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El nuevo siglo atlántico

La relación económica entre los Estados Unidos y Europa está a punto de ingresar a su período más fuerte.
El nuevo siglo atlántico

Mirando hacia el próximo siglo, ¿dónde estará el centro de la economía mundial? Aunque la reciente crisis financiera atenuó parte del brillo de Asia, muchos observadores siguen creyendo que el motor de crecimiento más fuerte se encontrará en la cuenca del Pacífico de rápido desarrollo. Prevén que Asia suplantará a Europa como el principal socio económico de los Estados Unidos, lo que conducirá al llamado siglo del Pacífico. Pero creemos que el nuevo siglo, como el que acaba de terminar, será en gran medida un siglo atlántico, con Norteamérica y Europa fortaleciendo sus lazos comerciales y ampliando su liderazgo económico.

Basta con echar un vistazo a los datos sobre fusiones y adquisiciones transfronterizas. El nivel de inversión directa entre Estados Unidos y Europa, los miembros principales de lo que llamamos «Transatlántica», es tres veces mayor que entre Estados Unidos y Asia. Y aunque se admite que 1998 fue un año de debilidad asiática, sigue llamando la atención que ni un solo adquirente asiático estuviera entre el grupo de empresas extranjeras que realizaron las 25 mayores adquisiciones de negocios estadounidenses ese año. Solo Europa representó 20 de esas compras.

Es cierto que el comercio estadounidense con la Cuenca del Pacífico de Asia supera el comercio estadounidense con Europa. Pero esas cifras no incluyen los servicios, posiblemente el sector más dinámico de la economía. El comercio de servicios como la banca y la consultoría también va más allá del comercio de productos para unir a los dos continentes. Crea los lazos comerciales cruciales para crear la confianza que hace que los negocios globales funcionen.

De hecho, a pesar de sus éxitos exportadores, países como Japón y China siguen estando relativamente aislados de otros países. Si se combinan importaciones y exportaciones, el comercio exterior de Japón solo equivale a 22% de su producto interno bruto, mientras que en la mayoría de los países europeos esa cifra supera el 50%. Incluso Estados Unidos, con su gran mercado interior, alcanza 24%.

Además, el carácter del comercio en los países de la Transatlántica está mucho más avanzado que en Japón o China. Aunque Japón se está alejando lentamente del mercantilismo, su comercio sigue estando fuertemente ponderado hacia las importaciones de materias primas y las exportaciones de productos confeccionados. China sigue una política explícitamente mercantilista. Los países de Transatlántica están mucho más avanzados en la reestructuración de sus carteras comerciales en torno a productos industriales especializados.

El mercantilismo era adecuado para capturar los mercados mundiales cuando las condiciones comerciales eran estables y los gobiernos podían intentar promover industrias enteras dentro de sus propias fronteras. Pero hoy en día los productos más avanzados, los que impulsarán el crecimiento económico futuro, provienen de empresas de alcance internacional. La competencia significa ahora una lucha por el mejor talento global, el acceso tanto a los centros de negocios del mundo como a otras regiones de competencia dispersas y la reubicación internacional de cadenas de valor y procesos enteros. En esta transformación, las identidades nacionales se minimizan y el poder de las corporaciones se distribuye cada vez más entre muchos países.

En la actualidad, Estados Unidos está en la mejor posición para aprovechar las oportunidades de este mercado mundial cada vez más complejo. Más que cualquier otro gran país, se ha trasladado a una economía de servicios basada en el flujo de ideas y no en el flujo de materiales. Cuenta con abundante capital de riesgo y un próspero espíritu empresarial. Como resultado, Estados Unidos domina las industrias de alta tecnología, como el software informático, la biotecnología y las aplicaciones de Internet.

En comparación, las empresas europeas son más lentas y tienen más aversión al riesgo. Sin embargo, el continente no se queda tan atrás como sugieren epítetos como «Euroesclerosis». Nos sorprende la ola de optimismo y espíritu emprendedor que ha estado arrasando Europa en los últimos dos años. Dondequiera que vayamos, vemos planes agresivos e innovadores para el futuro. Los fondos para la reestructuración empresarial, en su mayoría procedentes de Estados Unidos, actúan como catalizadores de la liberalización de la economía europea. El capital de riesgo está cada vez más disponible y, en conjunto, está surgiendo una cultura de accionistas progresista. Las empresas van a cotizar en bolsa cada vez antes para financiar su crecimiento, y esas acciones van a informar a los inversores privados que están monitoreando «sus» empresas de cerca.

En Asia, muchos aspirantes a empresarios siguen confiando en el estado, en las grandes corporaciones o en los estrechos lazos familiares. Esto puede haber sido apropiado cuando unas pocas industrias importantes dominaban la economía y el objetivo principal era capturar cuota de mercado dentro de esas industrias. Sin embargo, en la era del turbocapitalismo innovador, la velocidad es esencial, incluso a costa de fracasos ocasionales. Las grandes corporaciones y el estado están en desventaja en este juego. Y los lazos familiares, a pesar de su flexibilidad, obstaculizan inevitablemente el libre flujo de talento que las empresas avanzadas necesitan aprovechar.

Las nuevas ideas se mueven más rápido cuando hay un lenguaje y un medio de comunicación comunes. En ambos aspectos, Transatlántica tiene claras ventajas. El inglés se está convirtiendo rápidamente en la lengua franca de la región, facilitando todo tipo de tratos. Aunque Daimler-Benz es sin duda el socio dominante en su fusión con Chrysler, eligió el inglés como idioma corporativo. Y ni siquiera parece extraño que la mayor editorial de libros en inglés del mundo, Bertelsmann, tenga su sede en una pequeña ciudad de Alemania. Pero en Asia, solo las élites, en su mayor parte, pueden hablar inglés.

Internet también está acercando a Estados Unidos y Europa. Alrededor de 90 millones de estadounidenses y 80 millones de europeos están ahora en línea, en comparación con solo unos 40 millones de asiáticos. La gran mayoría de los contenidos de Internet se producen en Transatlántica, la mayoría en inglés. Cuando Amazon.com miró hacia el extranjero para expandirse, eligió Gran Bretaña y Alemania como las sedes de sus primeras filiales extranjeras.

Por supuesto, la última edad dorada de la integración euroamericana terminó en dos guerras mundiales devastadoras. Aunque las rivalidades nacionales subyacentes a esas guerras ya pertenecen a la historia, tres posibles áreas de disputa podrían socavar la prosperidad de Transatlántica. Europa podría decidir hacerlo sola militarmente, terminando con la alianza de la OTAN y con ella uno de los cimientos de la cooperación intercontinental. El euro podría amenazar al dólar como moneda de reserva mundial, lo que provocará una mayor rivalidad económica. Y las disputas comerciales entre Europa y Norteamérica podrían intensificarse.

Sin embargo, no parece que ninguno de esos conflictos potenciales pueda estallar pronto y dañar fundamentalmente la relación económica más productiva del mundo. Impulsados por una variedad de fuerzas culturales y de mercado, los dos continentes se están acercando aún más, forjando una asociación que probablemente guiará al mundo en el nuevo siglo.


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