El CEO de Bayt.com sobre la construcción de una cultura de Internet donde no hay Internet

Bayt se transformó de una herramienta de reclutamiento regional a una plataforma de tecnología global.

Más de 50,000 líderes se mantienen al día con el futuro de los negocios.

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Resumen.

En los primeros días de Internet, el autor estaba estudiando ingeniería eléctrica en Stanford, emocionado por las posibilidades de la nueva tecnología. Más tarde, trabajando en la oficina de San Francisco del banco de inversión Alex. Brown & Sons, obtuvo una comprensión profunda de cómo transformar una idea en una corporación. Obsesionado con la idea de iniciar una aventura en su Medio Oriente natal, se mudó a Dubai a los 23 años. Allí vio que los jóvenes árabes estaban teniendo dificultades para encontrar trabajo, mientras que a los dueños de negocios les costaba encontrar trabajadores, y decidió crear un mercado de empleo en línea para conectarlos. Menos del 1% de las personas en el mundo árabe tenían acceso a Internet en ese momento, por lo que los clientes tenían que ser educados en los detalles más pequeños del universo en línea. Esto significaba instalar el primer navegador web en muchos de sus ordenadores, capacitar a los gerentes de RRHH para acceder a Internet, e imprimir y entregar currículos a mano.

Hoy, con decenas de miles de empresas registradas y más de 36 millones de solicitantes de empleo, Bayt se ha expandido dentro del Medio Oriente y más allá, ofreciendo soluciones que incluyen sistemas de seguimiento de candidatos, programas de evaluación de video y ferias de eventos virtuales. Y en la mayor parte del Medio Oriente, la cultura de internet que ayudó a establecer está prosperando.


En 2018, durante una de mis frecuentes visitas a Arabia Saudita, me reuní con un director de una gran empresa de transporte y distribución. Describí los servicios que mi empresa de reclutamiento en línea, Bayt.com, podía proporcionar, pero no estaba convencido. Él podía entender la utilidad de Bayt para atraer y contratar trabajadores de cuello blanco, dijo, pero no veía cómo el modelo se traduciría a trabajadores de cuello azul como los conductores de su negocio dependía.

Cambié de opinión del director con una simple demostración: inicié sesión en el sitio web de Bayt y escribí saeq—la palabra árabe para «controlador» —en el campo de búsqueda. Llegaron varias sugerencias para palabras clave relacionadas, incluyendo términos de argot y la palabra en inglés. Y los resultados mostraron que teníamos 95.000 conductores saudíes registrados en nuestro sitio.

Superar el escepticismo del director fue sólo el último de los numerosos desafíos que había enfrentado desde la fundación de Bayt.com, en 2000. Aunque Internet estaba bien establecido en los Estados Unidos y muchos otros países occidentales en ese momento, menos del 1% de las personas en el mundo árabe tenían acceso en línea. Los empleadores y los solicitantes de empleo generalmente se encontraron mutuamente negociando favores y explotando los contactos, un método ineficiente que limitaba las opciones, elevaba costos y significaba que los propietarios de negocios luchaban por encontrar talento incluso cuando la tasa de desempleo se disparaba.

A Palo Alto y de vuelta de nuevo

Pertenezco a una familia libanesa de origen palestino que se estableció en Kuwait en el decenio de 1960. Viví allí hasta los 17 años, cuando empecé mis estudios de ingeniería eléctrica en la Universidad de Stanford. Fue un momento emocionante para estar en Palo Alto: Larry Page y Sergey Brin, los fundadores de Google, estaban allí estudiantes, al igual que Jerry Yang y David Filo, que empezarían a iniciar Yahoo. Recuerdo la emoción de usar las primeras versiones de Internet: esto fue antes del advenimiento de los navegadores web. Pasé muchas horas preguntándome sobre las posibilidades de la nueva tecnología e imaginando cómo podría cambiar el mundo.

Después de obtener una maestría en sistemas económicos de ingeniería, una credencial que reunió negocios y matemáticas avanzadas, fui a trabajar en la oficina de San Francisco de Alex. Brown & Sons. El banco de inversiones más antiguo de Estados Unidos, se centró en sólo unas pocas industrias, una de las cuales era la tecnología; por ejemplo, había firmado la IPO de Microsoft. Me uní al equipo de tecnología, que trabajó en varias transacciones notables de fusiones y adquisiciones e IPO. Esa experiencia me dio una comprensión profunda de cómo transformar una mera idea en una corporación. Pronto me obsesioné con la idea de iniciar una aventura en Oriente Medio.

Para perseguir ese sueño, decidí regresar a la región; me mudé a Dubai a la edad de 23 años. Mi familia se había mudado allí varios años antes, sabiendo que sería terreno fértil para el negocio de la construcción de mi padre. Trabajé en su compañía alrededor de un año. Era 1995. Dubai se había embarcado en un período de intensos desarrollos y proyectos y empresas de todo el mundo, todo ello acompañado de documentos y archivos críticos. Eso sirvió de inspiración para mi primera empresa, InfoFort, que ofreció servicios de almacenamiento, gestión y recuperación de documentos. La semilla de la idea había sido plantada durante mis días en el banco de inversiones, donde al final de cada proyecto almacenábamos todos nuestros archivos y los enviábamos a una compañía de almacenamiento de registros. Cuando necesitábamos consultar un documento, le dábamos a la empresa la fecha del archivo que buscábamos; un día o dos después llegaría del almacén. Ese proceso de recuperación fue mucho más rápido y más fácil de lo que hubiera sido si los archivos se almacenaran en nuestras instalaciones, donde podríamos haber tenido dificultades para poner nuestras manos en un documento que había sido utilizado recientemente.

InfoFort adquirió rápidamente bancos y otras empresas como clientes, y fue rentable en un año. En tres años abrimos oficinas en Abu Dhabi, Riad, Khobar, Jidda y El Cairo. Energizado por mi primer esfuerzo emprendedor, reflexioné sobre las otras necesidades de la región y cómo podría satisfacerlas.

Una dificultad y una oportunidad

Una de esas necesidades, como había aprendido de primera mano en InfoFort, giraba en torno al empleo: habíamos luchado por encontrar grandes talentos. Nuestras cuestiones de contratación apuntaban a una dificultad más amplia y también a una oportunidad. Los jóvenes árabes estaban teniendo dificultades para encontrar trabajo, y a los dueños de negocios les costaba encontrar trabajadores. ¿Cómo podría conectarlos?

Decidí que la respuesta era un mercado de empleo en línea, no sólo para abordar el desempleo, sino para promover el uso de Internet en el mundo árabe. Si la gente de la región fuera a entrar en línea, razoné, sería en busca de un medio de vida. Imaginé que Bayt, la palabra árabe para «hogar», era un lugar central donde millones de personas podrían encontrar un trabajo significativo y así poder llevar una vida mejor.

Los jóvenes árabes no podían encontrar trabajo y los dueños de negocios no podían encontrar trabajadores.

Inmediatamente me encontré con un obstáculo formidable: la escasez de personas calificadas para construir un sitio web. En ese momento, la región contaba con muy pocos especialistas en el terreno. También necesitaba un experto en marketing, alguien que pudiera llegar a una población que carecía de experiencia en Internet, persuadir a sus miembros para que se conectaran en línea en general y dirigirlos a nuestro sitio web específicamente. Y necesitaba un líder de ventas, alguien que reuniera un equipo que pudiera llegar a los propietarios de negocios y convencerlos de que nuestro sitio les traería una selección más grande y mejor de reclutas que otros métodos, ahorrándoles tiempo y dinero. Me volví a mi red personal para los miembros iniciales del equipo. Nuestro CTO había trabajado para Accenture y Oracle en la región y había desarrollado una reputación de magia técnica. Para el CMO, busqué a mi hermana, Mona, que tenía experiencia global en marketing, incluyendo Procter & Gamble y Johnson & Johnson & Johnson. Nuestro equipo de ventas estaba encabezado por nuestro COO de operaciones, un empresario en serie y un amigo cercano. En junio de 2000 Bayt estaba oficialmente en el negocio, con cuatro empleados, incluyéndome a mí.

En cierto sentido, nuestro tiempo difícilmente podría haber sido peor. El choque de puntos com había comenzado en marzo, y las acciones de Internet estaban en caída libre. Pero en otro sentido, fue fortuito: el otoño anterior Sheikh Mohammed bin Rashid Al Maktoum había anunciado una nueva y ambiciosa iniciativa, Dubai Internet City, un parque de tecnología de la información destinado a servir como zona económica libre y una base estratégica para las empresas que apuntan a los mercados emergentes de la región. Fuimos de los primeros en solicitar una licencia para trabajar dentro de ella, y nuestra solicitud fue concedida en tan sólo dos días. Sin embargo, aún no había espacio de oficina disponible, por lo que instalamos operaciones en uno de los almacenes de InfoFort y empezamos a trazar nuestro curso.

El camino hacia la rentabilidad

El lanzamiento de Bayt siguió a las de un puñado de plataformas en árabe, incluyendo Planetarabia.com (un portal web), Ajeeb.com (un sitio que tradujo otros sitios web al árabe) y Maktoob.com (un proveedor de correo electrónico y portal de contenido). Cada uno de ellos había obtenido un importante financiamiento de VC antes del accidente. Las empresas que habían perdido la ventana fueron mucho menos afortunadas en atraer inversores, y no fuimos una excepción. Recaudamos 400.000 dólares en financiamiento inicial de nuestros amigos y familias y luego viajamos a Nueva York y Londres y a todo el Oriente Medio en un esfuerzo por reunir una ronda institucional. Después de hablar con cientos de inversores potenciales, obtuvimos una hoja de plazo de sólo uno, por $1.5 millones. Sin la opción de recurrir a más capital de riesgo, sabíamos que teníamos que llegar a ser autosuficientes pronto. Fuimos positivos en el flujo de efectivo en 18 meses. Eventualmente, cuando la estrella de Bayt comenzó a subir, atrajimos el interés de los inversores globales, y una importante empresa de inversión compró las acciones de algunos clientes en la compañía. Pero desde entonces hemos recuperado esas acciones, y Bayt es propiedad total de sus fundadores, con sólo una ronda de financiamiento en nuestros 19 años de historia.

El CEO de Bayt.com sobre la construcción de una cultura de Internet donde no hay Internet
Amena Al Hammadi


Ataya con colegas en la sede de Bayt.com en Dubai.

Establecer el negocio no fue fácil. No sólo teníamos que vender nuestros servicios a empresas que no tenían experiencia en Internet, sino que a menudo nos encontrábamos comunicándonos con gerentes de recursos humanos que nunca habían usado un ordenador y estaban casados con los métodos tradicionales de reclutamiento, a pesar del costo exorbitante. Así que nos encargamos de educar a los clientes en los detalles más pequeños del universo digital. Instalamos el primer navegador web en muchos de sus ordenadores, capacitamos a directores de RRHH para acceder a Internet, e impresos y entregados a mano CV, todo ello para facilitar el compromiso con nuestros servicios.

Llegar a los posibles solicitantes de empleo representaba otro reto, y no sólo porque ellos también necesitaban ponerse al día con el mundo en línea. Los trabajadores se mostraban cautelosos de hacer públicas sus solicitudes para que sus empleadores no se enteraran de que estaban buscando empleo. Así que creamos características que le dieron a las personas un control estricto sobre su privacidad, permitiéndoles publicar sus currículos menos los datos identificativos como el nombre y la empresa actual. Podrían ocultar sus currículum de la vista mientras buscaban posiciones abiertas; si se encontraban con algo que les interesara, podrían solicitar directamente a través de nuestro sitio web mientras permanecían invisibles e inbúsquedas por las empresas. Esto colocó el poder de encontrar y contactar directamente a los posibles empleadores con los propios solicitantes de empleo.

Debido a que el concepto de economía en línea no se estableció en la región, y debido a que muchos países aún no habían redactado legislación que rija las empresas de Internet, nos enfrentamos a obstáculos adicionales tanto de los propietarios de negocios como de los solicitantes de empleo. Algunos trataron de robar nuestros datos. Otros publicaron contenido sobre asuntos no relacionados con el empleo y se comunicaron inapropiadamente con otros suscriptores. Otros inventaron detalles de sus currículos. En respuesta creamos ciertas barandillas: pedimos a los solicitantes de empleo que nos notifiquen cualquier infracción o acción inapropiada que hayan encontrado, y pedimos a las empresas que nos informen de currículos fraudulentos o comunicaciones de acoso.

Hoy, con decenas de miles de empresas registradas y más de 36 millones de solicitantes de empleo, contamos con una base de datos más grande que la de muchos gobiernos. Aquellos que publican en nuestro sitio confían en nosotros su información personal y profesional, y estamos comprometidos a preservar su privacidad.

Así fue como pasé de asegurar documentos físicos en InfoFort a asegurar los digitales en Bayt.

Más allá Dubai

Nuestro plan siempre era expandirnos fuera de Dubái, y en tres años habíamos abierto 12 oficinas más, incluidas otras en Abu Dabi, Riad, Kuwait City, Ammán, El Cairo y Lahore. Eso significaba que yo estaba con frecuencia en el camino, una circunstancia en la que mi padre, desconcertado por qué una empresa digital necesitaría tantas ubicaciones de ladrillo y mortero, comentó a menudo. Como le expliqué, nuestro objetivo era establecer un nuevo tipo de cultura laboral que situara a las personas en el centro de nuestras operaciones; eso requeriría un nuevo nivel de atención al cliente. Para persuadir a las empresas del valor que podríamos ofrecerles, necesitábamos estar disponibles para orientar a los gerentes y capacitarlos para maximizar su retorno de la inversión. Estábamos comprometidos a prestar servicio a diario; nuestro modelo no era resolver problemas específicos y luego marcharnos. Queríamos cultivar relaciones genuinas que mejoraran el empleo en general. El desarrollo de operaciones sobre el terreno también nos dio una ventaja estratégica crítica cuando las corporaciones globales notaron nuestro éxito y trataron de aprovechar; ninguna fue capaz de ganar tracción.

Tener una presencia significativa en todo el Oriente Medio nos posicionó bien en otro aspecto: podríamos identificar y capitalizar las diferencias fundamentales entre los mercados. Por ejemplo, en 2011 el gobierno saudí anunció Nitaqat, una iniciativa de «saudización» que obligaba a las empresas del reino a dotar a sus fuerzas de trabajo con una cierta proporción de nacionales en lugar de trabajadores extranjeros. Si no hubiéramos entendido ese requisito, que se aplica a los más altos niveles de gestión ejecutiva, así como a ocupaciones que requieren mano de obra manual, no habríamos ayudado efectivamente a nuestros clientes a contratar en ese país.

El siguiente paso en nuestra expansión consistió en transformarnos de una herramienta regional de reclutamiento a una plataforma tecnológica global. Un servicio que agregamos para ese fin fue un sistema de seguimiento de solicitantes, o ATS. La mayoría de las empresas ahora anuncian ofertas de empleo y recopilan solicitudes en sus propios sitios web; un ATS les permite automatizar y gestionar mejor todas las tareas asociadas, desde establecer requisitos de empleo e identificar candidatos prometedores hasta programar entrevistas y distribuir notas de entrevistas. Actualmente operamos sistemas de seguimiento de candidatos para cientos de empresas y oficinas gubernamentales en todo el Medio Oriente.

Nuestro sitio tiene más usuarios registrados que la población de casi cualquier nación del Golfo.

También hemos añadido Evalufy, una plataforma de evaluación de vídeo diseñada para empleadores que se encuentran inundados por cientos de aplicaciones para un solo puesto. Muchos gerentes nos dijeron que a menudo pueden descartar a un candidato incompatible con una llamada telefónica de dos minutos, una tarea que, cuando se multiplica, pronto puede significar una pérdida significativa de tiempo. Evalufy permite a los solicitantes de empleo enviar un breve video de ellos mismos en el que responden a varias preguntas planteadas por el empleador. Los gerentes pueden juzgar rápidamente la idoneidad de un candidato a partir del video, lo que les permite reducir el número de llamadas de proyección que realizan y el número de entrevistas en persona que realizan.

A continuación ampliamos nuestro alcance geográfico lanzando y creciendo VFAIRS, una alternativa a las ferias de trabajo y productos. Ir a una sala de exposiciones puede ser logísticamente difícil y llevar mucho tiempo para los visitantes, y la multitud dificulta tener comunicaciones significativas con las empresas allí. Por su parte, los expositores encuentran el formato caro, exigente y, a menudo, ineficaz. Con VFairs, los expositores preparan plataformas digitales en su lugar. Cualquiera puede visitarlos, desde cualquier parte del mundo, para ver vídeos y otros contenidos y descargar materiales (de la misma manera que los visitantes de ferias físicas recogen folletos y otros materiales promocionales a medida que van de un stand a otro). Los asistentes pueden compartir sus currículos con las empresas en la plataforma, intercambiar tarjetas de visita y usar ventanas de chat para comunicarse entre sí. VFairs despegó más allá de nuestras expectativas, y las hemos adaptado a otros tipos de clientes: por ejemplo, las universidades pueden ahora participar en ferias virtuales que permiten presentan sus programas a los posibles estudiantes y reúnen las solicitudes de admisión. Hoy el negocio genera más del 90% de sus ingresos de América del Norte y cuenta con varios cientos de clientes, incluyendo Fortuna 500 empresas y universidades de la Ivy League.

CONCLUSIÓN

El espíritu emprendedor sigue siendo fuerte en el equipo de Bayt, y como hemos creado una cultura de trabajo centrada en la creatividad y el empoderamiento, nos hemos convertido en una especie de incubadora de emprendedores en la región. En 2010 lanzamos GonaBit, el primer sitio de ganga diaria en Oriente Medio y el Norte de África, que fue adquirido por LivingSocial al año siguiente. En 2012, los miembros de nuestro equipo desarrollaron Yalla-Motor, una plataforma para la compra y venta de coches. En 2011 nuestra OCM, mi hermana, nos dejó para crear Mumzworld, un minorista en línea de productos para madres y bebés. Ese mismo año, nuestro gerente de ventas, Dany Farha, partió para establecer BECO Capital, que ha financiado varias start-ups exitosas en la región, incluyendo la empresa de la red de transporte Careem y el portal inmobiliario Property Finder.

Mientras tanto, nuestro camino en Bayt se ha ampliado aún más con la aplicación de la tecnología de datos y la inteligencia artificial al reclutamiento en línea. Si realizara una búsqueda ciudad por ciudad de todas las áreas que cubrimos, vería que en cualquier localidad, dos tercios de los trabajadores han enviado un currículum con nosotros; de hecho, el número de usuarios registrados en nuestro sitio supera la población de casi todas las naciones del Golfo. Y en la mayor parte del Medio Oriente la cultura de Internet está prosperando, una cultura que ayudamos a construir, ladrillo a ladrillo.


Escrito por
Rabea Ataya