La primera vez que conocí a Carlos Slim, nos sentamos en una playa durante cuatro horas y hablamos de las civilizaciones que existían durante los períodos interglaciares anteriores. Estas personas son grandes pensadores. Ver eso me ha dado la confianza para dejar fluir mis jugos épicos, por así decirlo, para complacer mis sueños delirantes y de ciencia ficción. Tienes que hacerlo, para que algunas de tus cosas se hagan realidad.

Tu mujer es doctora y tienes dos hijos pequeños. ¿Cómo se equilibra el trabajo y la familia?

Pongo líneas duras. Los fines de semana son para mi familia. No toco el ordenador a menos que sea una emergencia absoluta. Cuando regrese el lunes, estoy renovado y productivo. Lo mismo ocurre con las tardes. He estado en el escenario en eventos de oratoria y he dicho: «Tengo que ir a bañar a mis hijos ahora», y todos se sorprenden. Pero si no puedo cenar con mis hijos, darles un baño y leerles un libro antes de acostarme, algo anda mal en mi vida.


Escrito por
Alison Beard




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