El Grupo de Trabajo Covid-19 de Biden necesita científicos conductuales

Por ahora está claro que controlar la pandemia requerirá una serie de acciones que pueden persuadir a las personas que se oponen a usar máscaras, distanciarse socialmente o vacunarse para cambiar sus comportamientos. Por esta razón, el presidente electo Joseph Biden debería añadir a su grupo de trabajo Covid-19 científicos sociales y conductuales que tengan la experiencia necesaria para diseñar y aplicar tales intervenciones.
El Grupo de Trabajo Covid-19 de Biden necesita científicos conductuales
El Grupo de Trabajo Covid-19 de Biden necesita científicos conductuales

por Sema Sgaier y Neela Saldanha

El presidente electo Joseph Biden ha anunciado un grupo de trabajo estelar Covid-19 compuesto por profesionales médicos y clínicos. Este increíble grupo de personas sin duda desarrollará un enfoque médico, basado en datos y compasivo que nos acercará a la meta de esta pandemia de lo que nunca habríamos esperado con la actual administración. Desafortunadamente, sin embargo, este grupo de trabajo deja fuera un conjunto crítico de expertos: científicos sociales y conductuales.

Si hay algo que hemos aprendido, es que la crisis de Covid-19 es tanto un problema de comportamiento como un problema médico. Si realmente queremos superar esta pandemia, necesitaremos que los estadounidenses tomen una vacuna (y todas las dosis) para lograr la inmunidad del rebaño. Esto en sí mismo es una tarea de comportamiento enorme, si las estadísticas sobre la vacuna contra la gripe son algo que hacer: Apenas la mitad de los estadounidenses de seis meses en adelante recibió la vacuna contra la gripe en la temporada 2018-2019 — muy por debajo del objetivo de 70% establecido por el Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos.

En cualquier caso, dado el reto del desarrollo, la fabricación y la distribución de vacunas, podría pasar algún tiempo antes de ver las vacunas masivas, quizás medio año o más. Mientras tanto, los estadounidenses tendrán que adoptar y continuar otros comportamientos, como limitar el tamaño de sus reuniones sociales, participar en distanciamiento social y usar máscaras faciales. Estos comportamientos deben adoptarse de manera coherente, algo que sabemos que ha resultado difícil de lograr. La máscara que se usa hoy en todo Estados Unidos sigue siendo muy variable — que van del 75% al 90%. En nuestra propia investigación, encontramos que si bien la gente pensaba que entendía el distanciamiento social, no eran consistentes en su interpretación: por ejemplo, algunos no consideraban que visitar a amigos y familiares violara el distanciamiento social. Dado que cada día que pasa significa miles de muertes más y más tensión en nuestro sistema de atención de salud, convencer a la gente para que se quede con el programa es urgente. Estos comportamientos deben convertirse en hábitos.

Entonces, ¿cómo abordamos estos desafíos?

Basado en su estudio del comportamiento humano en una serie de dominios, la salud entre ellos, científicos sociales y conductualesentender la tarea en cuestión. Saben que a pesar de nuestras intenciones, no tomamos vacunas contra la gripe o nos dan. exámenes preventivos hecho a tiempo. Casi la mitad de las personas con enfermedades crónicas no tome su medicación s como lo prescriben los médicos. Y de acuerdo con los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC), sólo uno de cada 10 estadounidenses come suficientes frutas y verduras a pesar de decenios de investigación y comunicación en los que se esbozan los beneficios de hacerlo.

Estos comportamientos son impulsados por nuestras propias identidades y contextos: las circunstancias a las que estamos expuestos; las limitaciones que tenemos; las personas con las que interactuamos; y nuestras metas, creencias y valores. Y estos factores pueden ser muy diferentes para diferentes personas. Por ejemplo, en el estudio de CDC sobre consumo de vegetales, los grupos con menos probabilidades de comer verduras eran hombres, adultos jóvenes y adultos que vivían en la pobreza. Las explicaciones potenciales podrían ir desde explicaciones contextuales, como la falta de disponibilidad de vegetales o precios elevados, hasta explicaciones de identidad, como la asociación demasculinidad con comer carne.

Un enfoque conductual talle único, por lo tanto, no puede lograr que el 90% de cumplimiento de la máscara o los altos niveles de absorción de vacunas que necesitamos para lograr la inmunidad del rebaño (lo que significa 65% a 70% de la población, según la Organización Mundial de la Salud). Necesitamos segmentar a los posibles usuarios de máscaras o evitadores de máscaras basado en las razones detrás de sus acciones. En nuestra investigación anteriormente mencionada sobre el distanciamiento social, por ejemplo, descubrimos que una mayor seguridad financiera, mayores niveles de búsqueda de información y mayores niveles de preocupación por la pandemia eran factores clave para determinar si las personas participaban en el distanciamiento social.

Con base en esos criterios, identificamos cuatro segmentos de población: «distanciadores sociales preocupados», «seguidores de reglas no preocupadas», «intenciones incomparables con la acción» y «escépticos que no buscan información». Un bajo porcentaje de los dos últimos grupos (los «escépticos» y la «intención incomparable con la acción») practicaron distanciamiento social. Convencerlos de que cambien sus comportamientos requeriría intervenciones específicas. La realización de controles de estímulo, por ejemplo, al grupo de «intención incomparable con la acción» podría aliviar las barreras financieras que les impiden distanciarse de la sociedad. Para los «escépticos», aprovechar figuras públicas de confianza con las que puedan relacionarse —los republicanos varones, en este caso— puede hacer que presten atención y sean más receptivos a este tema.

Todo esto significa que necesitaremos una estrategia de comportamiento integral y matizada. Tal estrategia reconocería la heterogeneidad del comportamiento humano y segmentar la población, prioriza los principales factores psicológicos y estructurales y las barreras que pueden ayudar u obstaculizar la adhesión, y desarrollar y perfeccionar continuamente una cartera pragmática de intervenciones basadas en la evidencia. Los científicos sociales y conductuales poseen esta experiencia.

Por ejemplo, para que las personas cumplan con la cuarentena, algunos necesitarán recibir el apoyo social, financiero y psicológico adecuado para hacerlo. Para otros, la falta de acceso al transporte puede ser la principal barrera que impide que se hagan pruebas. Lo mismo ocurre con las vacunas: Si bien habrá personas que no confían en la ciencia, habrá otros que confíen en la ciencia pero no tienen ninguna relación con el sistema de salud. La vacunación requerirá soluciones que aborden las barreras de acceso.

La incorporación de científicos sociales y conductuales, tanto académicos como aplicados, al grupo de trabajo Covid-19 de Biden puede marcar la diferencia de tres maneras.

En primer lugar, ayudará a la administración de Biden a transmitir un mensaje consistente a todos los estadounidenses de que el comportamiento, individual y colectivo, es tan importante como la innovación médica en la lucha contra esta pandemia.

En segundo lugar, asegurará que contemos con una estrategia conductual consistente y basada en la evidencia —una que esté respaldada por la investigación, arraigada en la ciencia médica, y complementada por las intervenciones estructurales necesarias para cambiar el comportamiento. El grupo puede revisar los datos y evidencias de comportamiento disponibles de forma sistemática y pragmática y asegurar que la investigación y la prueba de intervenciones conductuales estén financiadas adecuadamente.

Tener científicos de comportamiento aplicados con experiencia en la implementación de intervenciones en el mundo real será fundamental para traducir las recomendaciones en un «manual» operacional que ayude a los estados y organismos locales a convertir la orientación en acciones. Dicho libro de jugadas recomendaría intervenciones probadas, incluidas campañas de mensajería (que también se esfuerzan por contrarrestar la información errónea) — para abordar el conjunto preciso de factores conductuales de cada población individual. Ayudará a garantizar que el conjunto adecuado de intervenciones se aplique a las personas adecuadas por los cauces adecuados.

Finalmente, añadir científicos sociales y conductuales al grupo de trabajo ayudará a la administración de Biden a forjar las alianzas necesarias para ejecutar eficazmente una estrategia conductual. Esta tarea es demasiado grande y compleja para que un equipo centralizado pueda llevar a cabo. Será necesario establecer asociaciones a todos los niveles – mundial, nacional, estatal y local – con expertos y autoridades federales y estatales, líderes de la comunidad de confianza, farmacias, empresas e incluso asociaciones vecinales que trabajan en concierto. Así como Operation Warp Speed formó alianzas con los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos, compañías farmacéuticas y otros para desarrollar y distribuir nuevas vacunas Covid-19, el nuevo grupo de trabajo de Biden necesita reunir a expertos, organizaciones y empresas que sepan cómo abordar tales desafíos de comportamiento en – tanto dentro de los Estados Unidos como desde el extranjero.

La próxima administración de Biden puede ayudar a los Estados Unidos a enfrentar la peor crisis sanitaria que ha experimentado en más de un siglo. Su éxito en la superación de este flagelo depende de su capacidad para desplegar el equilibrio adecuado de intervenciones médicas, conductuales y estructurales. Al hacerlo, puede salvar decenas de miles de vidas.

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