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El coronavirus está demostrando que necesitamos cadenas de suministro más resistentes

Las empresas están pagando el precio por no haber seguido las mejores prácticas.
El coronavirus está demostrando que necesitamos cadenas de suministro más resistentes
Resumen.

A pesar del impacto de desastres como el terremoto y el tsunami de 2011 en Fukushima (Japón), muchas multinacionales todavía no han construido cadenas de suministro resistentes. Esa lección está siendo llevada a casa por la epidemia de coronavirus, que ha interrumpido los suministros procedentes de China y ahora se está extendiendo a otras partes del mundo. Este artículo ofrece consejos sobre cómo crear cadenas de suministro de manera que se minimicen o eviten los riesgos cuando se producen desastres.


El sol brillaba por la ventana de la oficina de Sonia Headlee en la región rural de Kano, Nigeria. Intentó apreciar el cielo azul, pero estaba desesperada por que comenzara la temporada de lluvias. Sus campos necesitaban agua. Este era solo uno de los obstáculos que había encontrado desde que inició Inganci Tumatir tres años antes.

También había habido éxitos: Ella y su cofundadora, Amanda Ibrahim, habían comprado tierras para una pequeña granja, habían seleccionado una fábrica de procesamiento y habían completado su primera tirada del producto característico de Inganci: pasta de tomate hecha en Nigeria a partir de frutas cultivadas localmente. Pero aún no habían hecho una venta bajo su propio sello. El nombre de la empresa estaba mal escrito en su embalaje, lo que les daba más remedio que vender su pasta a un competidor.

Amanda había dejado la empresa unos meses antes para unirse a una consultora londinense. Ese siempre había sido el plan, pero Sonia echaba de menos trabajar con ella, especialmente ahora.

A los dos les gustaba bromear que Inganci nació en el estacionamiento de una tienda de comestibles. En dos años como compañeros de sección en la escuela de negocios, habían adquirido el hábito de ir juntos a comprar comida. Un sábado hablaban del desarrollo económico de África Occidental. Sonia se había unido al Cuerpo de Paz en Liberia después de la universidad, y Amanda era mitad nigeriana, aunque había vivido en todo el mundo porque su padre nigeriano y su madre sueca trabajaban para la ONU. Ambas mujeres estaban entusiasmadas con un proyecto de dimensionamiento del mercado de África Occidental que les habían asignado.1 Sonia recordó vívidamente la conversación.

NOTAS DEL AULA DE ESTUDIO DE CASO


1 Nigeria se agrupa con frecuencia con Brasil, Rusia, India, China y Sudáfrica en las denominadas economías BRINCS.

«Hay casi 1,5 millones de pequeños productores de tomate en las zonas rurales de Nigeria, y la mayoría apenas alcanza el punto de igualación», le había dicho a Amanda.

«¿Por qué?» preguntó su amiga.

«Estacionalidad que lleva a la volatilidad de los precios y al exceso de mercado. Infestación de insectos.2 Competencia de los exportadores subvencionados por China. Intermediarios codiciosos. Insuficiente inversión en capital humano».3

2 En la primavera de 2016, el estado de Kaduna declaró el estado de emergencia después de que las polillas destruyeran muchos campos de tomate. Los agricultores llamaron al brote «ébola del tomate».

3 Con más de 90 millones de ciudadanos que viven en la pobreza, Nigeria tiene una de las tasas de pobreza más altas del mundo.

«Suena como una tormenta perfecta», dijo Amanda.

«O una oportunidad perfecta».

Luego, Sonia compartió su idea de crear una empresa de pasta de tomate que controlaría toda la cadena de valor de su producto, desde las plántulas hasta las bolsitas, todas con sede en Nigeria. Amanda se subió inmediatamente a bordo. Si pudieran demostrar que una empresa nigeriana podría reducir las pérdidas poscosecha y aumentar los rendimientos de los agricultores, podrían reducir lo que calcularon como una brecha de producción de tomates de 900 millones de dólares.4 Redactaron un plan de negocios, encontraron inversores en Estados Unidos y Nigeria y se mudaron a Kano después de graduarse.

4 Nigeria es el segundo mayor productor de tomates de África y el mayor importador de pasta de tomate del mundo.

Habían anticipado dificultades, por supuesto, pero Sonia no estaba totalmente preparada para lo difícil que sería. Según el Banco Mundial, Nigeria ocupó el puesto 131 de 189 en términos generales de «facilidad para hacer negocios». También había problemas relacionados con la infraestructura: carreteras mal construidas y aún más mal mantenidas; impulsos impredecibles de energía de la red, que había que complementar con generadores; y falta de obras hidráulicas centralizadas. También tuvieron que lidiar con los protocolos rígidos del gobierno y los anticuados sistemas de rastros de papel, cuestionar cada transacción con proveedores y, a veces, incluso con sus propios empleados, que siempre buscaban hacer unos cuantos naira extra, y navegar por una recepción local mixta a su idea.

Cerrando las sombras en su oficina ahora, Sonia pensó en su nuevo plan para cultivar maíz como cultivo de cobertura en los meses lluviosos. Era difícil imaginar reunir la energía para superar otra temporada, pero ella no estaba lista para rendirse.

«Todas las start-ups se enfrentan a obstáculos», dijo en voz alta. Se había estado dando muchas charlas de ánimo últimamente. «Especialmente en los mercados emergentes».

Quería ver su visión para Inganci—y para transformar una parte de la industria alimentaria de Nigeria— a través de ella. ¿Pero eso fue incomodado? Tenía alternativas, incluida una oferta lucrativa para un trabajo de analista en LFM Capital, un grupo de inversión con sede en Nairobi centrado en financiar pequeñas empresas en varios países africanos. ¿Podría tener el mismo impacto, o incluso mayor, desde dentro de una empresa como esa? ¿O lo estaba considerando solo porque ofrecía una salida a sus dificultades actuales?

Ella sacudió la cabeza para desterrar esos pensamientos. Podría reflexionar sobre su futuro más tarde. Ahora mismo tenía trabajo que hacer.

«Necesitamos más como tú»

Al día siguiente, Sonia se reunió con Abdulsalam Sani, comisario de agricultura de Kano. Había sido partidario desde que Amanda y Sonia visitaron la región por primera vez para preguntar sobre la compra de tierras de cultivo. Hoy recibió a Sonia en su oficina con un enérgico apretón de manos.

«Espero que no te hayas asustado por el tema de la etiqueta», dijo. «Estas cosas pasan».

Sonia no estaba segura de cuánto sabía de la debacle, pero estaba familiarizada con lo rápido que se corría la voz en la pequeña región.

«Fue un revés», respondió ella. «Pero ya nos estamos preparando para la próxima temporada».

«Y plantarás maíz para los meses lluviosos, ¿sí?»

Ella asintió. Había oído mucho.

«Quiero saber cómo podemos apoyar su trabajo», ha apostillado. Sonrió. «Por eso te pedí que vinieras. Necesitamos más gente como tú, más Sonias en Nigeria».

Su actitud contrastaba favorablemente con la de otros nigerianos, que parecían desconfiar de una mujer blanca estadounidense que quería hacer negocios en África.5 Esas personas estarían felices si ella cerrara Inganci, se fuera de la ciudad, y fuera a LFM, dijo.

5 ¿Es Sonia la persona adecuada para dirigir esta empresa? ¿Sería mejor pasárselo a un nigeriano?

«Así que dime, Sonia: ¿Cómo puedo ayudar?» La pregunta la devolvió a la conversación en cuestión.

«Sabes tan bien como yo que hay grandes obstáculos: logísticos, políticos, culturales—», comenzó.

«¡Bienvenido a hacer negocios en Nigeria!» interjectó el comisario.

«El tema que más me preocupa son los precios, sobre todo teniendo en cuenta lo bajos que han bajado los importadores. A menos que podamos reducir nuestros costos, no podremos competir».

«Tengo buenas noticias. Escuché que el gobierno está considerando aumentar los aranceles de los alimentos clave hasta en un 50% para ayudar a los productores nacionales a competir con las importaciones chinas».6

6 ¿Ayudaría un arancel a las importaciones? ¿O llevaría a alzas de precios que podrían hacer que los nigerianos no puedan pagar la pasta de tomate, un elemento básico de su dieta?

«Eso ayudaría, aunque podría ir aún más lejos».

«Estoy de acuerdo. Al parecer, el presidente fue escuchado en una reunión del gabinete pidiendo una prohibición total de la importación de pasta de tomate para alentar la fabricación local y proteger la salud de los nigerianos».

De hecho, esta fue una noticia positiva, pero era solo una pieza del rompecabezas. Los «impuestos» informales impuestos a las empresas por una cadena aparentemente interminable de organizaciones locales, estatales y federales, junto con el costo extremadamente alto de mover bienes dentro del país, hicieron que los gastos operativos sean mucho más elevados de lo necesario.7 Para que Inganci tuviera éxito, o el gobierno tendría que reducir toda esa burocracia o los márgenes del producto tendrían que aumentar drásticamente. Sonia a menudo se preguntaba si la compañía lo haría tan bien como ella y Amanda habían predicho en sus hojas de cálculo.

7 Según se informa, el costo del transporte de algunos productos dentro de Nigeria es más alto que el de enviarlos desde Estados Unidos o China.

Mirando a la comisionada a los ojos, tenía que creer que lo haría. Claramente lo hizo.

«La marea está cambiando a nuestro favor, Sonia. Quédate con nosotros».8

8 Alrededor del 23% del PIB del África subsahariana proviene de la agricultura, y los expertos creen que gran parte del potencial agrícola del continente sigue sin explotar.

Los Big Guns

«¡Felicidades por la oferta!»

Sonia había llamado a una de sus amigas de la escuela de negocios, Tendai Park, para pedirle consejo. Tendai había estado trabajando en LFM Capital desde su graduación. Durante el último año había estado instando a Sonia a considerar la firma; incluso había ayudado a sentar las bases para la oferta que había recibido. Se sintió aliviada de tener una visión privilegiada de la compañía.

«Es hora de unirse a los peces gordos,» bromeó Tendai. LFM se estaba haciendo conocida en toda la región; respaldada por varios inversores de impacto prominentes, contaba con los recursos necesarios para marcar una gran diferencia para muchos empresarios africanos. A Sonia se le habían ofrecido otras oportunidades de seguir un camino más allá de Inbanci. Se le había acercado para cultivar tomates para una gran fábrica y la habían cortejado para dirigir la marca de pasta de tomate de una multinacional. Algunos inversores habían sugerido que uniera fuerzas con un gran titular nigeriano para aumentar su capacidad de producción más rápidamente, mientras que los funcionarios locales le habían aconsejado que se dedicara sólo al procesamiento, lo que le ganaría grandes ventajas fiscales. Ella había declinado esas oportunidades, pero la oferta de LFM la hizo pensar dos veces.

«Sí, es tentador», dijo. «Me dijeron que tendría que mudarme a Nairobi, pero podría seguir trabajando en Nigeria y centrarme en el sector alimentario en todos los mercados».

«Sin embargo, ¿cerrarías Inganci?»

«Sí, creo que tendría que hacerlo».

«Pero estarías financiando muchas más Startups. No hemos invertido en ti, lo sé, pero ahora tenemos todo este dinero para poner a trabajar. ¿No quieres formar parte de eso?» Sonia había sospechado que Tendai la presionaría a aceptar la oferta, pero había pensado que sería un poco más sutil. «Piénsalo. Habría garantizado seguridad financiera, un estilo de vida mucho mejor, incluso la oportunidad de volver a los Estados Unidos de vez en cuando, y una posición desde la que influir en la agricultura africana a mayor escala».9

9 En la última década, la producción de tomates frescos en Nigeria ha crecido un 25%, de 1,8 millones de toneladas estimadas a 2,3 millones de toneladas.

«Pero ya no sería un emprendedor sobre el terreno. Respondería a los superiores».

«Lo entiendo. Sin embargo, LFM es un buen lugar para trabajar, y no estoy seguro de que nuestros jefes sean más difíciles de tratar que los burócratas nigerianos. Siempre hay un cierto grado de venderse. Su visión siempre ha sido fomentar la seguridad alimentaria y el desarrollo económico. Tendrás un impacto mucho mayor si lo haces con el efectivo y la influencia de LFM. Nuestros líderes se reúnen regularmente con los responsables políticos nigerianos, ghanés y kenianos. Podrías sentarte en esas mesas».

«Quería lograrlo construyendo Inganci hasta el punto de dejarlo para pastos más verdes. Todavía no hemos llegado».10

10 ¿Qué criterios deben utilizar los fundadores para decidir si es el momento de cerrar sus negocios o cuándo?

«¿Llegarás alguna vez?» Preguntó Tendai, no desamablemente. «Lo has dicho tú mismo. ¿Puede cualquier productor nacional competir realmente con los importadores chinos? Y si pueden suministrar pasta de tomate barata a Nigeria, ¿el ciudadano promedio está realmente mejor con productos locales más caros?»

«La suya no es de cosecha propia», dijo. «Los nigerianos merecen calidad y beneficiarse de la producción de los alimentos que consumen».

«No tienes que ser mártir, Sonia. Sé que tus inversores y seguidores te han apoyado, pero entenderán tu decisión. Tienes que preguntarte: ¿soy la persona adecuada para asumir este desafío? ¿Inganci es la organización adecuada?»

«¿Te decepcionará?»

Después de colgar, Sonia cambió a la función de texto de WhatsApp.

Sonia: ¿Te levantas?

Amanda: Por supuesto, solo son 10. ¿Qué pasa?

Sonia: Acabo de hablar con Tendai. Cree que debería ir a LFM.

Amanda: ¿La miseria ama la compañía?

Sonia: No, parece muy feliz allí. Y cree que yo también lo estaría. ¿Te decepcionará si desenchufe?

Amanda: Un poco, por supuesto. Pero lo entendería. Sería un alivio de alguna manera. Para ti, quiero decir.

Sonia: No estoy segura de poder vivir conmigo misma.

Amanda: Bueno, me agoté y no me ha caído un rayo, así que no te preocupes demasiado.:)

Sonia: 🙂 Estás haciendo un trabajo importante, de una manera diferente, y ese siempre ha sido tu plan. El mío era llevar esto a cabo.

Amanda: Los planes cambian. Pero FWIW no parece que te mueras por ir a LFM.

Sonia: Tal vez no me estoy permitiendo emocionarme por ello. La firma podría tener un impacto mayor. Pero estoy desgarrado.

Amanda: ¿Tienes que decidirte esta noche?

Sonia: No.

Amanda: Entonces duerme un poco. Los tomates no crecen solos.

Pregunta: ¿Debería Sonia aceptar la oferta de LFM Capital o seguir con su visión de Inbanci? Los expertos responden

AUNQUE ADMIRO y respetar las ambiciones empresariales de Sonia, la insto a que considere seriamente la oferta de LFM. Sonia necesita reflexionar profundamente sobre por qué quería iniciar Inganci Tumatir. ¿Su sueño es empezar y dirigir su propio negocio? ¿Para ayudar a los pequeños agricultores? ¿Para transformar la agricultura en Nigeria? Un trabajo en LFM podría allanar el camino para que ella logre todas esas cosas.

Siendo alguien aún al principio de su carrera, Sonia podría beneficiarse de la formación y el desarrollo que obtendría en una empresa grande y establecida como LFM. No sólo aprendería procesos eficaces de inversión, resolución de problemas, gestión de personas y creación de negocios, sino que también se expondría a una variedad de industrias y países de África y a una enorme red de inversores, operadores y funcionarios gubernamentales. La experiencia le daría nuevas, y quizás mejores, ideas sobre oportunidades en África y probablemente la convertiría en una mejor emprendedora si quisiera emprender otra empresa en unos años.

Parece que la misión de LFM se alinea con la suya: ayudar a los propietarios de pequeñas empresas. En la firma de inversión podría hacerlo a una escala mucho mayor y con estructura, apoyo y financiación garantizada. Y todavía podría centrarse en Nigeria o en la agricultura o en ambas.

En el aspecto personal, creo que se sentiría menos aislada. Estaría rodeada de compañeros afines y radicada en Nairobi, que ofrece una vibrante comunidad de locales y expatriados. Además, ella estaría ganando un buen ingreso en lugar de recaudar fondos constantemente de los inversores mientras ganaba muy poco ella misma.

Puede que esta no sea una decisión de uno u otro. Tirar del enchufe de Inganci es solo una opción si Sonia va a LFM. Otra es poner en suspenso la start-up y relanzarla en unos años. Sonia también podría contratar a alguien para que dirijera Inganci en su lugar. Podría proporcionar orientación estratégica como asesora o miembro de la junta directiva y, con su salario de LFM, posiblemente prestar apoyo financiero, pero no manejar las operaciones diarias.

Es el modelo que he seguido. Me uní a McKinsey al terminar el posgrado. Llevo 20 años en la firma y he lanzado, asesorado y financiado varias start-ups paralelas. Esto significa que no solo estoy consultando a los clientes sino también ayudando a desarrollar instituciones que podrían transformar el continente. La clave está en encontrar los socios adecuados: personas que se comprometan a dirigir esas instituciones a diario y que entiendan la dinámica local. Esos socios también necesitan habilidades operativas que no enseñan en la escuela de negocios, habilidades que Sonia está empezando a adquirir.

Mi consejo para Sonia: Reflexiona sobre el propósito de tu vida y luego averigua si LFM puede ayudarte a lograrlo más rápido y eficazmente que Inganci.

SI CONSTRUYE UN un negocio agrícola exitoso en Nigeria es el sueño de Sonia, debería perseguirlo. Sé exactamente por lo que está pasando, porque su historia está basada en la mía. Comencé mi empresa de pasta de tomate en 2014. Pensé que estaría dirigiendo una organización grande y rentable a estas alturas, pero todo ha tardado el doble de lo que esperaba. Ahora nuestro objetivo es lanzar nuestro producto en 2021, ¡siete años después de que empecé! Ha sido un viaje largo y desafiante. Pero si podemos poner un producto de cosecha propia en las estanterías y en manos de los consumidores por delante de nuestros competidores, que cuentan con muchos mejores recursos, sentiré una inmensa sensación de logro.

Le aconsejo a Sonia que se quede con Inbanci por algunas razones. En primer lugar, parece tener una pasión por el emprendimiento en general y por esta empresa en particular. Ella cree en el negocio y en su capacidad para manejarlo. Es su bebé, y está claro que no está lista para dejarlo.

Segundo, el mejor momento para que ella gestione este tipo de start-up es ahora. Es soltera, y no se menciona la deuda universitaria, así que sus limitaciones financieras parecen mínimas. Sus amigos podrían estar viviendo estilos de vida lujosos en los Estados Unidos, Europa y otros lugares de África, pero ¿cuándo más podrá vivir en Kano y construir algo desde cero? El trabajo de LFM, y otros similares, probablemente seguirán ahí dentro de unos años. Tal vez entonces, después de haber demostrado su valía start-up, a Sonia se le ofrecerá un puesto de vicepresidente o directora en lugar de venir como analista.

En tercer lugar, creo que el mejor tipo de aprendizaje ocurre sobre el terreno. Habrá errores y contratiempos, por supuesto, pero eso te enseñará resiliencia. Y como CEO de start-up, obtienes una valiosa experiencia en el mundo real. Es mucho más difícil aprender a ser un gestor práctico mientras trabajas en una empresa de inversión.

En cuarto lugar, las recompensas psicológicas de dirigir una pequeña empresa son enormes. Vine a Nigeria para crear mayores oportunidades económicas para sus ciudadanos, y nada me inspira más que ver a los miembros de mi personal desarrollar sus habilidades y ver cómo nuestros socios agrícolas aprenden técnicas y estrategias que les ayudarán a comercializar otros cultivos. No estoy seguro de que Sonia sienta los mismos cheques altos de Nairobi.

Suponiendo que Sonia decida seguir adelante con Inganci, puede hacer algunas cosas para aumentar sus posibilidades de éxito y mejorar su bienestar. Estas incluyen revisar continuamente su plan de negocios para garantizar su viabilidad, contratar a un equipo local sólido en el que pueda delegar algunas tareas (evitando así la fatiga en la toma de decisiones) y, aunque es más fácil decirlo que hacerlo, controlar toda su cadena de suministro, desde la granja hasta la fábrica y la distribución. Debe reconocer que el progreso puede llegar más lentamente de lo que le gustaría, y debería tomarse más tiempo para recargar energías y conectarse con sus amigos para que se sienta menos sola y estresada.

Dicen que cada start-up es un fracaso hasta que tiene éxito, y como nunca se sabe cuándo llegará el éxito, solo hay que seguir presionando. Si al principio me hubiera dado cuenta de que pasaría los dos primeros años viviendo en un gallinero convertido sin electricidad sin cobrar sueldo, y que pasarían siete años antes de tener un producto para vender, tal vez no hubiera tenido el valor de lanzarlo. Pero ahora que estoy dentro, nunca me daría por vencido. Sonia también está dentro. Le encanta, y debería quedarse.

Los estudios de casos ficticios de HBR presentan problemas a los que se enfrentan los líderes de empresas reales y ofrecen soluciones de expertos. Este se basa en el estudio de caso de HBS «Kickstarting Tomato Jos in Nigeria» (caso núm. 718027-PDF-ENG), de Sophus A. Reinert y Risa Kavalercik.


Escrito por
Sophus A. Reinert




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