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El carbón limpia su acto

¿Los mercados de energía están cambiando hacia el carbón? De alguna manera, nunca dejaron al carbón, genera más del 50% de la electricidad de los Estados Unidos, por ejemplo. Sin embargo, desde la década de 1950, la participación del carbón de ese mercado ha disminuido contra el gas natural y otros combustibles, en gran parte porque las emisiones de las plantas de carbón han lastimado el medio ambiente y se agitan los sentimientos que no están en My-Backyard. […]
El carbón limpia su acto
Resumen.

Reimpresión: F0506L

El carbón se ve mejor como fuente de energía, dice Amy Salzhauer de Ignition Ventures.


¿Los mercados energéticos están volviendo a cambiar hacia el carbón? En cierto modo, nunca se fueron: el carbón genera más del 50% de la electricidad estadounidense, por ejemplo. Sin embargo, desde la década de 1950, la participación del carbón en ese mercado ha disminuido frente al gas natural y otros combustibles, en gran parte porque las emisiones de las plantas alimentadas con carbón han perjudicado el medio ambiente y han despertado sentimientos de no estar en mi patio trasero.

Ahora, las nuevas tecnologías están ayudando al carbón a limpiar su acción, y ni un momento demasiado pronto. A medida que la demanda de energía se dispara en países como India y China, la eliminación de las emisiones de carbón es una estrategia eficaz a corto plazo para ayudar a salvaguardar el clima y la calidad del aire de nuestro planeta. Los ecologistas apuntan hacia el futuro de las fuentes de energía renovables, pero mientras tanto, se están planificando más plantas de carbón que en cualquier otro momento en décadas. Y con importantes depósitos de carbón disponibles en todo el mundo, el carbón limpio está despertando el interés de los inversores privados y de los funcionarios gubernamentales que reciben subvenciones.

Charla técnica:

Las nuevas tecnologías van desde dispositivos simples de control de la contaminación, como depuradores avanzados de humos, hasta sistemas de gasificación que utilizan carbón para crear gas sintético. El sistema más común de este tipo se denomina ciclo combinado de gasificación integrada (IGCC). La construcción de las plantas IGCC cuesta aproximadamente un 20% más que sus contrapartes tradicionales, pero en general pueden producir mucha más energía con emisiones significativamente menores.

La más eficiente de las nuevas tecnologías de carbón limpio probablemente sean las pilas de combustible de óxido sólido. Las plantas de pilas de combustible convierten la energía química del carbón en energía eléctrica mediante reacciones químicas, sin quemar el carbón. «Creemos que podemos hacer que las plantas de carbón sean mucho más eficientes de lo que son hoy en día, y al mismo tiempo eliminar todas las emisiones de dióxido de carbono y todas las demás emisiones a la atmósfera», dice Hans Ziock, del Laboratorio Nacional de Los Álamos. Sin embargo, se requiere una considerable I+D, sobre todo en el ámbito de la absorción o almacenamiento del dióxido de carbono creado en la generación de energía para que no contamine la atmósfera.

Por qué es importante:

«Por primera vez, hay una gran competencia mundial por el suministro de combustibles fósiles», explica Tony Lent, socio del fondo de inversión U.S. Renewables Group, con sede en Los Ángeles. Al igual que ocurre en todos los mercados energéticos, la demanda de carbón en cualquier área determinada depende en gran medida de los costes, incluidos los impuestos por la regulación. Los costos del petróleo, el gas natural, la energía geotérmica y las fuentes de energía renovables, como la energía solar y la eólica, hacen que el carbón limpio parezca «bastante atractivo como inversión», dice Lent.

El carbón limpio también es importante para la seguridad nacional. Se estima que hay más de 200 años de reservas de carbón en el suelo en todo el mundo. «Estados Unidos es la Arabia Saudí del carbón, y Rusia, China, India y Australia son los siguientes en la lista», dice Aaron Mandell, director de tecnología de una empresa de carbón limpio con sede en Cambridge, Massachusetts, que sigue en modo sigiloso. Los gobiernos preocupados por el poder geopolítico de los países ricos en petróleo del Medio Oriente están dispuestos a apostar fuerte por el carbón. El gobierno estadounidense está invirtiendo más de 2.000 millones de dólares en tecnologías de carbón limpio, y se cree que China es el principal usuario de la gasificación del carbón.

En el juego:

Las empresas energéticas de todo el mundo están invirtiendo en tecnologías de carbón limpio. Los líderes incluyen General Electric, que recientemente compró el negocio IGCC de ChevronTexaco, ConocoPhilips y Global Energy, con sede en Houston. Se están realizando investigaciones importantes en laboratorios gubernamentales y académicos de Canadá, Estados Unidos, China e India. Los laboratorios nacionales Lawrence Livermore y Los Álamos, la Universidad de Dakota del Norte, la Universidad Estatal de Pensilvania y la Universidad de Kentucky se encuentran entre los principales centros de América del Norte.


Escrito por
Amy Salzhauer




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