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El trabajo de la vida: Una entrevista con Cal Ripken Jr.

El All-Star disfrutó de jugar un juego para ganarse la vida.
El trabajo de la vida: Una entrevista con Cal Ripken Jr.

En una carrera de dos décadas como corto All-Star y tercera base para los Orioles de Baltimore, Ripken jugó, a veces junto a su entrenador y padre manager, Cal Sr., y su segundo hermano base, Billy, en un récord de 2.632 juegos consecutivos, ganándole el apodo Iron Man. Desde su jubilación, en 2001, ha dirigido una organización juvenil de béisbol y una fundación benéfica.

El trabajo de la vida: Una entrevista con Cal Ripken Jr.
Jonathan Hanson/Redux

HBR: Creciste con el béisbol. ¿Cuándo te diste cuenta de que se convertiría en tu carrera?

Ripken: No sé si hubo un momento exacto. Pero recuerdo que mi padre se las arregló en Asheville, Carolina del Norte, durante tres veranos seguidos. Creo que tenía 10, 11, 12 años… lo suficiente para que se sintiera cómodo llevándome al estadio, así que era un batboy pagado. Me cogí bolas de mosca. Ayudé alrededor de la casa club. Y pasando el rato en esa escena de las ligas menores cuando era niño, me di cuenta de que mi sueño era ser un jugador profesional. Pensé: «Este es el mejor trabajo del mundo. Quiero hacer esto». No lo miré como un trabajo. Lo miré a medida que puedes jugar un juego para ganarte la vida.

Tu padre era mentor y entrenador para ti. ¿Cuáles fueron algunas de las lecciones más importantes que te enseñó?

Toda nuestra vida parecía ser béisbol. Dominaba cada parte de cada día. Y nos enseñó sobre la vida a través del juego: los principios del trabajo duro y de formar parte de un equipo y que puedes mejorar tus posibilidades de éxito con la práctica, trabajando tanto en tus debilidades como en tus fortalezas. Se trataba menos de palabras y más sobre el ejemplo: la forma en que papá hizo su trabajo. Cuando se puso su uniforme, se transformó en la persona más feliz del mundo.

Fuiste reclutado para los menores fuera de la escuela secundaria a los 17 años. ¿Fue una transición difícil?

Estaba un poco intimidada. Había sido un pez grande en un pequeño estanque. Pero cuando reunieron a todos los peces grandes del país, me sentí muy pequeño. Tenía que ganarme mi confianza día a día. Mi padre solía decir a otros jugadores: «No importa dónde te pongan, sepan que perteneces». Y en algún momento miré alrededor y pensé: «Soy tan bueno como este tipo y ese». Pero me tomó un año y medio y unos cuantos jonrones más sentir realmente que tenía la oportunidad de llegar a las grandes ligas.

Habías sido un lanzador y una parada corta. ¿Cómo terminaste eligiendo este último?

Los Orioles me dieron una opción. Creo que querían que lanzara. Pero la opinión de mi padre era que si comienzas como jugador regular y no funciona, siempre puedes pasar al pitcher, mientras que si lo haces a la inversa, no tienes mucho éxito. Mi propia idea era que los lanzadores pueden jugar sólo uno de cada cinco partidos. Y quería jugar todos los días. En los menores nuestro tercer base se lesionó, así que fui allí, y me sentí como una posición más natural y más fácil. Pero en las grandes ligas, tan pronto como tuve los pies en el suelo, Earl Weaver me llevó a corto. No lo había jugado en años, y se sentía diferente, pero Earl dijo: «Sólo coge la pelota y echa a los chicos en la primera base. Es tan simple como eso». Me gustó la responsabilidad añadida, estar en medio de las cosas. Había más en qué pensar, hacer.

En tu segunda temporada de ligas mayores, los Orioles ganaron la Serie Mundial. ¿Cómo se sintió al lograrlo tan temprano pero nunca más?

Cuando eres parte de un gran equipo para empezar, asumes que volverá a suceder. Entonces llegas a apreciar lo difícil que es y lo afortunado que fuiste de haber experimentado uno. Regresamos a los playoffs en el ’96 y ’97 y tuvimos algunos años cuando estábamos en la carrera de banderines en el tramo, pero si me arrepiento, es que no tuve suficientes oportunidades de jugar en la posttemporada. Estaba extremadamente celoso de gente como Chipper Jones y Derek Jeter.

Jugaste para los Orioles toda tu carrera, a través de buenos tiempos y malos. ¿Alguna vez tuviste la tentación de llevar tus talentos a otra parte?

La única vez que pensé que no quería ser Oriole fue cuando despidieron a mi padre. Era un tipo de compañía, pasó los primeros 14 años de mi vida en sus menores, lo llamaron a las grandes ligas, y fue el siguiente en la fila para ser gerente después de que Earl Weaver se retirara, pero fue pasado por alto cuando teníamos un buen equipo. No fue hasta que fracasamos y perdimos mucho de nuestro talento que tuvo la oportunidad. Estábamos en modo de reconstrucción total, pero nadie admitió eso, así que las expectativas no estaban en línea. Cuando perdimos los primeros seis partidos de la temporada 88, despidieron a papá. Y luego perdimos 15 más. Ese fue el momento más miserable. Yo era un agente libre al final de ese año, así que la gente asumió que no me quedaría. Estaba enfadada, pensando: «Esta no es la organización que conozco». Pero luego pensé: «¿Dónde más querría jugar?» Hice un poco de búsqueda del alma y finalmente decidí que podía soportar la reconstrucción y, bueno, todavía era el lugar donde quería estar.

Parece que esos días de jugadores de franquicia dispuestos a trabajar a través de algunas malas temporadas han pasado. ¿Qué se ha hecho para seguir con el mismo equipo durante 21 años?

Hay altibajos en la vida, y ciertamente experimenté los extremos del béisbol, desde ser un ganador de la Serie Mundial hasta perder más de 100 partidos en una temporada. Pero descubre mucho sobre ti mismo en esos desafíos. Estoy agradecida de haber podido perseverar. Eventualmente las bajadas no parecen tan bajas; son más fáciles de manejar, sabiendo que habrá luz al final del túnel.

Cuando tu padre te entrenó y manejó, ¿fue difícil tenerlo como tu jefe?

A veces, sí, especialmente ese año en que perdimos los primeros seis partidos. Sentí un poco de presión extra para actuar, para ayudarlo, porque quería que tuviera éxito. Pero siempre hubo un entendimiento profesional: tú haces tu trabajo, yo haré el mío. En las grandes ligas nadie puede protegerte. Lo que le da seguridad en el trabajo es su rendimiento. Mi padre no podía jugar a la parada corta para mí. No podía jugar en segunda base para mi hermano Billy. No podíamos hacer su trabajo. Así que éramos mecánicos en la relación. Recuerdo que le preguntaron a mi padre: «¿Estás orgulloso de tener dos hijos en el equipo? ¿Estás orgulloso de Cal? Su respuesta fue «Siento que todos los jugadores de mi equipo son mis hijos». A veces quería gritar: «¡No, no son tus hijos! ¡Lo estamos!» Pero cuando era entrenador de tercera base, y yo golpeé un jonrón y vine corriendo y le di la mano, pude decir que sentía una alegría especial.

Usted era conocido por su ética de trabajo, preparación, enfoque, perfeccionismo. ¿Cómo seguiste presionándote para hacer esas mejoras incrementales?

Uno: Alguien siempre puede venir y superarte a ti y tomar tu trabajo. Siempre había otro atajo en los menores o uno con el objetivo de un oficio. Así que cada vez que tomábamos pelotas, jugábamos, intentaba probar que era mejor. Número dos: compitió contra mí mismo para mejorar. Nunca estuve realmente satisfecho.

¿Intentaste guiar a tus compañeros de equipo?

Debido a mi experiencia con mi padre como jugador, entrenador y gerente, sabía sobre lanzar, golpear y jugar, y pude ofrecer algo de ese conocimiento. En los últimos años yo era 20 años mayor que algunos de mis compañeros de equipo, así que la relación era casi como un padre con un niño. Pero una cosa es decirle a la gente qué hacer. Es otra cosa para ayudar. No era mi trabajo gritarles. Entonces, ¿dónde, cuándo y cómo ayuda? No quieres ser crítico o hacer que alguien se sienta mal. No lo haces delante de todos los demás. Mantienes una relación, hazlo uno a uno, ofreces tu experiencia y comprensión del juego y te aseguras de que sepan que lo estás haciendo para su beneficio. Podría elegir un momento en la jaula de bateo o en la sala de entrenamiento y decir: «Sé que es difícil. Confía en mí, lo sé. Pero tienes que obligarte a hacerlo bien. Sólo tienes que hacer el esfuerzo».

Cuando los equipos cambian de año a año, incluso mes a mes, ¿cómo aprenden a trabajar juntos?

La naturaleza del béisbol es la rotación, por lo que hay que tener una mente abierta al trabajar con gente nueva. Para una parada corta, un segundo baseman es un compañero de trabajo crítico, y yo tenía muchos diferentes. Solo trabajas a través de cada obra, pasa por el proceso. Si te enganchan por qué cambiaron a ese tipo o no lo firmaron, vivirás en el pasado. Necesitas estar en el presente, mirando cómo, con este segundo baseman, puedes tener una combinación de doble juego tan buena como la que tuviste con la última. No era una persona particularmente social, pero aprendí mucho de Billy. Al final del primer o segundo día de entrenamiento de primavera, mi hermano sabía los nombres de los 70 o 75 jugadores más de dónde eran, y en muchos casos les había dado apodos. Él me llenaría. Cuando estás en tu propio mundo, haciendo tu trabajo, tratando con la gente cercana a ti, no necesariamente prestas atención a todos. Pero aprendí a hacer más esfuerzo para llegar, hacer preguntas, pasar un poco de tiempo juntos en el estadio de béisbol.

Hablemos de la racha. Después de tantos partidos consecutivos, ¿cómo mantenías tu rendimiento y motivación?

Es interesante, porque en otros deportes realmente se puede recurrir a la adrenalina, la emoción; trabajar en un frenesí puede ser algo bueno. Pero en el béisbol, porque lo haces casi todos los días, no puedes ponerte demasiado alto o engreído o esforzarte demasiado. Tienes que quedarte en un lugar donde puedas relajarte y actuar. Mi padre solía decir cosas como, «No puedes volver a jugar el partido de ayer, y no puedes jugar al juego de mañana antes de que llegue aquí, así que también podrías jugar a éste». Esa es una forma elegante de decir: «Tómelo un día a la vez. Limpia la pizarra, mira el desafío de hoy y concéntrate en lo que puedes hacer para ayudar a tu equipo a ganar». Era bueno manteniendo ese comportamiento y enfoque uniforme. No digo que siempre haya sido fácil. Los desplomes son horribles; se siente como si no recibes un golpe de nuevo, como si todo el mundo estuviera abucheando cada vez que haces una salida con alguien en la base. Pero la única manera de tener éxito es trabajar a través de sus problemas y controlar lo que puede controlar.

¿Por qué crees que tus gerentes siempre eligieron mantenerte dentro?

No era mi objetivo romper el récord de Lou Gehrig. Quería ser un jugador cotidiano porque hay un gran honor en eso. Puedes jugar un calendario de 162 juegos y el banderín se reduce a un juego. Eso pasó mi año novato, y todos dijimos: «Hombre, si hubiéramos tenido un mejor comienzo o ganáramos de nuevo en junio cuando teníamos una ventaja de cuatro carreras, habría sido la diferencia». Nunca se puede subestimar la importancia de un juego, y siempre pensé que era mi responsabilidad estar listo para ayudar a ganar, así que nunca fui a la oficina del gerente y dije: «Necesito un descanso». Quería que me pusieran si pensaban que era uno de los tipos que podía actuar ese día. Jugué cinco años seguidos sin perder una entrada, todo porque nunca rogué, ni siquiera en un reventón. Acabo de jugar. Y nació la racha. Curiosamente, sin embargo, cuando juegas una temporada completa y terminas fuerte en septiembre, pruebas que cualquier problema que puedas tener no es debido al número de partidos. No es que estés fatigado. Entonces empiezas a buscar soluciones reales en tu swing o en tu juego defensivo, y mejorarás.

En los juegos cuando empataste, luego pasaste, el récord de Gehrig, golpeas jonrones. ¿Fue difícil ejecutar bajo tanto escrutinio?

Una vez más, era mantener ese comportamiento tranquilo, para que puedas seguir con tus fundamentos. Si estás demasiado ampliado, salgas fuera de tu entrenamiento. Aprendí esa lección en los juegos All-Star cuando era muy joven y la gente que había visto de niño eran mis compañeros de equipo y sabía que todo el mundo estaba mirando. Al principio lo intenté demasiado, lo cual no funciona. Así que aprendí a calmarme y lo usé en otras situaciones, especialmente juegos 2,130 y 2,131. Era importante celebrar no un récord de asistencia, sino jugar bien. Estaba muy orgulloso, porque aunque nos habíamos salido de la carrera de playoffs, derrotamos a uno de los mejores equipos de la liga, los Ángeles de California, en tres seguidas, y yo me homenajeé en todos ellos.

¿Cómo supiste cuándo era hora de acabar con la racha y, unos años después, retirarse?

En algún momento la racha tuvo que terminar. Decidí en 1998 que si nos caíamos de la carrera de banderines, me sentaría para que el gerente no tuviera que pensar más en ello. Al año siguiente tuve una cirugía de espalda y se hizo más difícil jugar, así que tuve que tomarme días libres periódicos. No me gustó, pero era una manera de manejarlo. Me tomó un año y medio para que mi cuerpo sanara. Estaba jugando, pero no se sentía como lo había hecho. Luego vino la temporada 2001 fuera de la temporada. No sabía lo que me quedaba en mi tanque, pero trabajé duro para averiguarlo y me puse en la mejor forma. Desafortunadamente, rompí una costilla 13 días antes del entrenamiento de primavera, lo que afectó a todo. Nuestro equipo también se dirigía a otra fase de reconstrucción. Así que, sumando todas estas cosas, pensé que era hora de decir adiós, de jugar mi última temporada. Llegué a la realización en junio y decidí anunciarlo entonces, no para que pudiera tener una gira de despedida, sino para poder responder a la pregunta «¿Qué vas a hacer a continuación?» Mis aspiraciones eran ayudar a los niños y participar en el béisbol juvenil, así que pensé que sería bueno hablar del futuro y protegerme un poco, ya que sabía que echaría de menos jugar. Fue una buena manera de decir adiós.


Escrito por
Alison Beard




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