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El trabajo de la vida: una entrevista con Neil DeGrasse Tyson

El astrofísico en equilibrar su carrera de televisión con su trabajo de día.
El trabajo de la vida: una entrevista con Neil DeGrasse Tyson

Neil DeGrasse Tyson decidió que quería convertirse en astrofísico a los nueve años, después de su primera visita al Planetario Hayden de la ciudad de Nueva York. Menos de 30 años después, fue nombrado su director. Desde entonces, el doctorado de la Universidad de Columbia ha traducido su pasión por la ciencia en una carrera mediática que abarca radio, televisión y Twitter.

HBR: Te has descrito como un sirviente del apetito público por la ciencia. Pero eso significa alejarse de una carrera académica dedicada, así como de una carrera en la industria. ¿Por qué elegiste el papel que hiciste?

Tyson: Cuando un profesor va a una universidad para investigar y también enseña una clase, no se dice que se está alejando de la investigación. Está mezclando estas dos nobles actividades: enseñar a la próxima generación de estudiantes y tratar de avanzar en la frontera de la investigación. En mi caso, no es un aula formal, sino el aula informal de la cultura pop. La investigación se convirtió en una dimensión de lo que hago. Sigo siendo miembro del departamento de astrofísica del Museo Americano de Historia Natural.

¿Cómo equilibra tu trabajo televisiva con tu trabajo diario, tu trabajo académico y tu vida familiar?

El equilibrio podría estar sobrevalorado. Si tu vida está perfectamente equilibrada, todo va sin problemas, ¿es tan dinámica como podría ser? Cuando la vida está fuera de equilibrio, generalmente algo está cambiando, y eso no siempre es algo malo. Te da una nueva perspectiva. Los nuevos proyectos siempre envían las cosas fuera de equilibrio. Acepto las interrupciones en circunstancias con las que me he vuelto complaciente.

Prácticamente, sin embargo, ¿cómo manejas tu tiempo?

Es un poco de la filosofía de la rueda chirriante. Algunos correos electrónicos no se atenden durante semanas. También uso todo el tiempo intersticial disponible. Mientras estoy esperando el metro, estoy haciendo correo electrónico. Con un poco más de tiempo, estoy componiendo capítulos de libros o de opinión. ¿Cuánto de tu vida puedes recuperar usando esas ranuras? Cuando los cose juntos, es mucho.

En el planetario y en tu espectáculo StarTalk, ¿Cómo conduces?

No creo que puedas preguntarle eso a un gerente. Tienes que preguntarle a las personas que me informan. Después de que colguemos, llama a mi asistente. Pero creo que soy un buen oyente. Me gusta cuando la gente me dice que he hecho algo mal. He visto gente con subordinados que siempre les dicen que son geniales y estoy pensando: «Si en realidad eres tan grande, ¿para qué necesitas que la gente te lo diga? Y si no lo estás, entonces te perderás posibles ajustes que puedan mejorar tu capacidad para gestionar, tomar decisiones o resolver problemas». Como académico, me gustan las ideas disidentes, porque de ellas surge una comprensión más profunda de cómo son o deben ser las cosas. También trato de dar un buen ejemplo: Quieres que tu jefe sea una persona que sabes que trabaja más duro que tú. Y como educadora, si alguien comete un error, mi actitud es: «Vamos a ayudarte a trabajar más duro para que no hagas eso mañana».

La gente ha dicho que su fuerza es la capacidad de explicar conceptos complejos en términos que los laicos pueden entender. ¿Cómo desarrollaste esa habilidad?

No estoy de acuerdo en que eso sea lo que hago. Te diré lo que creo que hago: el domingo pasado, canalizé surfeé y aterrizé en un partido de fútbol. Estaba en horas extras, así que lo vi —los Cincinnati Bengals jugando los Seahawks de Seattle — y el juego fue ganado por un gol de 42 yardas. La pelota cayó por el aire, golpeó la izquierda en posición vertical, y entró entre los postes. Rápidamente hice un cálculo y vi que un balón de fútbol pateado desde esa distancia desvía un tercio de pulgada hacia la derecha durante su vuelo, debido a la rotación de la Tierra. Así que tuiteé eso a los Bengala: «Su objetivo de campo fue seguramente habilitado por la Tierra giratoria». Fue recogido por todas las tiendas deportivas y se convirtió en una cosa. Ahora, yo no traduzco física. Todo lo que hice fue conectar la astrofísica en el paisaje de la cultura pop. Luego retrocedí, y el resto se ocupó de sí mismo.

¿Y el beneficio es que la gente empieza a hablar de ciencia?

Sí, porque les importa el fútbol. He polinizado cruzado. Creo que la gente se siente empoderada cuando aprenden un poco más sobre cómo funciona el mundo.

Tienes más de 4 millones de seguidores de Twitter. ¿Por qué ese medio atrae, y qué te hace tan exitoso en ello?

Tengo una cuenta, como otros primeros adoptantes, en el 2009. Empecé a tuitear lo que todos eran: «Cruzando la calle ahora». «Un poco de frío hoy.» ¿Por qué estoy haciendo esto? Estoy perdiendo el tiempo. Luego tuve una epifanía. Estuve en el aeropuerto de Las Vegas un par de meses después de publicar Los archivos Plutón, e hice lo vano que suelen hacer los autores: ir a la librería para ver si su libro está en exhibición. Le dije: «Disculpe, señora, ¿dónde está la sección de ciencias?» Ella dijo: «Oh, no tenemos una sección de ciencias». Pensé, «Por supuesto, no querrías que se hiciera ningún pensamiento racional antes de apostar». Y me dije a mí mismo, «Eso es un tweet». Desde entonces, he estado tuiteando pensamientos aleatorios que vienen a mí por la lente que llevo como científico y educador. Estás viendo cómo pienso en el mundo (yo lo llamo mis excrementos cerebrales), y, si no te quedas cerca de otros científicos, eso podría ser intrigante, estar un poco más cerca de las operaciones de la naturaleza y del universo.

La gente intentó disuadirte de una carrera en ciencia. ¿Qué te hizo perseverar?

Cuando vi por primera vez el universo en la cúpula del Planetario Hayden, me llamó la atención. Starstruck. Creo que el universo me eligió, porque a partir de ese momento, quise comprometer mi vida a aprender sobre ello. No tienes idea de lo profundo que estaba mi tanque de combustible para resistir una fuerza en mi camino. ¿Esta impresionante vista de la luna? Acabo de añadir un galón de combustible. Mirando a Saturno por primera vez, comprando mi primer telescopio, más combustible. Para poder sobrevivir a las afrentes a mis ambiciones. A menudo he reflexionado sobre las mentes brillantes que no lo lograron porque sus tanques de combustible no fueron tan profundos como los míos: minorías insuficientemente representadas, o mujeres. Tratando de entrar en una profesión con algunas actitudes residuales sobre quién debería o no debería estar en ella, se necesita mucha energía para superar eso.

¿Está cambiando el campo para mejor en ese sentido?

Sí, lo es. Mira el caso de Geoff Marcy, quien renunció a Berkeley después de ser encontrado en violación de sus políticas de acoso sexual. Esas transgresiones solían suceder todo el tiempo, pero nadie escribía sobre ellas. El hecho de que esto haya hecho noticias me dice que las cosas son mejores de lo que antes fueron. Hay una historia paralela con respecto a tiroteos policiales de personas desarmadas. En un momento, esos incidentes no fueron más allá del informe de prensa local. Ahora son noticias nacionales. Eso no significa que todavía no tengamos problemas, pero es mejor.

Hablas mucho de la importancia de la curiosidad. ¿Cuál es la mejor manera de promoverlo, especialmente en adultos que pueden haber perdido parte de la curiosidad innata que tenían cuando eran niños?

Creo que si la gente aprende algo que empodera su toma de decisiones o su visión de la vida, se puede reavivar las llamas de la curiosidad. Intento hacer eso en mi transmisión de Twitter. Nadie quiere ser sermoneado. Nadie quiere oírte algo tonto. Así que lanzo pequeñas galletas de conocimiento o sabiduría o perspectiva. Justo ayer tuiteé: «La fuerza irresistible golpea al objeto inamovible cada vez». La gente preguntó por qué. El seguimiento fue, «Porque una fuerza lo suficientemente fuerte simplemente borrará el objeto inamovible, y ya no te importará si se mueve o no». Ese enigma filosófico común tiene una respuesta física. Otro es, «¿Qué fue primero: la gallina o el huevo?» La respuesta se basa en la biología: el huevo fue primero, pero fue puesto por un pájaro que no era un pollo. Intento asegurarme de que lo mejor de mis tuits te haga pensar de una manera nueva.

¿Cómo pueden las escuelas y los lugares de trabajo enfatizar la curiosidad?

Debería haber una clase en la que aprendas cómo y por qué funciona la ciencia y qué hacen los métodos y herramientas de la ciencia. En el entendimiento de muchas personas, la ciencia es sólo este cuerpo de conocimiento. Pero realmente es una forma de consultar la naturaleza. Si lo entiendes, al mirar a tu alrededor, el mundo se convierte en tu laboratorio, en tu patio de juegos experimental, lo que preserva tu curiosidad.

¿Los principales científicos y empresas de hoy se centran en las cosas correctas?

La historia muestra que si dejas ir a la gente donde su curiosidad los lleva, se desarrollan grandes cosas. Podrías decir: «Muy bien, quiero que todos los científicos pongan sus cabezas juntas y resuelvan el cáncer». Pero tal vez la cura para el cáncer proviene de una máquina inventada por un físico que no tiene interés en la medicina. O tomar el descubrimiento de la física cuántica, en la década de 1920. Si estuvieras por aquí, habrías dicho: «¿Por qué estudias los átomos? Ni siquiera puedes ver un átomo». Pero 40 ó 50 años después, la física cuántica se convirtió en la base de la revolución de la IT, que según algunas estimaciones es responsable de un tercio del PIB mundial. No le diré a nadie qué investigación hacer. Tienes que financiar todas las fronteras y luego cruzar las polinizaciones.

¿Cómo se asegura de que se financie la investigación sobre todas las fronteras?

El retorno económico de la investigación científica pura puede llevar años, posiblemente décadas, tal vez incluso medio siglo. El gobierno tiene que hacerlo, porque no se ajusta al paradigma de nuestras estructuras corporativas: el informe trimestral, el informe anual. Pero no discuto con los responsables políticos. Hablo con las personas que eligen a los responsables políticos.

¿Qué nos dices que les digamos?

No te digo nada para que puedas decírselo. Te lo digo para que ni siquiera tengas que decírselo, porque elegirás a personas que sepan la diferencia en primer lugar. Así es como debería funcionar la sociedad. Sí, es difícil persuadir a alguien para que guarde dinero por 10 o 50 años. Pero si usted da estos ejemplos, creo que la gente captará y valorará que algún porcentaje de sus dólares fiscales se destinaría a la I+D de los Estados Unidos. Todos nosotros, republicanos y demócratas, entendemos la I+D de las corporaciones. Esa es tu semilla de maíz. Tienes que estar siempre innovando. De lo contrario morirás en la vid.


Escrito por
Alison Beard




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