¿Dónde has ido, Horatio Alger?

¿Dónde has ido, Horatio Alger?

La caída de la meritocracia y el auge del optimismo irrazonable.

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La idea de la meritocracia—un sistema en el que se reconoce a los más meritorios por su capacidad y sus resultados y, por lo tanto, por su avance— se integra en el carácter estadounidense. La victoria digna. La calidad lo dirá. O eso dice la historia.

Los libros de negocios adoptan este espíritu como parte de su fundación: si sigues sus consejos, te mejorarás y superarás a tu competencia, ya sea personal o profesionalmente.

Ese sentimiento ciertamente infunde el último lanzamiento del equipo que te trajo Freakonomics y Monomía súper rara, el profesor de economía de la Universidad de Chicago Steven Levitt y el periodista Stephen Dubner. Su nuevo libro promete enseñarte a «pensar como un bicho raro», usando las estrategias que les hicieron ganar aclamación para agudizar tu propio resultado.

Parece un proyecto encomiable, pero los autores están muy por debajo de su objetivo. En realidad, tendrías que pasar por un par de programas de posgrado en ciencias sociales —un poco de econometría, algo de psicología y mucha práctica— para pensar de la manera en que lo hacen, con disciplina y creatividad. No puedes admitir que no sabes algo, abordar una tarea con la alegría de un niño, entender los valores de otra persona lo suficientemente bien como para diseñar esquemas de incentivos complicados (todas las técnicas que sugieren e ilustran pero no enseñan) y ganar.

Otros títulos nuevos hacen promesas igualmente seductoras. El obstáculo es el camino: el arte atemporal de convertir las pruebas en triunfo, del especialista en marketing y medios de comunicación Ryan Holiday, te dirá cómo aprovechar la adversidad. La misión del experimentado escritor de negocios Geoffrey James en Negocios sin tonterías*T: 49 secretos y atajos que necesitas saber se explica por sí mismo. Estas ofrendas son tan descaradas como infundadas. Sí, por lo general puedes encontrar algunos consejos útiles, pero libros como estos casi siempre no cumplen su promesa de que puedes trabajar menos para salir adelante.

Rara vez hay un atajo hacia el logro, algo que debería animar a los fanáticos de la meritocracia. Pero también hay malas noticias. Otros dos libros recientes, ambos basados en una impresionante investigación académica: Capital en el siglo XXI y la de Gregory Clark El hijo también se levanta—sugieren que para la mayoría de las personas, avanzar a través del mérito simplemente no es posible.

Primero, quitemos la objeción más obvia del camino: todos conocemos a personas que se han levantado por sí mismas. Horatio Alger se ganaba la vida contando esas historias. Pero Piketty, profesor de la Escuela de Economía de París, y Clark, de la Universidad de California, Davis, no tratan anécdotas. Utilizan una gran cantidad de datos y análisis para iluminar las estructuras subyacentes que facilitan u obstaculizan el progreso meritorio. Y la imagen que pintan es devastadora.

El trabajo de 700 páginas de Piketty, basado en un proyecto de investigación colaborativo de 15 años, sostiene que el apogeo del capitalismo en la posguerra —desde 1945 hasta 1970, un período de creciente igualdad económica y social— fue una aberración. La situación más típica en el mundo desarrollado, sostiene Piketty, es que los rendimientos del capital superan al crecimiento económico, por lo que los ricos pueden invertir y enriquecerse mientras las circunstancias económicas de todos los demás se estancan. De 2010 a 2012, encuentra, el 95% del crecimiento económico fue para el 1% más rico de la población. (Consulte «El precio del poder de Wall Street», de Gautam Mukunda, en este número.)

Y no es un grupo de «superproductores» talentosos —personas que hacen más y mejores cosas— los que están acumulando estos altos rendimientos. Más bien, el dinero va a parar a los «supergerentes»: los líderes corporativos representan alrededor del 70% del 1% superior de la población.

En HBR, obviamente creemos que los buenos directivos valen mucho. Pero no puede haber meritocracia cuando los que están en el nivel superior captan una parte desproporcionada de los rendimientos económicos simplemente por su posición. Y, como señala Piketty, las contribuciones individuales no se pueden determinar en lo que por definición es una actividad grupal, por lo que es fundamentalmente cuestionable cómo identificaríamos lo que han hecho los superdirectivos. De hecho, la situación actual amenaza con generar desigualdades extremas que despiertan el descontento y socavan los valores democráticos. No es de extrañar que la Edad Dorada, un período de desigualdad radical en los Estados Unidos, se haya estroteado por la violencia.

Si a esto le añadimos el trabajo de Clark, la imagen se vuelve aún más sombría. La tesis de El hijo también se levanta es, fundamentalmente, que la manzana no cae muy lejos del árbol. Ingeniosamente, Clark y su equipo de investigadores analizan la persistencia del estatus socioeconómico a través de la lente de los apellidos en más de 20 sociedades. Al rastrear el movimiento de las familias a lo largo de los siglos, Clark argumenta que la movilidad social es baja, de hecho, casi inexistente. En lugar de tomar tres o cuatro generaciones para que una familia mejore su posición (o para que caiga en su estatus), se necesitan más de 10 o 15. De hecho, según su estimación, la situación socioeconómica de su familia en el momento de su nacimiento puede predecir hasta el 50% de sus ingresos o nivel educativo de adulto. El éxito se hereda en gran medida.

«Nuestra mayor satisfacción sería si [este libro] te ayudara, aunque sea de alguna manera, a salir y a enderchar algo malo, a aliviar algo de carga o incluso, si esto es lo tuyo, a comer más perritos calientes».

¿Existe una solución? ¿Una forma de romper la jaula de hierro del capital y la herencia? Tanto Piketty como Clark apuntan a la redistribución de la riqueza para ayudar a frenar la desigualdad, pero por razones radicalmente diferentes. Para Piketty, el sistema no puede enderezarse sin una redistribución, la única forma de obtener las ganancias no ganadas de capital del 1% superior. Lea de esta manera, el suyo es un llamamiento para que Estados Unidos y otras naciones desarrolladas se vuelvan hacia el socialismo. Para Clark, la redistribución es más bien una alondra. Sostiene que el éxito fue así porque en realidad son mejores que el resto de nosotros —heredaron su capacidad y su posición social— pero que redistribuir la riqueza no cuesta mucho y también mejora el bienestar social general.

Argumentaría por otro camino. Aquí es donde el optimismo de las historias de Horatio Alger y Piensa como un bicho raro, que prometen (y a veces ofrecen) superación personal, adquiere una importancia vital. Si pensamos que Piketty y Clark tienen razón, descendemos a una profecía de fracaso autocumplida. ¿Por qué molestarse en trabajar duro si en última instancia no importa? ¿Por qué esforzarse?

Debemos creer que es posible mejorar nuestra suerte en la vida, y los libros de negocios, con sus historias de éxito, estrategias y tácticas, nos ayudan a ponernos en esa mentalidad. La alternativa —aceptar dócilmente las jerarquías económicas y sociales que Piketty y Clark describen y abandonar la idea del mérito— es demasiado sombría para soportarla. El optimismo irrealista puede no ser suficiente para superar los sistemas que limitan el aumento del mérito, pero sin duda es necesario.


Escrito por
Tim Sullivan




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