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El trabajo de la vida: Entrevista con Maya Angelou

Fotografía: Lissa Gotwals Maya Angelou trabajó como cocinero, conductor de tranvía, camarera, cantante, bailarina, editor, maestra, organizador de derechos civiles y actriz antes de convertirse en uno de los escritores más queridos de América. Ahora, 85 y un profesor de Wake Forest University, ella dice que su éxito como narrador proviene de “vernos como más parecidos de lo que somos […]
El trabajo de la vida: Entrevista con Maya Angelou

El trabajo de la vida: Entrevista con Maya Angelou

Fotografía: Lissa Gotwals

Maya Angelou trabajó como cocinera, conductora de tranvías, camarera, cantante, bailarina, editora, maestra, organizadora de derechos civiles y actriz antes de convertirse en una de las escritoras más queridas de Estados Unidos. Ahora de 85 años y profesora en la Universidad de Wake Forest, dice que su éxito como narradora proviene de «vernos más parecidos de lo que no somos iguales», es decir, de encontrar temas universales.

Tu último libro trata sobre tu madre. ¿Qué aprendiste de ella?

Desarrollar coraje. Y me enseñó siendo valiente ella misma. Me di cuenta de que no se nace con coraje. Uno lo desarrolla haciendo pequeñas cosas valientes, de la manera en que si uno se dispone a recoger una bolsa de arroz de 100 libras, se le aconseja comenzar con una bolsa de cinco libras, luego con 10 libras, luego con 20 libras, y así sucesivamente, hasta que se acumule suficiente músculo para levantar la bolsa de 100 libras. Lo mismo ocurre con valentía. Haces pequeñas cosas valientes que requieren un esfuerzo mental y espiritual.

Tanto ella como tu abuela dirigían negocios. ¿Qué te enseñaron sobre la buena gestión?

Que es prudente ser justo y no es prudente mentir. Eso no significa contar todo lo que sabes. Solo asegúrate de que lo que dices sea verdad. Hay personas que dicen que soy brutalmente franco, pero no hay que ser brutal; se puede decir la verdad de tal manera que el oyente lo agradece de verdad.

Eso suena muy parecido a una crítica constructiva. ¿A qué críticos escuchas?

He llegado a una edad en la que muchos de los críticos que respeto han pasado a la siguiente transición, pero he aprendido a escuchar a los jóvenes: mis alumnos de Wake Forest o los que encuentro en todo el mundo. Me reafirman la mayoría de las veces. Es decir, no aprendo nada nuevo de ellos, pero sí encuentro que lo que he descubierto que es verdad sigue siendo cierto.

Los lectores de HBR escuchan mucho sobre la importancia de contar historias en los negocios, tanto para las marcas como para los líderes. ¿Cómo se crea una historia convincente?

Hay una declaración de [el dramaturgo romano] Terence: «Soy un ser humano. Nada humano puede ser ajeno a mí». Si lo sabes, acéptalo, entonces puedes contar una historia. Puedes hacer creer a la gente que los personajes son como son. Jack y Jill subieron la colina, uno se cayó y el otro cayó después. El oyente piensa: «Oh, me he caído, así que puedo entenderlo», aunque haya ocurrido en Holanda o en Kowloon. Los seres humanos deben entender cómo se sienten los demás humanos sin importar dónde se encuentren, sin importar cuál sea su idioma o cultura, sin importar su edad ni la edad en la que vivan. Si desarrollas el arte de vernos más parecidos de lo que no somos iguales, entonces todas las historias son comprensibles.

Has vivido en todo el mundo y tienes una base de fans diversa. Además de contar historias, ¿cuál es la clave para superar las brechas sociales?

Tal vez porque vivimos en un país tan grande, a los estadounidenses les resultan difíciles otros idiomas. Recuerdo haber girado en compañía de Porgy y Bess con cantantes que podían interpretar bellas arias pero que no podían mantener una conversación en francés o italiano. Tienes que pensar: «Aquí hay seres humanos que hablan un idioma que no entiendo, así que déjame controlarlo». «¿Cómo estás? Bien, gracias. ¿Y tú? Tengo frío. Tengo hambre. ¿Dónde voy a encontrar un buen hotel? ¿De dónde sacaría gasolina para mi coche?» Dicen lo mismo tanto en Zagreb como en Little Rock. No creo las diferencias creadas por el hombre entre los seres humanos. Si hay seres humanos, estoy en casa. No sé qué haría con cebras, cucarachas o elefantes. (En realidad, sé lo que haría con un elefante: lo montaría). Pero si estoy en compañía humana, sea cual sea la cultura, la respeto. Y me gustaría ver a los míos respetados.

De todas las profesiones que has asumido, ¿cuál ha sido la más desafiante?

Escribiendo poesía. Cuando estoy a punto de decir lo que quiero, estoy en la luna. Aunque sean solo seis líneas, saco el champán. Pero hasta entonces, Dios mío, esas líneas me preocupan como un mosquito en la oreja.

Cuando trabajabas en esos primeros trabajos, ¿alguna vez imaginaste en qué te convertirías?

No, pero no pensé que no lo haría, de alguna manera tuve la sensación de que si los seres humanos hacían algo, podía estudiarlo e intentar hacerlo también. Y una cosa llevó a la otra. Si no hubiera estudiado latín en la escuela, no me habría resultado tan fácil comprender la estructura del lenguaje. Si no hubiera bailado, tal vez nunca hubiera escuchado música y hubiera sabido que podía componer algo. ¿Lo ves? Entendí desde el principio que no todo lo que hacía iba a ser una obra maestra, pero intentaría hacerlo lo mejor que sabía. He escuchado una voz interior y he tenido el coraje suficiente para probar cosas desconocidas. Y creo que todo en su momento.

Háblame de tu proceso de escritura. ¿Cuándo y dónde haces tu mejor trabajo?

Aunque vivo en una casa enorme, tengo una habitación de hotel y voy a eso de las 6:30 de la mañana. Tengo un Tesauro de Roget, un diccionario, una Biblia, una libreta amarilla y bolígrafos, y me voy a trabajar. Animo al servicio de limpieza a no entrar, ya que salgo alrededor de la una de la tarde y nunca uso la cama. Después de un par de meses, la gerencia pondrá una nota debajo de mi puerta diciendo: «Por favor, Dr. Angelou, cambiemos la cama. Creemos que las sábanas pueden estar mohosas». Y dejo una nota diciendo que está bien. Cuando entro ahí, siento que voy a ir a mi propia casa. Me está esperando. Y me aleje del mundo de alguna manera.

¿Cómo lidias con el bloqueo del escritor?

No lo llamo bloque. Soy cuidadosa con las palabras que uso, porque sé que mi cerebro las recordará y me las contará. Hay ocasiones en las que me siento en la cama del hotel con una baraja de cartas y juego al solitario para darle a mi «pequeña mente» algo que hacer. Recibí esa frase de mi abuela, que solía decir, cuando algo la sorprendió: «Sabes, eso ni siquiera estaba en mi mente más pequeña». Realmente pensé que había una mente pequeña y una mente grande, y si podía ocupar la pequeña, podría llegar más rápido a la grande. Así que juego al solitario. He usado una baraja de cartas de bicicleta, buenas cartas, en una semana y media. A veces después de eso tengo dos páginas que vale la pena mirar; a veces tengo 20.

Empezaste a escribir tarde en tu vida, pero has sido prolífico. ¿Cuál es el secreto para ser tan productivo y de dónde sacas tu energía?

Bueno, Sra. Beard, la energía es lo que todos somos. Está en este cable que me conecta contigo. Está por todas partes. Y me encanta lo que hago. Así que no me importa trabajar. No me importa la lucha. Se lo debo a la musa, al creador. Y cuando el trabajo sale bien, Dios mío, es una bendición.

Como alguien que conoce a Martin Luther King Jr. y Malcolm X, Bill Clinton y Barack Obama, ¿qué crees que hace que un líder sea grandioso?

Un líder ve la grandeza en otras personas. No puedes ser un gran líder si todo lo que ves es a ti mismo. Solo los iguales hacen amigos. Un hombre o una mujer que ve a otras personas como un todo y preparado y les concede respeto y los mismos derechos ha organizado sus propios aliados.

Hablando de Obama, ¿cómo calificaría el progreso de las minorías en los campos profesionales, en la política, en los negocios, en el mundo académico?

Bueno, estamos a punto de celebrar su segunda toma de posesión, y no muchos presidentes blancos han tenido un segundo mandato. Así que creo que nuestro país es más saludable de lo que creemos. Se escucha a la gente con las voces más estridentes. Pero las personas que cuentan son las que llenan las urnas.

¿Quiénes han sido tus mentores profesionales más importantes?

Tuve una profesora en el instituto de San Francisco, la Sra. Kirwin. Era una mujer de unos 50 años, diría yo, y llevaba un ramillete y vestidos de seda. Paseaba por los pasillos y llamaba a todos los estudiantes por su apellido. Me enseñó a enseñar. Le encantaba mostrar lo que sabía y compartirlo. Y doy mis clases universitarias de la misma manera que la Sra. Kirwin enseñó. Ella rara vez preguntaba nada que estuviera listado o publicado en el libro de educación cívica. Ella decía: «Había un artículo en la revista de la semana pasada Tiempo revista dedicada a la minería de franjas en Virginia. Habla con eso, Beard. Habla con eso, Johnson». Nunca podrías levantar la mano en clase; si lo hicieras, ella no te llamaría. Me impresionó mucho. Después de unirme Porgy y Bess, había artículos en los periódicos de San Francisco, ya sabes, «La chica de la ciudad natal hace bien», y fui a la escuela a verla. Esperé hasta que la clase salió y entré en la habitación, y la Sra. Kirwin estaba en su escritorio escribiendo, y levantó la vista y dijo: «¿Sí?» Le dije: «Buenos días, Sra. Kirwin. No te acuerdas de mí, pero fui alumna tuya». Ella dijo: «Sí, eres Johnson. Te sentaste justo ahí». Y señaló el escritorio. Tuvo un enorme impacto en mí.

¿A quién has sido mentor?

Algunos son famosos y otros no. Quiero decir, te soy mentor. Todo lo que he aprendido, todo lo que he hecho, está listo cuando hablo contigo. Y en cierto modo, nunca me olvidarás.

Créeme, no lo haré.

Lo que quiero decir es que puedes olvidar cómo y dónde lo conseguiste, pero dentro de unas semanas, unos meses, años, dirás algo y pensarás, Oh, me alegro de que haya llegado a mí.

Eras una madre trabajadora soltera criando a tu hijo, Guy. ¿Qué consejo darías a otras personas en situaciones similares?

Haz realidad tus prioridades. Parece que la prioridad es mantener un trabajo para poder pagar las cuentas. Pero la prioridad es hacerle saber al niño que es amado.

Hace una década te asociaste con Hallmark. ¿Cuáles fueron los retos o sorpresas a los que te enfrentaste en esa aventura?

Bueno, me sorprendió que algunas personas pensaran que iba a decepcionarme. Me dicen que un poeta que debería haber sabido mejor le dijo a un periodista: «Lamento que la señora Angelou haya reducido su arte a tarjetas de felicitación». Esa semana estaba en una librería de Miami y una mujer se me acercó. Ella tenía más o menos mi edad; la diferencia entre nosotros es que ella era blanca y yo soy negra. Y ella dijo: «Te pareces a Maya Angelou». Y dije: «Lo soy». Ella dijo: «Oh, querida. Mi hija y yo llevamos cuatro años distanciados, pero esta pasada Navidad me envió una de tus tarjetas Hallmark, que decía: ‘El amor de la madre libera. ‘ Puse esa tarjeta en mi mesita de noche por la noche cuando me voy a la cama. Por la mañana lo llevo a la cocina y lo pongo en la encimera cuando hago café. Lo llevo a la sala de estar cuando me siento a leer. Y muchas gracias». Una persona que tal vez nunca lea un libro de poesía lee una tarjeta y está asegurada, segura en algún nivel de su vida. Puede que sea mejor que eso, pero lo dudo. Ha sido maravilloso trabajar con la empresa. El desafío consiste en decir algo bien en pocas palabras. Escribí una tarjeta que decía: «El lloriquear no solo te hace sentir feo, sino que le hace saber a un bruto que hay una víctima en el vecindario». Estoy muy orgulloso de ello.

¿Qué elogios te importan más y por qué?

Me gusta que la gente diga que soy amable. Significa que sigo aprendiendo y que soy capaz de perdonar.


Escrito por
Alison Beard




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