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El trabajo de la vida: una entrevista con Ruth Westheimer

El terapeuta sexual de celebridades en la transición a una carrera pública y “rewiring” en lugar de retirarse
El trabajo de la vida: una entrevista con Ruth Westheimer

Ruth Westheimer no se propuso convertirse en la Dra. Ruth, la famosa terapeuta sexual de radio y televisión en la década de 1980. Pero cuando a la psicóloga entrenada en Sorbona y Cornell se le ofreció la oportunidad de presentar programas que educaran al público sobre la sexualidad, sintió que tenía que hacerlo. Sigue activa como conferencista y escritora y recientemente ha publicado dos libros. «¡No está mal a los 87!» dice ella.

HBR: ¿Qué te impulsó a cambiar de la práctica privada y la academia a una carrera tan pública?
Westheimer: Había una ley en Nueva York, Connecticut y Nueva Jersey según la cual cualquier programa de radio debía tener un componente de asuntos comunitarios. Así que llegó una carta al Centro Médico de la Universidad de Cornell, donde me estaba entrenando para ser terapeuta sexual. ¿Podría uno de nosotros dirigirse a la reunión de gerentes de asuntos comunitarios? Nadie quería hacerlo, porque no había dinero adjunto, pero dije: «Me voy». Nunca en mis sueños más descabellados pensé que eso se convertiría en un programa. Pero en una semana recibí una solicitud de Betty Elam de WYNY para hacer una entrevista en un programa de los domingos por la mañana. Lo hice, y justo después me llamó y me dio 15 minutos de tiempo al aire justo después de la medianoche de los domingos. Así que lo hice durante un año. Lo he construido. Le dije a la gente que me enviara preguntas y las contesté. Grabamos los martes. Después de un tiempo teníamos miles de cartas, y la estación me daba dos horas, de 10 p.m. a 12 a.m. todos los domingos, y lo hice durante 10 años. El programa de televisión por cable de Lifetime ocurrió porque la cadena acababa de combinarse con la red Health. Así que fue el momento perfecto. A los actores y actrices se les asignó un problema del que hablar, y yo era la terapeuta.

¿Te lo has pensado dos veces?
No, porque siempre he mantenido un pie en el mundo académico. Puede que haya salido en la portada de Gente y se ha ido David Letterman y Sala Arsenio porque tenían un público joven con el que quería hablar. Pero al mismo tiempo, siempre hacía libros serios o impartía seminarios. Era muy consciente de ello. Y rechacé muchas más ofertas de medios de las que dije que sí. Por ejemplo, cuando Sábado noche en directo me pidió que presentara un espectáculo, dije que no, gracias, porque habría tenido que pasar toda una semana ensayando.

También has escrito libros no tan serios.
Sí— Sexo para tontos. Al principio no quería hacerlo. Le dije: «No hablo con tontos. Hablo con gente inteligente». Pero luego pensé: «Tengo que hacerlo. Es importante dar esa información». Y gracias a Dios que lo hice. Sigue vendiéndose: 27 ediciones en 17 idiomas. Tengo libros nuevos a la luz. Uno es un libro infantil sobre mi nieto. Tiene que jugar al fútbol y tiene miedo, así que le cuento la historia de Leopold, la tortuga. Si una tortuga permanece en un lugar, está segura en su caparazón. Si quiere moverse, tiene que arriesgarse, sacar el cuello y podría lastimarse. Pero no logra nada a menos que se mueva. El otro libro, El doctor está dentro, se trata realmente de mi filosofía de vida.

Eres capaz de abordar temas tabú sin desconsolar a la gente. ¿Cuál es tu secreto?
Tenía 50 años cuando tuve mi primer show, así que nunca salí en televisión con falda corta o escote; nunca intenté verme ni ser más joven. Quizá sea un secreto. El acento también. Cuando llegué a este país, la gente me dijo que si quería enseñar y trabajar aquí, tendría que tomar clases de habla para perder el acento. Pero me ayudó mucho, porque cuando la gente encendía la radio, sabían que era yo. También estaba muy bien entrenada —tuve la suerte de trabajar durante siete años en Cornell con Helen Singer Kaplan, quien escribió el libro de texto más importante sobre terapia sexual— y fui explícito en mis respuestas.

Sigues dando conferencias, incluida una conferencia magistral en Forbes conferencia de 30 menores de 30 años. ¿Alguna vez piensas en retirarte?
Nunca. No creo en retirarme sino en volver a cablear. Afortunadamente, estoy sano. Tengo algunas aflicciones, como la diabetes 2, pero me cuido. Duermo bien. No dejo que nadie me llame antes de las nueve de la mañana, ni últimamente a las 10. Y cojo un servicio de coche, lo cual es muy útil. Esta noche iré a la sinagoga y cenaré con amigos, y no tengo que preocuparme por cómo voy a llegar allí.

Tu familia murió en el Holocausto. ¿Cómo afectó eso a tu forma de conducir el resto de tu vida?
Hubo 1.500.000 niños judíos muertos durante la Segunda Guerra Mundial. Me salvé porque, por casualidad, estaba en Suiza, no en Holanda, Bélgica o Francia. La gente como yo tiene la obligación de hacer mella en la sociedad. Muchos de nosotros nos convertimos en trabajadores sociales, enfermeras o consejeros. Quería estudiar medicina, imposible al principio, porque no tenía un diploma de secundaria, ni mis padres ni dinero. Así que me convertí en maestra de jardín de infantes, cosa que mi abuela me había dicho una vez que debía hacerlo porque era tan baja que podía caber en esas sillas pequeñas. Lo hice en Israel y París, y luego empecé a estudiar psicología. No sabía que mi eventual contribución al mundo sería hablar de orgasmos y erecciones, pero sí sabía que tenía que hacer algo por los demás para justificar estar vivo.

¿Qué te ha enseñado vivir en tantos lugares diferentes sobre la adaptación a nuevas culturas?
Primero, tienes que aprender el idioma, y tuve la suerte de tener esa habilidad. El hebreo es muy difícil, pero lo domino. No sabía francés cuando fui a París, pero estudié y aprendí. Además, siempre estaba dispuesta a socializar con la gente local, no solo con gente de donde yo era. Cuando vas a un país, tienes que hacer amigos.

Cuando la comunicación se rompe en una relación personal o profesional, ¿cómo se soluciona el problema?
En una relación personal, diría que admítelo de inmediato y busque ayuda, ya sea terapia individual o terapia de pareja. Haz algo. No lo pongas bajo la alfombra. En los negocios, es más complicado, pero aún tienes que sentarte y encontrar una manera de avanzar antes de que el problema sea tan grande que no se pueda resolver.

Los terapeutas son similares a los gerentes en el sentido de que ambos intentan empoderar a las personas para que resuelvan los problemas por su cuenta. ¿Cómo se logra eso?
El mensaje más importante es ser honesto contigo mismo y admitir tus limitaciones. Cuando alguien me preguntó en la radio sobre el sexo con un animal, inmediatamente dije: «No soy veterinario». Nunca me avergüenza decir: «No lo sé. Lo averiguaré y te daré la respuesta la semana que viene. O si no lo encuentro, te diré que lo intenté».

Eres una mujer diminuta.
Muy pequeña. Cuatro pies, siete pulgadas, y ahora he perdido un cuarto de pulgada. No puedo perder más, porque entonces no me verás, ¡aunque aún me escucharás!

¿Cómo te ayudó o perjudicó eso en tu carrera?
Nunca me ha hecho daño. Al contrario, tuve la suerte de ser tan pequeña, porque cuando estudiaba en la Sorbona, había muy poco espacio en los auditorios y siempre encontraba a un chico guapo que me pusiera en el alféizar de una ventana. Y cuando hay mucha gente, sé cómo desenredarme.


Escrito por
Alison Beard




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